Le premier empereur de Chine est-il mort d'un empoisonnement au mercure ?

Le premier empereur de Chine est-il mort d'un empoisonnement au mercure ?


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Le premier empereur Qin Shi Huang est-il mort d'un empoisonnement au mercure ? Si oui, comment le savons-nous ? J'ai vu beaucoup de réclamations qu'il a faites (et prétend qu'il ne l'a pas fait), mais aucune citation expliquant quelle source principale soutient cela. On sait qu'il a ingéré du mercure et les archéologues modernes ont détecté beaucoup de mercure autour de sa tombe, mais cela ne prouve pas tout à fait qu'il est mort d'un empoisonnement au mercure.

Si la cause du décès de Qin Shi Huang est inconnue, existe-t-il de bonnes sources à citer à ce sujet ?

Modifier (recherche de fond) : Je comprends qu'une grande partie (la plupart ?) de notre dossier historique sur Qin Shi Huang vient du Shiji (史记). Mais j'avais l'impression que le Shiji a été écrit avant la découverte que le mercure était toxique, il est donc invraisemblable que le Shiji attribue la mort de Qin Shi Huang à un empoisonnement au mercure. (Je me trompe peut-être et la toxicité du mercure était connue bien plus tôt.)

Je crois que l'idée qu'il a ingéré du mercure vient de l'importance du cinabre (qui contient du mercure inerte) dans les anciens élixirs d'immortalité.

Plus important encore, le Shiji couvre la vie de Qin Shi Huang dans ce chapitre mais "朱", le caractère du cinabre, n'apparaît jamais. " 汞 " non plus, le caractère du mercure. Comme le Shiji a été écrit en chinois classique, il est possible que le cinabre ait été appelé par un nom différent que je ne connais pas.

Si je comprends bien (ce que je ne peux pas), la phrase sur sa mort est

??

Ce qui dit juste qu'il s'est battu pendant deux semaines avant de mourir. (Edit 2: Ma lecture de cette citation est une ordure.) Rien sur le mercure ou le cinabre. Est-ce que j'ai raté quelque chose à propos de Shiji ou la croyance qu'il est mort d'un empoisonnement au mercure vient-elle d'une autre source ?


Je n'ai lu que Wikipédia en anglais où il est écrit :

La cause de la mort de Qin Shi Huang est encore largement inconnue, il serait mort d'un empoisonnement à l'élixir alchimique chinois en raison de l'ingestion de pilules de mercure, fabriquées par ses alchimistes et médecins de la cour, croyant qu'il s'agissait d'un élixir d'immortalité.

Mais du point de vue d'un ancien chroniker chinois, il n'y avait pas d'empoisonnement au mercure car on croyait que c'était un remède contre les maladies ou, dans le cas de l'empereur, un remède contre la mort elle-même.

Habituellement, le mercure élémentaire était produit en chauffant le cinabre. Cela a été mélangé avec des graisses ou d'autres substances porteuses afin de créer un « médicament ». Alors que le mercure élémentaire a une faible toxicité aiguë, la consommation chronique provoque des lésions cérébrales qui entraînent des symptômes tels que la paranoïa, dont souffre Qin Shi Huang.

Ainsi, en général, le mercure l'a certainement beaucoup affaibli, mais la cause ultime de sa mort ne sera peut-être jamais connue, bien qu'il soit probable qu'elle soit en quelque sorte liée au mercure qu'il a reçu de ses médecins.


Qin Shi Huang, premier empereur de Chine, document de recherche Aide

Qin Shi Huang (ou Shi Huangdi) était le premier empereur d'une Chine unifiée, qui a régné de 246 avant notre ère à 210 avant notre ère. Au cours de ses 35 ans de règne, il a réussi à créer de magnifiques et énormes projets de construction. Il a également causé à la fois une croissance culturelle et intellectuelle incroyable, et beaucoup de destruction en Chine. Que l'on se souvienne davantage de lui pour ses créations ou sa tyrannie est un sujet de controverse, mais tout le monde s'accorde à dire que Qin Shi Huang, le premier empereur de la dynastie Qin, était l'un des dirigeants les plus importants de l'histoire chinoise. Connectez-vous avec plus de 120 000 fournisseurs de Hong Kong, de Chine et de Taïwan Chute de Rome Londres Histoire familiale Guerriers chinois Dynastie de l'armée de terre cuite Première vie : Selon la légende, un riche marchand nommé Lu Buwei s'est lié d'amitié avec un prince de l'État de Qin au cours des dernières années de l'Est Dynastie Zhou (770-256 avant notre ère). La charmante épouse du marchand, Zhao Ji, venait de tomber enceinte, alors il s'est arrangé pour que le prince la rencontre et tombe amoureux d'elle. Elle est devenue la concubine des princes, puis a donné naissance à l'enfant Lu Buweis en 259 avant notre ère. Le bébé, né à Hanan, s'appelait Ying Zheng. Le prince croyait que le bébé était le sien. Ying Zheng est devenu roi de l'État de Qin en 246 avant notre ère, à la mort de son père supposé. Il régna sous le nom de Qin Shi Huang et unifia la Chine pour la première fois. Règne précoce : Le jeune roi n'avait que 13 ans lorsqu'il monta sur le trône, donc son premier ministre (et vrai père probable) Lu Buwei a agi en tant que régent pendant les huit premières années. Ce fut une période difficile pour tout dirigeant en Chine, avec sept États en guerre se disputant le contrôle du territoire. Les dirigeants des États Qi, Yan, Zhao, Han, Wei, Chu et Qin étaient d'anciens ducs sous la dynastie Zhou, mais s'étaient chacun proclamés roi lorsque les Zhou se sont effondrés. Dans cet environnement instable, la guerre a prospéré, tout comme des livres comme Sun Tzus The Art of War. Lu Buwei avait un autre problème, il craignait également que le roi découvre sa véritable identité. Révolte Lao Ais : Selon le Shiji, ou les archives du grand historien, Lu Buwei a élaboré un nouveau plan pour destituer Qin Shi Huang en 240 avant notre ère. Il a présenté Zhao Ji à Lao Ai, un homme célèbre pour son gros pénis. La reine douairière et Lao Ai ont eu deux fils, et en 238 avant notre ère, Lao et Lu Buwei ont décidé de lancer un coup d'État. Lao leva une armée, aidé par le roi de Wei à proximité, et tenta de prendre le contrôle pendant que Qin Shi Huang voyageait à l'extérieur de la région. Le jeune roi a réprimé durement la rébellion Lao a été exécuté de manière macabre, avec sa famille. La reine douairière a été épargnée, mais a passé le reste de ses jours en résidence surveillée. Consolidation du pouvoir : Lu Buwei a été banni après l'incident de Lao Ai, mais n'a pas perdu toute son influence à Qin. Cependant, il vivait dans la peur constante d'être exécuté par le jeune roi mercuriel. En 235 avant notre ère, Lu s'est suicidé en buvant du poison. Avec sa mort, le roi de 24 ans assuma le plein commandement du royaume de Qin. Qin Shi Huang devint de plus en plus paranoïaque (non sans raison) et bannit tous les érudits étrangers de sa cour en tant qu'espions. Les craintes du roi étaient fondées en 227, l'État Yan envoya deux assassins à sa cour, mais il les repoussa avec son épée. Un musicien a également tenté de le tuer en le matraquant avec un luth plombé. Batailles avec les États voisins : Les tentatives d'assassinat sont dues en partie au désespoir dans les royaumes voisins. Le roi Qin avait l'armée la plus puissante et les dirigeants voisins tremblaient à l'idée d'une invasion Qin. Le royaume Han est tombé en 230 avant notre ère. En 229, un tremblement de terre dévastateur a secoué un autre État puissant, Zhao, le laissant affaibli. Qin Shi Huang profita de la catastrophe et envahit la région. Wei tomba en 225, suivi du puissant Chu en 223. L'armée Qin conquit Yan et Zhao en 222 (malgré une autre tentative d'assassinat de Qin Shi Huang par un agent Yan). Le dernier royaume indépendant, Qi, tomba aux mains des Qin en 221 avant notre ère. La Chine unifiée : Avec la défaite des six autres États belligérants, Qin Shi Huang avait unifié le nord de la Chine. Son armée continuerait à étendre les frontières sud de l'empire Qin tout au long de sa vie, conduisant aussi loin au sud que ce qui est maintenant le Vietnam. Le roi de Qin est devenu l'empereur de Qin en Chine. En tant qu'empereur, Qin Shi Huang a réorganisé la bureaucratie, abolissant la noblesse existante et la remplaçant par ses fonctionnaires nommés. Il a également construit un réseau de routes, avec la capitale de Xianyang au centre. En outre, l'empereur a simplifié l'écriture chinoise, standardisé les poids et mesures et frappé de nouvelles pièces de cuivre. La Grande Muraille et le Canal Ling : Malgré sa puissance militaire, l'Empire Qin nouvellement unifié faisait face à une menace récurrente venue du nord : les raids des nomades Xiongnu (les ancêtres d'Attilas Huns). Afin de repousser les Xiongnu, Qin Shi Huang ordonna la construction d'un énorme mur défensif. Le travail a été effectué par des centaines de milliers d'esclaves et de criminels entre 220 et 206 av. Cette fortification du nord formait la première section de ce qui allait devenir la Grande Muraille de Chine. En 214, l'empereur ordonna également la construction d'un canal, le Lingqu, qui reliait les réseaux du Yangtsé et de la rivière des Perles. La purge confucéenne : la période des Royaumes combattants était dangereuse, mais le manque d'autorité centrale a permis aux intellectuels de s'épanouir. Le confucianisme et un certain nombre d'autres philosophies ont fleuri avant l'unification de la Chine. Cependant, Qin Shi Huang considérait ces écoles de pensée comme des menaces pour son autorité, il a donc ordonné que tous les livres non liés à son règne soient brûlés en 213 avant notre ère. L'Empereur fit également enterrer environ 460 érudits vivants en 212 pour avoir osé être en désaccord avec lui, et 700 autres lapidés à mort. Dès lors, la seule école de pensée approuvée était le légalisme : suivre les lois de l'empereur, ou en subir les conséquences. Qin Shi Huangs Quest for Immortality: Alors qu'il entrait dans l'âge mûr, le premier empereur avait de plus en plus peur de la mort. Il est devenu obsédé par la recherche de l'élixir de vie, qui lui permettrait de vivre éternellement. Les médecins de la cour et les alchimistes ont concocté un certain nombre de potions, dont beaucoup contiennent du vif-argent (mercure), qui ont probablement eu l'effet ironique de hâter la mort des empereurs plutôt que de l'empêcher. Juste au cas où les élixirs ne fonctionneraient pas, en 215 avant notre ère, l'empereur ordonna également la construction d'un tombeau gargantuesque pour lui-même. Les plans pour la tombe comprenaient des rivières de mercure, des pièges à arbalète pour contrecarrer les pilleurs potentiels et des répliques des palais terrestres de l'empereur. L'armée de terre cuite : Pour garder Qin Shi Huang dans l'au-delà, et peut-être lui permettre de conquérir le ciel comme il avait la terre, l'empereur avait une armée de terre cuite d'au moins 8 000 soldats d'argile placés dans la tombe. L'armée comprenait également des chevaux en terre cuite, ainsi que de vrais chars et armes. Chaque soldat était un individu, avec des traits faciaux uniques (bien que les corps et les membres aient été produits en masse à partir de moules). La mort de Qin Shi Huang : Un gros météore est tombé à Dongjun en 211 avant notre ère, un signe inquiétant pour l'empereur. Pour aggraver les choses, quelqu'un a gravé les mots Le premier empereur mourra et sa terre sera divisée sur la pierre. Certains y virent un signe que l'Empereur avait perdu le Mandat du Ciel. Comme personne ne voulait avouer ce crime, l'Empereur fit exécuter tout le monde dans les environs. Le météore lui-même a été brûlé puis réduit en poudre. Néanmoins, l'empereur mourut moins d'un an plus tard, lors d'une tournée dans l'est de la Chine en 210 avant notre ère. La cause du décès était très probablement un empoisonnement au mercure, en raison de ses traitements pour l'immortalité. Chute de l'empire Qin L'empire Qin Shi Huang ne lui a pas survécu longtemps. Son deuxième fils et Premier ministre a dupé l'héritier, Fusu, pour qu'il se suicide. Le deuxième fils, Huhai, a pris le pouvoir. Cependant, des troubles généralisés (dirigés par les restes de la noblesse des Royaumes combattants) ont plongé l'empire dans le désarroi. En 207 avant notre ère, l'armée Qin a été vaincue par les rebelles Chu-chef à la bataille de Julu. Cette défaite a marqué la fin de la dynastie Qin. Sources : Mark Edward Lewis, Les premiers empires chinois : Qin et Han. Cambridge : Harvard University Press (2007). Lu Buwei, Les Annales de Lu Buwei, trad. John Knoblock et Jeffrey Riegel. Stanford : Stanford University Press (2000). Sima Qian, Archives du Grand Historien, trad. Burton Watson. New York : Columbia University Press (1993).


Le premier empereur chinois et sa bizarre quête d'immortalité

En l'an 221 avant JC, l'homme appelé Qin Shi Huang avait accompli ce que personne n'avait jamais fait auparavant. Sa puissante dynastie Qin avait réussi à conquérir les divers États belligérants qui s'étaient combattus pendant des siècles et, à partir des cendres et de la destruction, a pu unifier la Chine pour la première fois de son histoire. Plutôt que de se nommer «roi», il serait le premier à se proclamer empereur de cette nouvelle Chine unifiée, devenant le premier empereur et préparant le terrain pour ce que tous les futurs dirigeants s'appelleraient eux-mêmes pour les 2000 prochaines années. Sous le règne de Qin Shi Huang, la Chine a connu une expansion rapide et immense, des réformes économiques et politiques majeures, un système routier national ambitieux, ainsi que des merveilles architecturales telles que le canal Lingqu et la célèbre Grande Muraille de Chine. Pourtant, pour tous ceux qu'il avait vaincus et subjugués, il y avait un ennemi auquel il savait qu'il ne pouvait pas échapper, et c'était la mort elle-même. Cependant, l'empereur Qin Shi Huang n'était pas sur le point de laisser la mort entraver ses plans pour régner éternellement, et pour lui la mort était un autre ennemi qui pouvait être battu.

Son obsession pour l'immortalité était tout aussi importante pour ce leader formidable que la construction de son pays, et vivre pour toujours était un objectif qui l'a absolument consumé au cours de sa vie. Qin Shi Huang était convaincu que l'immortalité était possible grâce à une concoction d'herbes, de plantes et d'autres ingrédients spéciaux, et il s'est entouré de ses propres herboristes, médecins, érudits, magiciens, sages et alchimistes, tous disponibles pour le conseiller. sur ce dont il avait besoin pour atteindre son objectif de vie éternelle. Ce n'était pas la première fois qu'un dirigeant chinois cherchait un élixir d'immortalité mythique, mais Qin Shi Huang l'a vraiment porté à de nouveaux niveaux. Il avait déjà réussi à installer un système médical étonnamment avancé pour l'époque, avec toutes sortes de traitements et de médicaments innovants développés sous son règne, mais cela ne suffisait pas à l'empereur. Il ne voulait pas être guéri ou guéri, il ne voulait plus jamais avoir à être guéri ou guéri.

Afin de trouver ce qu'il cherchait, l'Empereur envoya des hommes dans tous les coins du pays, parcourant la nature sauvage et les villages reculés du pays à la recherche de la clé insaisissable de l'immortalité. Des bandes de bambou avec des documents historiques indiquent même qu'il a émis un décret exécutif que le secret de l'immortalité soit trouvé, et donc chaque village et ville à travers l'empire a été chargé de remplir cet ordre avec hâte. En effet, le décret exécutif a proclamé que trouver l'immortalité était la priorité absolue, et que tout le monde devrait abandonner tout ce qu'il faisait d'autre pour le poursuivre. La course était lancée pour trouver le secret de l'immortalité, et les gens, à la fois la classe supérieure et les gens du peuple, ont travaillé dur à la recherche de cet ingrédient clé qui permettrait de créer une potion de vie éternelle. Il existe des archives montrant que certains villages se sont excusés auprès de l'empereur de ne pas avoir pu trouver ce qu'il cherchait et ont promis qu'ils augmenteraient leurs efforts, tandis qu'à l'occasion, un avant-poste éloigné rapportait qu'ils avaient trouvé une herbe, une fleur ou un champignon prometteur. . Cependant, la réponse la plus prometteuse est venue d'un magicien qui vivait à un endroit appelé l'île de Zhifu.

Le magicien s'appelait Xu Fu, et il avait toute une histoire à raconter. Selon lui, il y avait une cabale secrète de huit immortels qui vivaient loin de la civilisation sur une île mystérieuse appelée Penglai, et qu'ils avaient depuis longtemps découvert les secrets de l'immortalité. En fait, Xu Fu a affirmé que ces immortels vivaient là-bas sur cette île éloignée depuis des centaines d'années, dirigés par un sorcier de 1 000 ans du nom d'Anqi Sheng, et la meilleure partie était qu'il savait où ils étaient et comment les trouver. Qin Shi Huang était convaincu que Xu Fu savait de quoi il parlait, et il se prépara immédiatement à se rendre sur l'île de Zhifu, où il offrit au magicien un énorme harem de 6 000 femmes et une flotte de navires à offrir aux immortels en échange de leur prestations de service. Xu Fu a dit à l'empereur que les immortels ne parleraient qu'avec lui, et il a donc promis de se rendre sur l'île mystérieuse et de revenir avec l'élixir d'immortalité. Et donc l'empereur Qin Shi Huang se tenait à la mer en regardant la flotte de navires et le magicien Xu Fu naviguer à l'horizon, après quoi il n'avait qu'à attendre. Et attendez encore, pendant des années.

Xu Fu n'est jamais revenu, et la théorie est qu'il s'est perdu en mer ou qu'il a décollé avec le harem et les navires libres, mais d'autres ont spéculé que Xu Fu a effectivement trouvé l'île et ses immortels, et a décidé de rester et de les rejoindre. , ou qu'il s'est même enfui au Japon. Quoi qu'il en soit, les années ont passé et Xu Fu n'est jamais revenu, et donc l'empereur Qin Shi Huang s'est retrouvé sans son élixir de vie promis, et était de retour pour parcourir la terre à sa recherche. Cette mission est devenue encore plus urgente lorsqu'il a failli être tué dans une tentative d'assassinat, et il a redoublé d'efforts pour trouver l'élixir insaisissable qu'il cherchait alors même qu'il devenait plus reclus, se cachant derrière les murs de son palais et dans une paranoïa constante. Il a envoyé un groupe de ses meilleurs hommes pour essayer de trouver l'île de Penglai, mais ils n'ont jamais pu la trouver. En fait, un seul des hommes revint, et il dirait que bien qu'il ait trouvé l'île, il n'avait vu aucun signe de la prétendue colonie d'immortels.

Qin Shi Huang a commencé à prendre divers remèdes qui lui étaient proposés, dont un appelé cinabre, essentiellement du sulfure de mercure, qui était censé prolonger sa vie alors qu'il recherchait l'immortalité, mais a en fait fait tout le contraire. Le mercure est quelque chose que de nombreux lecteurs reconnaîtront comme une substance dangereuse et toxique qu'il ne faut jamais ingérer, et ainsi l'empereur est devenu faible et malade au fil du temps. Pendant que cela se passait, un météore s'écrasa près du cours inférieur du fleuve Jaune et quelqu'un y avait alors inscrit le sinistre avertissement "Le Premier Empereur mourra et sa terre sera divisée." Qin Shi Huang est devenu si furieux, frustré et méfiant à l'égard de ses conseillers, qu'il croyait maintenant qu'ils essayaient de l'empoisonner, qu'il en fit exécuter bon nombre. Entre-temps, réalisant qu'il n'était pas long pour ce monde et qu'il était très probable qu'il n'obtiendrait jamais son élixir, il avait construit un immense mausolée souterrain tentaculaire construit et peuplé de 8 000 guerriers et chevaux en terre cuite afin de servir de résidence dans l'au-delà. Il en aurait besoin lorsqu'il finira par mourir d'un empoisonnement au mercure à l'âge de 49 ans. Le complexe est aussi mystérieux qu'immense, et n'a toujours pas été complètement exploré ou fouillé.

Dans le vide laissé par la mort de « l'empereur immortel », il y a eu immédiatement une guerre civile alors que les factions se disputaient les restes, conduisant à la formation de la dynastie Han qui serait la deuxième dynastie impériale de Chine. Il est ironique que sa propre quête de vivre éternellement ait probablement contribué à sa disparition prématurée, et tout cela reste une étrangeté historique très curieuse qui se démarque comme quelque chose d'une histoire fantastique. La quête de l'immortalité est toujours vivante en nous, mais peut-être que personne dans l'histoire ne l'a poursuivie avec autant de passion et de détermination que Qin Shi Huang. On se demande s'il a regretté ce qui s'était passé dans l'au-delà ou s'il a embrassé son nouveau rôle, mais ce sont des choses que nous saurons jamais. Cela reste une grande histoire mêlant histoire, folie et une touche de paranormal.


Le mercure était considéré comme un remède – jusqu'à ce qu'il vous tue

Les mains et les pieds du bébé étaient devenus glacés, enflés et rouges. La chair se détachait, ressemblant à des tomates blanchies dont la peau se décollait du fruit. Elle avait perdu du poids, pleuré avec irritation et s'est agrippée à cause des démangeaisons intenses, déchirant la peau crue. Parfois, sa fièvre atteignait 39 degrés.

« Si elle avait été une adulte, avait noté sa mère, elle aurait été considérée comme folle, assise dans son lit de camp, se cognant la tête avec ses mains. »

Plus tard, son état s'appellerait acrodynie, ou conseils douloureux, nommés ainsi pour les mains et les pieds endoloris de la victime. Mais en 1921, ils ont appelé l'affliction du bébé la maladie des roses, et ils voyaient de plus en plus de cas chaque année. Pendant un certain temps, les médecins ont eu du mal à déterminer l'étiologie. Il a été attribué à l'arsenic, à l'ergot, aux allergies et aux virus. Mais dans les années 1950, la multitude de cas indiquait un ingrédient commun ingéré par les enfants malades, le calomel.

Les parents, dans l'espoir de soulager les douleurs dentaires de leurs nourrissons, ont appliqué l'une des nombreuses poudres de dentition contenant du calomel disponibles sur les gencives douloureuses de leur bébé. Très populaire à l'époque : la poudre Teethina du Dr Moffett, qui se vantait également de « renforcer l'enfant ». . . Soulage les troubles intestinaux des enfants de TOUT ÂGE, et pourrait, de manière tentante, "faire grossir bébé comme un cochon".

Au-delà de la promesse effrayante des résultats de Hansel et Gretel-esque, il y avait quelque chose d'autre sinistre qui se cachait dans le calomel: le mercure. Pendant des centaines d'années, les produits contenant du mercure ont prétendu guérir une foule de maux variés et étrangement sans rapport. Mélancolie, constipation, syphilis, grippe, parasites, etc., et quelqu'un a juré que le mercure pouvait le réparer.

Le mercure a été utilisé de manière omniprésente pendant des siècles, à tous les niveaux de la société, sous sa forme liquide (quicksilver) ou sous forme de sel. Le calomel, également connu sous le nom de chlorure de mercure, appartenait à cette dernière catégorie et a été utilisé par certains des personnages les plus illustres de l'histoire, notamment Napoléon Bonaparte, Edgar Allan Poe, Andrew Jackson et Louisa May Alcott.

Tiré des mots grecs pour bon et le noir (nommé ainsi pour son habitude de noircir en présence d'ammoniac), le calomel était les médecine du XVIe au début du XXe siècle. En soi, le calomel semble assez inoffensif - une poudre blanche inodore. Mais ne vous y trompez pas. Pris oralement, le calomel est un puissant cathartique, ce qui est une façon sophistiquée de dire qu'il videra violemment vos entrailles dans les toilettes. La constipation était depuis longtemps associée à la maladie, donc ouvrir les portes rectales de l'enfer était un signe de réparation des torts.

Certains pensent que la partie "noir" de son nom a évolué à partir des selles sombres éjectées, qui ont été confondues avec de la bile purgée. Permettre à la bile de s'écouler librement était en harmonie avec le maintien de l'équilibre du corps et des humeurs heureuses.

La « purge » s'est également produite ailleurs, également sous la forme de quantités massives de bave peu attrayante, un symptôme de la toxicité du mercure. Pourtant, les médecins ont trouvé leur médicament de choix dans le calomel.

Benjamin Rush était l'un de ces médecins. Il a été le pionnier du traitement humain des patients psychiatriques, mais a malheureusement pensé que la maladie mentale était mieux traitée avec une dose de calomel.

Lorsque le virus de la fièvre jaune transmis par les moustiques a frappé Philadelphie en 1793, Rush est devenu un fervent défenseur des quantités extrêmes de calomel et de saignées. Parfois, 10 fois la dose habituelle de calomel a été utilisée. Même l'établissement médical épris de purge a trouvé cela excessif. Les membres du Philadelphia College of Physicians ont qualifié ses méthodes de « meurtrier » et « digne d'un cheval ».

À l'époque, Thomas Jefferson estimait le taux de mortalité lié à la fièvre jaune à 33 %. Plus tard, le taux de mortalité des patients de Rush s'est avéré être de 46%.

En fin de compte, c'est l'influence de Rush sur l'amélioration du problème d'eau stagnante et d'assainissement de Philadelphie, ainsi qu'une bonne première gelée d'automne qui tue les moustiques, qui a mis fin à l'épidémie.

Pourtant, le calomel a continué à être utilisé. Ce n'est qu'au milieu du 20e siècle que les composés du mercure sont finalement tombés en disgrâce, grâce à une solide compréhension du fait que la toxicité des métaux lourds était en fait, vous savez, mauvaise.

La plupart des gens connaissent le mercure élémentaire comme ce liquide glissant et argenté autrefois utilisé avec omniprésence dans les thermomètres en verre. Si vous étiez un enfant avant d'être parent en hélicoptère, vous avez peut-être eu l'occasion de jouer avec le contenu d'un thermomètre cassé. Les boules scintillantes volaient partout et ravissaient les enfants pendant des heures.

Il y avait toujours quelque chose de mystique à propos de “quicksilver,” comme on l'appelait souvent. Son ancien nom latin, hydrargyrum, a parlé de son étonnante unicité — “water silver” — et a donné lieu à son abréviation Hg sur le tableau périodique des éléments. Seul métal liquide à température ambiante, c'est aussi le seul élément dont le nom commun est tiré de son association avec l'alchimie et un dieu romain.

Il est donc presque logique que les gens s'attendent à des choses magiques du mercure. Qin Shi Huang, premier empereur de la dynastie Qin (246–8211221 avant notre ère), était l'un d'entre eux. Désespéré par le secret de l'immortalité, il envoya des équipes de recherche pour trouver la réponse, mais elles étaient vouées à l'échec. Au lieu de cela, ses propres alchimistes ont concocté des médicaments à base de mercure, pensant que le liquide brillant était la clé.

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Il est mort à 49 ans d'un empoisonnement au mercure. Mais bon, pourquoi s'arrêter là ? Dans une tentative de régner dans l'au-delà, Qin s'est fait enterrer dans un mausolée souterrain si grandiose que les écrivains anciens l'ont décrit coulant de rivières de mercure, son plafond décoré de constellations de joyaux. Jusqu'à présent, la tombe n'a pas été fouillée en raison des niveaux toxiques de mercure qui menacent de se libérer si elle est ouverte.

Un peu plus tard, quand Abraham Lincoln s'immortalisait dans l'histoire, lui aussi fut victime du mercure liquide. Avant sa présidence, Lincoln souffrait de sautes d'humeur, de maux de tête et de constipation. Dans les années 1850, un assistant a noté, « il avait toujours un mal de tête malade » a pris des pilules bleues « Messe bleue ». Ces « maux de peut-être être guéri par un bon cathartique qui a également permis à la bile de s'écouler.

Alors, quelle était cette mystérieuse “masse bleue”? Une pilule de la taille d'un grain de poivre contenant du mercure liquide pur, de la racine de réglisse, de l'eau de rose, du miel et du sucre.

Lincoln n'a fait qu'empirer après avoir pris les pilules. Il existe plusieurs récits de son comportement instable à l'époque, avec des accès de dépression mêlés de rage, ainsi que des insomnies, des tremblements et des problèmes de démarche, qui pourraient tous théoriquement être imputés à la toxicité du mercure.

Lincoln, à son honneur, semblait reconnaître que la masse bleue pourrait le rendre pire que meilleur, et il a apparemment diminué son utilisation une fois qu'il est entré à la Maison Blanche.

Mercure entretient une relation inextricable avec la syphilis depuis des siècles. Au XVe siècle, la « grande vérole » a commencé à faire son chemin à travers l'Europe. Des plaies génitales ont germé après l'exposition à un partenaire sexuel infecté et ont évolué vers des éruptions cutanées et de la fièvre. Plus tard, des abcès nauséabonds se sont répandus sur le corps, certains si graves qu'ils ont rongé la chair et les os.

Les gens cherchaient désespérément un remède. Au 16ème siècle, le mercure est venu à la rescousse.

Le chlorure mercurique est arrivé sur les lieux. Contrairement au calomel, le chlorure mercurique était soluble dans l'eau et facilement absorbé par le corps, ce qui rend ses effets toxiques d'autant plus efficaces. Il brûlait la peau lors de l'application (“Ça fait mal ! Donc, ça marche !”), et la salivation abondante était considérée comme le signe d'une purge réussie.

Le mercure élémentaire a été chauffé pour les bains de vapeur, où l'inhalation était considérée comme bénéfique (et est une voie puissante d'absorption du mercure).

Ces régimes se poursuivraient souvent pour le reste de la vie de la victime. On ne pouvait nier un dicton courant à l'époque : "Une nuit avec Vénus et une vie avec du mercure".

De nos jours, nous savons que le mercure et d'autres métaux tels que l'argent peuvent tuer les bactéries in vitro. Tous les scientifiques savent cependant que ce qui est bon dans la boîte de Pétri ne l'est pas nécessairement dans le corps humain. On ne sait pas si les personnes atteintes de syphilis ont été guéries par leurs traitements au mercure ou si elles sont simplement passées à la phase suivante de la maladie, qui pourrait consister en de nombreuses années sans symptômes.

Autrement dit, si la toxicité du mercure ne les a pas tués en premier.

Extrait édité de Quackery: A Brief History of the Worst Ways to Cure Everything par Lydia Kang, MD & Nate Pedersen. Copyright © 2017. Utilisé avec l'autorisation de Workman Publishing.


Les potions d'immortalité ont tué tant d'empereurs chinois

Étant donné que vous ne voyez pas beaucoup de Mathusalems de 2000 ans pousser un caddie dans l'allée des chaussettes de Walmart, leurs barbes d'un kilomètre de long s'emmêlent lentement dans les roues, il est prudent de supposer que l'immortalité n'est pas à notre portée humaine. Mais cela n'a pas empêché les membres de la famille royale les plus riches d'autrefois de charger des scientifiques, des alchimistes et des sorciers du quotidien de leur trouver un remède à cette maladie embêtante que nous appelons être deadzo.

Aucun n'était plus obsédé par la recherche de "l'élixir de vie" que les empereurs chinois - à tel point qu'ils ne remarquaient souvent pas que leurs prédécesseurs mouraient d'une sérieuse potion. La recherche de l'immortalité dans une bouteille a commencé au tout début. Qin Shi Huang, le premier empereur chinois et le premier homme à dépenser beaucoup trop d'argent pour son passe-temps de jeu de guerre, a donné de nombreuses quêtes pour trouver des herbes magiques secrètes pour conjurer définitivement la mort une obsession éliminatoire qui a probablement conduit à sa disparition au l'âge immortel de 49 ans.

Dès lors, les empereurs de chaque dynastie financèrent des collèges alchimiques entiers et de grandes expéditions à la recherche des secrets de l'élixir d'immortalité. Peu de progrès ont été réalisés. Mais récemment, des chercheurs ont découvert un ancien échantillon du médicament censément vivifiant placé à côté d'un cadavre dans une tombe de la dynastie des Han occidentaux, l'élixir lui-même sentant "le vin" et arborant une couleur jaune pipi malsaine.

Un autre cas pour lire attentivement l'étiquette de prescription pour les doses recommandées.

Mais ne vous laissez pas tromper par sa délicieuse odeur de vin et son délicieux aspect de pipi : les élixirs de vie avaient tendance à regorger de produits chimiques toxiques. Les empereurs savaient qu'ils avaient la possibilité d'avaler ce qui s'est avéré être un « élixir de mort ». Les alchimistes taoïstes des empereurs assuraient que l'astuce consistait à trouver l'équilibre parfait entre un Yin alchimique, comme le mercure, et un Yang alchimique, comme le plomb. Cela finirait par révéler le secret pour ne pas vivre éternellement, mais au moins mourir d'un équilibre parfait entre l'empoisonnement au mercure et l'empoisonnement au plomb.

En conséquence, ces cocktails toxiques ont lentement fait mourir de poison plusieurs empereurs tout en trinquant à leur santé éternelle. (Les empereurs les plus intelligents attendent jusqu'à leur lit de mort pour essayer l'élixir d'une manière YOLO). Aucun n'a plus souffert de l'ironie littérale que la dynastie Tang. Connus pour leur joie de vivre, les Tang ont perdu six empereurs par empoisonnement aux potions en moins de trois siècles. Cela inclut deux paires père-fils, dont le dernier aurait à peine fini d'exécuter le charlatan alchimiste de son père avant de se tourner vers le sien et de dire: "Quelles sont les chances que cela se produise deux fois de suite, n'est-ce pas?"

Malgré les nombreux suicides par sérum, les membres de la famille royale, les alchimistes et les érudits chinois sont restés enthousiastes à l'idée de tirer au mercure. Cela n'aidait pas que, de temps en temps, quelqu'un prétende que le remède avait fonctionné. Comme le célèbre alchimiste Wei Boyang, qui a testé son élixir d'immortalité à travers le processus scientifique rigoureux consistant à le donner à un « chien blanc ». En cas de succès, le chien commencerait à voler. Sinon, il mourrait. Spoiler Alert : le chien n'a pas volé. D'une manière ou d'une autre, sans se laisser décourager par le chien décédé, Wei et un apprenti ont encore bu leur élixir et sont manifestement morts. Mais selon les textes contemporains, ils sont revenus à la vie et ont ensuite volé sur une montagne en tant qu'immortels pour ne plus jamais être revus. It's just that those same texts fail to mention they did so flapping white wings and playing a golden harp.


Flowing rivers of mercury

The Chinese emperor had done all he could to become immortal, but in vain. His physicians had prepared herbal and alchemical elixirs, but none could stave off his decline. He had sent a minister on a voyage far over the eastern seas in search of a mythical potion of eternal life. But that expedition never returned, and now the quest seemed hopeless. So Qin Shi Huangdi, the First Emperor of a unified China in the third century BC, had begun preparations for the next best thing to an endless life on Earth. He would continue his cosmic rule from the spirit world, and his underground tomb would be a palace for the afterlife, complete with its own army of life-size clay soldiers.

Those terracotta warriors lay hidden for two thousand years beneath several metres of sandy soil a mile from the First Emperor’s burial mound at Mount Li, to the northeast of the city of Xi’an in Shaanxi province of north-central China. They were rediscovered in 1974 by farmers digging a well, and Chinese archaeologists were astonished to find over the next decade that there were at least 8000 of them, once brightly painted and equipped with clay horses and wooden chariots. As further excavation revealed the extent of the emperor’s mausoleum, with offices, stables and halls, along with clay figures of officials, acrobats and labourers and life-size bronze animals, it became clear that the Han dynasty historian Sima Qian, writing in second century BC, hadn’t been exaggerating after all. He claimed that 700,000 men had worked on the emperor’s tomb, constructing entire palaces, towers and scenic landscapes through which which the emperor’s spirit might roam.

Sealed in

No one knows what other wonders the mausoleum might house, for the main burial chamber – a football-pitch-sized hall beneath a great mound of earth – remains sealed. Most enticing of all is a detail relayed by Qian: ‘Mercury was used to fashion the hundred rivers, the Yellow river and the Yangtze river, and the seas in such a way that they flowed’. This idea that the main chamber contains a kind of microcosm of all of China (as it was then recognised) with rivers, lakes and seas of shimmering mercury had long seemed too fantastic for modern historians to grant it credence. But if Qian had not been inventing stories about other elaborate features of the mausoleum site, might his account of the tomb chamber be reliable too?

In the 1980s Chinese researchers found that the soil in the burial mound above the tomb contains mercury concentrations way above those elsewhere in the vicinity. Now some archaeologists working on the site believe that the body of the First Emperor may indeed lie amidst vast puddles of the liquid metal.

Yet it seems unlikely that anyone will gaze on such a sight in the foreseeable future. ‘We have no current plan to open the chambers,’ explains archaeologist Qingbo Duan of Northwest University in Xi’an, who led the mausoleum excavations from 1998 to 2008. ‘We have no mature technologies and effective measures to protect the relics,’ he says. So can we ever know the truth about Qin Shi Huangdi’s rivers of mercury?

A harsh legacy

The construction of this immense mausoleum started fully 36 years before the emperor’s death in 210BC, when he was merely King Zheng of the kingdom of Qin – a realm occupying the valley of the Wei, a major tributary of the Yellow river, now in Shaanxi. Qin was one of seven states within China at that time, all of which had been vying for supremacy since the fifth century BC in what is known as the Warring States period. By finally defeating the last of the rival states in 221BC, Zheng became Qin Shi Huangdi (meaning the First Qin Emperor), ruler of all China.

Some etymologies trace the name China itself to the First Emperor dynasty (pronounced ‘chin’), and so you might imagine that it would have a very special status in Chinese history. But the unified state barely outlasted the death of the First Emperor himself – four years later it succumbed to a rebellion that became the much more durable Han dynasty (206BC–AD220). The Qin dynasty is regarded with little fondness in China today, for the First Emperor was a tyrant who ruled with brutal force.

What hides within

Yet there’s reluctant admiration in the way Qian describes the magnificence of the First Emperor’s tomb. ‘In ancient China, people believed the souls of the dead would live forever underground, so they would prepare almost everything from real life to bury for use in the afterlife,’ says Yinglan Zhang, an archaeologist at the Shaanxi History Museum in Xi’an and deputy director of the mausoleum excavations from 1998 to 2007. Given what has already been unearthed, he says ‘there should be many other cultural artefacts or relics still buried in the tomb chamber or other burial pits around the tomb – maybe things beyond our imagination’.

O Louis Mazzatenta / National Geographic Society / Corbis

The First Emperor’s tomb is surrounded by thousands of terracotta warriors to guard him in the afterlife

The pits housing the terracotta army lie outside the 2km by 1km boundary wall of the burial mound. Inside this wall are ritual buildings once containing food and other items that the emperor would need to sustain him. There are chambers full of stone armour that could protect against evil spirits, and it is possible that the emperor himself might not have been interred alone in the main chamber: Qian says that officials were buried there with him, and it’s not clear if they were alive or dead at the time.

The mound itself was originally about 0.5km by 0.5km (erosion has shrunk it a little) and the burial chamber lies about 30–40m below the original ground surface. Its shape has been mapped out by measuring gravity anomalies in the ground – an indication of hollow or less dense structures – and by looking for changes in the electrical resistivity of the soil, which result from buried structures or cavities. In this way, Chinese archaeologists have figured out the basic layout of the tomb over the past several decades. The chamber is about 80m east to west by 50m north to south, surrounded by a wall of closely packed earth and – to judge from other ancient Chinese tombs – perhaps water-proofed with stone covered with red lacquer. In 2000 researchers discovered that towards the edge of the mound an underground dam and drainage system helps to keep water away from the chamber. So there’s some reason to believe that the tomb itself might be relatively intact: neither wholly collapsed nor water-filled.

Quicksilver courses

Measurements of soil resistivity have revealed another intriguing feature. They show a so-called phase anomaly, which is produced when an electrical current is reflected from a conducting surface, such as a metal. Could this be a sign of mercury?

The first detailed study of mercury levels in the mound were conducted in the early 1980s, when researchers from the Institute of Geophysical and Geochemical Exploration of the China Institute of Geo-Environment Monitoring sunk small boreholes into the soil over an area of 12,000m 2 in the centre of the mound and extracted soil samples for analysis. Whereas soils outside this central region contained an average of 30ppb of mercury, the average above the chamber was 250ppb, and in some places rose to 1500ppb. A second survey in 2003, by a different team that included Duan, found much the same result: unusually high concentrations of mercury both in the soil itself and in the interstitial vapours between grains.

adapted from Liu Shiyi et al 2005, pp 26 &32. Paul Goodhead / © Trustees of the British museum

Do mercury levels above Qin’s burial mound (left) resemble this 11th century map (right)

From the grid of borehole samples in the earlier study one can construct a rough map of how the high levels of mercury are distributed. ‘There is no unusual amount of mercury in the northwest corner of the tomb,’ says Duan, ‘while the mercury level is highest in the northeast and second highest in the south’. If you squint at this distribution, you can persuade yourself that it matches the locations of the two great rivers of China – the Yellow and Yangtze – as seen from the ancient Qin capital of Xianyang, close to modern Xi’an. ‘The distribution of mercury level corresponds to the location of waterways in the Qin empire,’ Duan says. In other words, the tomb might indeed contain a facsimile of the empire, watered by mercury.

Zhang, however, isn’t so sure that one can conclude much from the present day mercury distribution. He thinks that the tomb chamber must have collapsed thousands of years ago, just like the pits containing the terracotta army. ‘The mercury will have volatilised into nearby soils during this long time, so it would be impossible to show up detailed information that we can connect with particular rivers or lakes,’ he concludes.

Elixirs of immortality

In any case, just because the mausoleum apparently contains a lot of mercury doesn’t in itself verify Qian’s account. Mercury had other uses too, particularly in alchemy, which has some of its oldest roots in China. In the west this art was commonly associated with attempts to make gold from other metals, and some Chinese alchemists tried that too – in 144BC the Han emperor Jingdi decreed that anyone caught trying to make counterfeit gold should be executed. But Chinese alchemy was more oriented towards medicinal uses, in particular elixirs of immortality.

Joel Arem / Science Photo Library

Cinnabar (HgS) was widely used in ancient China for decoration, medicine and alchemy

And perhaps mercury (in Chinese ‘shui yin’, literally ‘water silver’) was the key to these. Chinese legend tells of one Huang An, who prolonged his life for at least 10,000 years by eating mercury sulfide (the mineral cinnabar).The First Emperor was said to have consumed wine and honey laden with cinnabar thinking it would prolong his life, and some have speculated that he might have hastened his death with these ‘medicines’.

During the Warring States period, mercury was a common ingredient of medicines being used to treat infected sores, scabies, ringworm and (even more alarmingly) as a sedative for mania and insomnia. Because it is bright red, cinnabar was also used for art and decoration in China since around the second millennium BC. Its artificial form, produced in the west since the Roman era, became known as the pigment vermilion.

One of the most important uses of mercury at this time has a particularly alchemical tinge. Gold and silver dissolve in mercury to form amalgams, and such mixtures were used for gilt plating. The amalgam was rubbed on and heated to evaporate the mercury leaving behind a gleaming coat of precious metal. Such mixtures also featured in alchemical elixirs: the Daoist concept of yin and yang, the two fundamental and complementary principles of life, encouraged an idea that cold, watery (yang) mercury and bright, fiery (yin) gold might be blended in ideal proportions to sustain vitality.

Obtaining mercury

Throughout antiquity cinnabar was the source of all mercury metal. There was a lot of this mineral in China, particularly in the west. Shaanxi alone contains almost a fifth of all the cinnabar reserves in the country, and there are very ancient mines in Xunyang county in the south of the province that are a good candidate source of the mercury apparently in the First Emperor’s tomb.

To extract mercury from cinnabar one need only roast it in air, converting the sulfur to sulfur dioxide while the mercury is released as vapour that can then be condensed. Since mercury boils at 357°C, this process needs temperatures well within the capabilities of Qin-era kilns. Of course, anyone trying this method in an unsealed container – closed chambers weren’t used until the Han period – risked serious harm.

The emperor was said to have consumed cinnabar to prolong his life

But despite there being a mature mercury-refining technology by the time of the First Emperor, and although Zhang attests that ‘the people of the Qin Dynasty had some basic chemical knowledge’, Duan argues that Chinese alchemy was still in its infancy in that period. In particular, he says, there is no good reason to think that the practice of soaking dead bodies in mercury to prevent their decay, common during the Song dynasty in the 10th to 13th centuries AD, was used as early as the Qin dynasty. So even though mercury, either as cinnabar or as the elemental metal, has been found in tombs dating back as far as the second millennium BC, it’s not clear why it was put there. Might its toxicity have acted as a deterrent to grave-looters? Probably not – the dangers of mercury fumes were not recognised until Han times. So if, as it seems, there’s a lot of mercury in the burial chamber, it’s unlikely to be either a preservative or an anti-theft device.

Yet even if this mercury was indeed used for fantastical landscaping, Duan doubts that there can have been much of it. Based on estimates of mercury production from the Song era and allowing for the imperfections of the earlier refinement process, he thinks the chamber might have contained at most 100 tons of the liquid metal: around 7m 3 .

We might never be able to check that. ‘Right now, our archaeological work is focused on deducing the basic layout of the tomb,’ says Duan. Because any breach in the seal could admit water or air that might damage whatever lies within, even robot-based exploration of the interior is ruled out. ‘If the chamber was opened even using a robot or drilling, the balance of the situation would be broken and the buried objects would deteriorate quickly,’ says Zhang.

So if we’re ever going to peek inside, it will have to be with better scientific techniques than are currently available. ‘I dream of a day when technology will shed light on all that is buried there, without disturbing the sleeping emperor and his 2000-year-old underground empire,’ says Yongqi Wu, director of the Qin Shi Huang Mausoleum Museum. Maybe these concerns to preserve the unknown heritage will guarantee the First Emperor a kind of immortality after all.


A Remarkable Parallel

Perhaps only one other leader in recorded history comes close to the First Emperor in terms of wealth and ambitious projects. Ancient Israel’s King Solomon predated Shi Huang by several centuries.

“ I made great works,” Solomon wrote. “I built houses and planted vineyards for myself. I made myself gardens and parks, and planted in them all kinds of fruit trees. I made myself pools from which to water the forest of growing trees. I bought male and female slaves, and had slaves who were born in my house. I had also great possessions of herds and flocks, more than any who had been before me in Jerusalem. I also gathered for myself silver and gold and the treasure of kings and provinces. I got singers, both men and women, and many concubines, the delight of the children of man.

“ So I became great and surpassed all who were before me in Jerusalem. Also my wisdom remained with me. And whatever my eyes desired I did not keep from them. I kept my heart from no pleasure, for my heart found pleasure in all my toil, and this was my reward for all my toil” (Ecclesiastes 2:4–10).

Still, Solomon could have told the First Emperor that his lavishly outfitted mausoleum and his clay army would be useless to him: “No man has power to retain the spirit, or power over the day of death. There is no discharge from [that] war, nor will wickedness deliver those who are given to it” (Ecclesiastes 8:8).

Solomon spoke about “the spirit” of an individual. What he understood stands in stark contrast to the First Emperor’s view of life and the afterlife: “For what happens to the sons of men also happens to animals one thing befalls them: as one dies, so dies the other. Surely, they all have one breath man has no advantage over animals, for all is vanity. All go to one place: all are from the dust, and all return to dust. Who knows the spirit of the sons of men, which goes upward, and the spirit of the animal, which goes down to the earth?” (Ecclesiastes 3:19–21, New King James Version). And again, “The dust returns to the earth as it was, and the spirit returns to God who gave it” (Ecclesiastes 12:7).

“ The living know that they will die but the dead know nothing. . . . Their love and their hate and their envy have already perished.”

Ecclesiastes 9:5, 6, English Standard Version

Solomon had a very different, almost opposite, viewpoint from that of Shi Huang. He understood that no mortal can overcome the finality of death. Whereas the First Emperor believed that the afterlife is a continuity of and analogous to this life, Solomon didn’t. He believed that the dead have no influence either in this life or after death: “For the living know that they will die but the dead know nothing, and they have no more reward, for the memory of them is forgotten. Also their love, their hatred, and their envy have now perished nevermore will they have a share in anything done under the sun. . . . Whatever your hand finds to do, do it with your might for there is no work or device or knowledge or wisdom in the grave where you are going” (Ecclesiastes 9:5–6, 10, NKJV).

Solomon’s understanding of the human spirit is interesting when we reflect on whether there is a future for those who have died—including China’s First Emperor. In the book of Ecclesiastes, the ancient king of Israel gives us an important part of the answer to the question “What happens after death?” There are tantalizing comments that “the spirit returns to God who gave it,” even though the dead have no knowledge or awareness “under the sun” or “in the grave.” Solomon’s book is focused on cette life, however—on what he saw as its futility and its inevitable end. So to understand more about whether humans will ever overcome death, we need to augment King Solomon’s understanding elsewhere.

Another ancient individual of great wealth, wisdom and knowledge was Job. He lived long before Solomon yet had a similar understanding about the human spirit: “It is the spirit in man, the breath of the Almighty, that makes him understand” (Job 32:8). This seems to be the mysterious spiritual element that not only powers human reasoning and moral intellect but, as Solomon reflected, is also what is preserved after death.

What does God do with it then? Job appeared to understand something very profound as he reflected on this: “Oh, that You would hide me in the grave, that You would conceal me until Your wrath is past, that You would appoint me a set time, and remember me! If a man dies, shall he live again? All the days of my hard service I will wait, till my change comes. You shall call, and I will answer You You shall desire the work of Your hands” (Job 14:13–15, NKJV, emphasis added).

Job knew that God would not bring back his decayed flesh and bones. He was aware, though, that the human spirit is the individual essence of each person, an understanding that Solomon apparently shared with him. It is cette that God preserves, as Solomon observed. The “change” that Job looked to, and the one that would have given the First Emperor a different hope, is the same one preached throughout the pages of the New Testament. It is a resurrection from the unknowing, unconscious condition of death.

“ For if we have been united with him in a death like his [Christ’s], we shall certainly be united with him in a resurrection like his” (Romans 6:5). The apostle Paul believed and taught that death is not the end of human hope. He consistently spoke of the ultimate resurrection of all human beings.

The Terra Cotta Army bears silent witness to one man’s colossal yet vain endeavors to conquer death. The First Emperor of China failed, like all others who have tried. He did not become a god, nor did he conquer death, the afterlife or the universe.

According to the words of Solomon, Job, Paul and other biblical writers, there is, however, a hope for the ancient emperor and all who have died—even those who never knew of the gospel, or “good news,” that Paul preached. That hope is the rekindling of the human spirit of each human being through a yet future resurrection of the dead.

With deep sadness we inform readers that David Lloyd succumbed to cancer on April 26, 2008. He will be greatly missed by all who had the privilege of knowing him and working with him.


Recipes for Immortality

Based on such literary references, the Taoist alchemists of ancient China sought to produce this legendary substance by themselves. The ‘recipe’ for such elixirs varies from one alchemist to another and may include ingredients from both organic (plants and animals) and inorganic (metals and minerals) materials.

One example of the former is the Lingzhi, which has been translated literally as the ‘Supernatural Mushroom’ and known also as the ‘Mushroom of Immortality’. This mushroom is found throughout East Asia and has been used in traditional Chinese medicine for more than two millennia. Some texts have claimed that the regular consumption of these mushrooms would make one immortal, though this has not been proven to be true thus far.

Lingzhi or Reishi mushroom. (Eric Steinert/ CC BY SA 3.0 )

As for inorganic substances used by ancient Chinese alchemists in the production of elixirs of immortality, the best known is without doubt mercury. As this metal is liquid at room temperature, it fascinated the alchemists of ancient China. Due to this unique characteristic of mercury, this metal is believed to have spiritual significance, and it was seen as the key to immortality. Thus, mercury was often used as an ingredient in the ancient Chinese elixirs of immortality. Apart from mercury, other long-lasting metals or minerals with unique physical properties, including cinnabar and jade, were believed to bestow immortality, and were thus also used in the production of such elixirs.

Mercury, however, is also a highly poisonous substance, and its harmful effects include a decrease in cognitive function, kidney problems, weakness, and death. Yet, the knowledge that exposure to mercury is detrimental to a person’s health did not deter some of the most powerful men in Chinese history from seeking immortality through the ingestion of mercury-laden elixirs of immortality.


Failed Medicine in History

Many days into self-isolation, watching as the world’s economy and spirits collapse, one might begin to ask the question: do we really know what we’re doing? And in the age of modern medicine the answer is, quite surprisingly, yes! Historically, however, that has not been the case. Nowadays we take for granted our tested, proven, and effective methods of medicine. But back when your insurance carrier was the church and your pharmacy was the local garden, people faced disease with nothing more than a hope and a prayer. Here are five examples of historical cure-alls that historically cured none.

  • An English anatomical lecture, Circa. 1600-1700

5. Corpse Medicine

Nowadays cannibalism is highly frowned upon. The very word has become a symbol of evil and depravity in modern media. But in the past, consuming elixirs of human bone and flesh was just something you did when you had a stomach ache. In ancient Rome the blood of gladiators was thought to cure epilepsy, and, in keeping with the early European tradition of desecrating everything sacred English apothecaries stocked “mummy powder” – made from ground Egyptian mummies. Edward Taylor, a 17th Century english “doctor”, glorified the religious use of mummies as they were “a suitable substitute for the body and blood of [Christ]”.

All “corpse medicine” stemmed from the very simple, vague, and nonsensical idea that by consuming the remains of a deceased person you were taking part of their spirit with you. And since this idea was conceived and practiced with no understanding of science or medicine, it didn’t really matter Quel you consumed said spirit with. So mummy powder and other such remedies found their ways into innumerable concoctions including wine, beer, tea, blood elixirs, and hot chocolate.

  • A barber performs bloodletting, Circa. 1804

4. Bloodletting

Before the advent of modern medicine practitioners believed that illnesses were caused by either 1) An overabundance of blood in the body or 2) Hazardous “humors” within the bloodstream. Either way, the answer was bloodletting. Doctors would use metal razors, wood splinters, or leeches to draw blood from the arm or neck. In Europe the practice was so widespread that when the church banned monks (who often played the role of doctor) from administering bloodletting, local barbers began to offer it as service. The iconic red stripes of barber poles represent the blood which would collect on hairdressers’ rags.

In Mesoamerica bloodletting was commonly practiced for spiritual reasons. Priests and social higher-ups would offer their blood to the gods and the symptoms of blood loss were often explained as a heightened spiritual state in which persons undergoing bloodletting could commune with the gods.

Bloodletting would continue in common practice until the late 1800s, in which, with the discovery of new medicine and cures, it began to fall out of favor within the scientific community. And although most of its purported effects have since been widely disproven, bloodletting is still used to treat specific rare diseases.

  • A man plays his horn with a beaver and two dogs, Circa. 1270

3. Animal Cures

In the middle ages animal parts weren’t only used by nobles to display their wealth and access to food variety. They were also used as medicine. From cow stomachs to horse saliva to pig’s rumps, if it came from an animal, it was useful. In accordance with the ideas behind corpse medicine, it was thought that by consuming part of an animal, you were consuming part of its soul as well. Thus, cures utilized organs of animals that aligned with ailments they were attempting to cure. So if one had a stomach ache, a remedy would involve the consumption of an arbitrarily-chosen animal’s stomach. That’s science! As with most pseudo-scientific practices, animal organs enjoyed continued use in the field of medicine until the 1800s when they were proven to be mostly ineffective. Animal therapy exists now, yes, but instead of eating beaver testicles (which were used as a cure for common ailments) it involves spending time with very friendly dogs.

  • Emperor Qin Shi Huang, pictured in traditional Emperor’s garb, Circa. Unkown

Mercury was thought to have healing powers for millenia. Chinese emperors drank pure mercury in the hopes of achieving immortality. Qin Shi Huang, first emperor of China, sent thousands of men on a hunt for an “ancient magician” thought to possess “the elixir of life” (mercury). When constructing his elaborate tomb, Huang ordered that a giant moat be built and filled with this elixir. He would find himself visiting said tomb earlier than expected, as he shortly died from mercury poisoning.

Mercury spread to the west and continued to be used as an amalgam cure worldwide until the mid-1800s. Being that the symptoms of mercury poisoning often mimicked the symptoms of afflictions it was used to cure, it’s lethal effects weren’t discovered until the 1890s. Because it killed almost every patient who consumed it, the use of mercury in America caused widespread distrust and resentment for established medicine.

  • Hotel Radium Palace in Jachymov, Czech Republic

Frighteningly, humans discovered the true dangers of radiation only a short while ago. Although we now know that radon exposure causes cancer, doctors in the early 20th century ironically used it to traiter cancerous tumors. Products like radium toothpaste and radium-lined water bottles were peddled with the promise of wild and universal medicinal benefits. And such “medicine” still exists today. Visitors at the Radium Palace in Jachymov, Czech Republic will be greeted by “radiation treatment” techniques which include bathing in uranium-rich waters and breathing in radon directly. Visitors will also be greeted by staff “doctors” spouting completely false, pro-radium propaganda in advertisement of the spa.

Thankfully the purported health effects of radium have been all but disproven in the field of modern medicine. But places like the Radium Palace are dispiriting evidence that there will always be people untrustful of science and, along with them, charlatans who capitalize on that mistrust.


TIL of Qin Shi Huang the 1st emperor of China. Obsessed with immortality he sent out quests for magicians & searched for powerful mountains to give him long life. Reportedly, he died from poisoning due to ingesting mercury pills, made by his physicians believing it to be an elixir of immortality.

Wasn't he the one who ordered the sculpting of the Terracotta Army?

The country is named after him.

Not really. Qin Shi Huang means First Emperor of Qin, Qin is the name of the Dynasty, his name is Ying Zheng or Zhao Zheng. But the name China does most likely base on Qin.

The cause of Qin Shi Huang's death is still largely unknown. Reportedly, he died from Chinese alchemical elixir poisoning due to ingesting mercury pills, made by his alchemists and court physicians, believing it to be an elixir of immortality.

In addition to the famous terracotta army he commissioned to guard him in the afterlife, he had his tomb built in a hollowed-out mountain that supposedly contained ‘flowing rivers of mercury’. To this day, the tomb is yet to be excavated (due to concerns over being able to preserve its contents and strict Chinese government policy) and contains extremely high mercury levels in the soil surrounding it.

To this day, the tomb is yet to be excavated (due to concerns over being able to preserve its contents and strict Chinese government policy) and contains extremely high mercury levels in the soil surrounding it.

If you ask around, there are also people afraid of opening it because they don't want to upset his spirit or fear some sort of curse on the country. Qin Shi Huang's legacy makes him an enormously intimidating figure. The guy was scary. His unification of China involved an extreme amount of force including burying scholars alive.


Voir la vidéo: The First Emperors Army. Chinas Megatomb Revealed