Japonais blessés à Gona, Papouasie

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Japonais blessés à Gona, Papouasie

Deux prisonniers japonais blessés soignés par des médecins australiens à Gona, en Papouasie. Les prisonniers à l'arrière-plan semblent être attachés à sa civière.


Bataille de Buna-Gona : force japonaise et ordre de bataille

Il s'agit d'un ordre de bataille répertoriant les forces japonaises impliquées dans la bataille de Buna-Gona du 16 novembre 1942 au 22 janvier 1943. Les détails de la force japonaise, des renforts et des pertes sont rapportés par plusieurs sources.


Papouasie

Après des succès rapides dans les premiers mois de la guerre, l'état-major de la marine japonaise voulait se déplacer dans l'est de la Nouvelle-Guinée et descendre les Salomon et les Nouvelles-Hébrides jusqu'en Nouvelle-Calédonie, aux Fidji et aux Samoa. L'amiral Yamamoto et l'état-major de la flotte combinée considéraient que la première priorité du Japon était la destruction de la flotte américaine du Pacifique et proposaient plutôt la saisie de Midway comme étape préliminaire à l'invasion d'Hawaï. L'opposition de l'état-major général de la marine à l'opération Midway de Yamamoto a rapidement disparu le 18 avril après le raid de Doolittle sur Tokyo. La poussée de Port Moresby était allée trop loin pour être annulée au moment où l'ordre a été donné pour l'opération Midway, laissant les Japonais avec deux stratégies concurrentes qui étaient destinées à étendre leurs forces.

La mer de corail

L'opération de Port Moresby, sous le commandement général du vice-amiral Shigeyoshi Inouye, devait être précédée de la capture de Tulagi dans les Salomon. Le groupe d'attaque pour protéger l'expédition était commandé par le vice-amiral Takagi avec les puissants porte-avions Shokaku et Zuikaku, deux croiseurs et six destroyers et devait balayer la mer de Corail et bombarder les aérodromes de Townsville, Cooktown et Thursday Island. Un groupe de couverture, dirigé par le contre-amiral Goto, se composait du porte-avions léger Shoho, de quatre croiseurs lourds et d'un destroyer. Après avoir couvert le débarquement de Tulagi, il devait faire demi-tour vers l'ouest pour protéger le groupe d'invasion de Port Moresby composé de 11 transports, transportant à la fois des troupes de l'armée et une force de débarquement navale, qui, masqués par des destroyers, devaient contourner l'extrémité orientale de la Papouasie, à travers le Passage Jomard. Inouye pensait pouvoir envelopper la flotte alliée avec Goto sur le flanc ouest et Takagi à l'est, tandis que le groupe d'invasion se faufilait par le passage de Jomard jusqu'à Port Moresby. La flotte alliée étant détruite, il put alors procéder au bombardement des bases du Queensland.

Les Américains avaient réussi à briser complètement le code naval japonais et possédaient des renseignements précis et assez détaillés concernant les plans japonais. Cependant, les États-Unis n'avaient que des forces limitées disponibles pour tirer parti de cette connaissance. Seuls le groupe de travail 11 du contre-amiral Aubrey W Fitch avec le porte-avions Lexington et le groupe de travail 17 du contre-amiral Frank J Fletcher avec le porte-avions Yorktown étaient disponibles. Fletcher avait le commandement tactique de l'ensemble de la force et avait reçu l'ordre d'opérer dans la mer de Corail à partir du 1er mai. La Task Force 44, dirigée par le contre-amiral Crace, RN, avec les croiseurs lourds australiens Australia et Hobart à Sydney et le croiseur lourd américain Chicago et le destroyer Perkins à Nouméa, reçut l'ordre de rencontrer Fletcher dans la mer de Corail. La force de Lexington de Fitch a rejoint Fletcher comme prévu à 6 h 30 le 1er mai. Les deux porte-avions ont commencé le ravitaillement. Fitch a estimé que son ravitaillement ne serait pas terminé avant le 4 mai alors que Fletcher n'avait besoin que de 24 heures. Fletcher décida de ne pas attendre que Fitch fasse le plein ou que Crace arrive et se dirigea vers l'ouest le 2, laissant l'ordre à Fitch de le rejoindre à la lumière du jour le 4.

Le soir du 3, Fletcher apprit le débarquement à Tulagi et partit au nord pour attaquer le lendemain matin. Lorsque les avions de Yorktown sont arrivés au-dessus de Tulagi tôt le 4, ils n'y ont trouvé que de petits navires et des péniches de débarquement. Ils ont attaqué et coulé certains d'entre eux pour la perte de trois avions. Fletcher a rejoint Fitch et Crace vers 8 h 16 le 5 mai et a passé la majeure partie de la journée à faire le plein de Neosho. Pendant ce temps, le groupe d'attaque de Takagi s'était déplacé le long de la côte extérieure des Salomon et était bien dans la mer de Corail à l'aube du 6 mai. Le groupe d'invasion de Port Moresby se dirigeait vers le sud pour le passage de Jomard, tandis que le groupe de couverture de Goto a commencé à se ravitailler au sud de Bougainville, achevant cette tâche à 8 h 30 le lendemain matin. Inouye ne sachant pas où se trouvait le Fletcher, a utilisé la plupart de ses avions le 5 lors d'un bombardement sur Port Moresby. Le 6, le pétrolier Neosho, escorté par le destroyer Sims, est détaché à 17 h 55 et reçoit l'ordre de se diriger vers le sud pour le prochain rendez-vous de ravitaillement. Fletcher recevait des rapports de renseignement concernant les mouvements des navires japonais et il est devenu assez évident que la force d'invasion japonaise passerait par le passage de Jomard le 7 ou le 8. Il coupa court aux opérations de ravitaillement et se dirigea vers le nord-ouest à 19 h 30 le 6 mai, pour être à portée de frappe à la lumière du jour le 7.

À 10 h 30, le 6 mai, des B-17 d'Australie ont localisé et bombardé le Shoho au sud de Bougainville. Les bombes tombent large, mais l'avion a de nouveau repéré le groupe de couverture de Goto vers midi et a localisé plus tard la force d'invasion de Port Moresby près du passage de Jomard. Estimant que Fletcher se trouvait à environ 500 milles au sud-ouest et s'attendant à ce qu'il attaque le lendemain, Inouye ordonna que toutes les opérations se poursuivent conformément au calendrier. A minuit, les transports d'invasion étaient près de l'île de Misima, prêts à se faufiler par le passage de Jomard.

À 7 h 36, le 7 mai, l'un des avions de reconnaissance de Takagi a signalé avoir aperçu un porte-avions et un croiseur. Cette évaluation a été acceptée, la distance a été fermée et un bombardement général et une attaque à la torpille ordonnée. En fait, les navires aperçus étaient le Neosho et les Sims. Les deux navires ont été attaqués à plusieurs reprises par des avions japonais, et vers midi, le Sims a coulé avec la perte de 379 vies. Le Neosho a subi sept coups directs et a dérivé jusqu'au 11 mai, date à laquelle 123 hommes ont été retirés et le pétrolier a été sabordé.

À 6 h 45, Fletcher ordonna au groupe de soutien de Crace d'avancer sur une trajectoire nord-ouest pour attaquer le groupe d'invasion de Port Moresby, tandis que le reste de la Force opérationnelle 17 tournait vers le nord. Un hydravion japonais a repéré le groupe de soutien à 08 h 10 et dans l'après-midi, lorsque les navires de la force de Crace étaient au sud et un peu à l'ouest du passage de Jomard, ils ont été successivement attaqués par des bombardiers monomoteurs terrestres, des bombardiers de la marine et des bombardiers de haut niveau. Une dernière attaque de trois bombardiers volant à 25 000 pieds a été découverte plus tard comme étant des B-26 américains stationnés à Townsville. Le groupe de soutien avait repoussé toutes les attaques et Crace avait dissipé le mythe japonais selon lequel une force navale ne pourrait pas survivre à des attaques répétées d'avions basés à terre.

Alors que les avions de Takagi attaquaient Neosho et Sims, le Shoho du groupe de couverture de Goto, avait tourné au sud-est face au vent pour lancer quatre avions de reconnaissance et envoyer d'autres avions pour protéger le groupe d'invasion à 30 milles au sud-ouest. À 8 h 30, Goto savait exactement où se trouvait Fletcher et ordonna à Shoho de se préparer à une attaque. Entre-temps, d'autres avions avaient repéré les navires de Crace à l'ouest. Le résultat de ces rapports était de rendre Inouye inquiet pour la sécurité du groupe d'invasion, et à 09h00 il lui a ordonné de se détourner au lieu d'entrer dans le passage Jomard, le gardant ainsi hors de danger jusqu'à ce que Fletcher et Crace aient été traités. En fait, c'était le plus près que les transports se soient rendus à leur objectif.

À 8 h 15, l'un des avions de reconnaissance de Yorktown signala deux porte-avions et quatre croiseurs lourds à environ 225 milles au nord-ouest, de l'autre côté des Louisiades. En supposant qu'il s'agissait du groupe d'attaque de Takagi, Fletcher a lancé un total de 93 avions entre 9 h 26 et 10 h 30. Cependant, à peine le groupe d'attaque de Yorktown avait-il décollé que l'éclaireur est revenu et on a immédiatement découvert qu'une erreur dans le pavé de codage du pilote signifiait que les deux transporteurs et quatre croiseurs lourds auraient dû lire deux croiseurs lourds et deux destroyers. Fletcher a autorisé la frappe malgré l'erreur dans l'espoir que la force d'invasion ou d'autres cibles rentables se trouvaient à proximité. Le groupe d'attaque de Lexington, bien avant l'avion de Yorktown, approchait de l'île de Misima dans les Louisiades peu après 11 h 00, lorsqu'il a repéré un porte-avions, deux ou trois croiseurs et quelques destroyers à environ 25 milles à tribord. C'était le Shoho avec le reste du groupe de couverture de Goto. Comme le Shoho n'était qu'à 35 miles au sud-est de l'emplacement cible d'origine, il était simple de rediriger les groupes d'attaque sur le porte-avions. Sous une attaque concentrée, le Shoho avait peu de chance et fut bientôt en feu et mort dans l'eau. Le Shoho a coulé peu après 1135.

Après que les groupes aériens aient atterri en toute sécurité, Fletcher a mis le cap vers l'ouest dans la nuit du 7 au 8 mai. Les deux parties attendaient une décision le 8, tout dépendait de la localisation de l'ennemi le plus tôt possible le matin.

Un des éclaireurs de Lexington a aperçu les porte-avions japonais à 08h15 et a signalé que Takagi était à 175 milles au nord-est de la position de Fletcher. À 9 h 30, le groupe d'attaque japonais a été aperçu en train de faire route vers le sud dans une position à 25 milles au nord-est du contact initial, mais à environ 45 milles au nord de la position prévue de Takagi à 9 h, comme prédit par la force du premier contact. L'écart était de causer des problèmes pour le groupe d'attaque de Lexington, qui à ce moment-là était en vol. Fitch avait commencé à lancer sa frappe entre 9 h 00 et 9 h 25, le groupe Yorktown de 24 bombardiers avec deux chasseurs et neuf torpilleurs avec quatre chasseurs, décollant dix minutes avant l'avion Lexington. Les bombardiers en piqué ont repéré les Japonais en premier, à 10 h 30, et ont pris la couverture nuageuse pour attendre l'arrivée des bombardiers-torpilleurs. Alors que Shokaku était engagé dans le lancement de nouvelles patrouilles de combat, Zuikaku a disparu dans une rafale de pluie. L'attaque, qui débuta à 10 h 57, ne tomba donc que sur le Shokaku. Bien que les pilotes de Yorktown aient bien coordonné leur attaque, seuls des succès modérés ont été obtenus. Les torpilles américaines ont été évitées ou n'ont pas explosé, et seuls deux coups de bombe ont été enregistrés sur le Shokaku, l'un endommageant le poste de pilotage bien en avant sur la proue tribord et mettant le feu au carburant, tandis que l'autre détruisait un compartiment de réparation à l'arrière. Le Shokaku en feu pouvait récupérer mais ne pouvait plus lancer d'avions. Seuls 15 des 37 avions Lexington ont localisé la cible. Les torpilles étaient à nouveau inefficaces, mais les bombardiers ont marqué un troisième coup sur le Shokaku. Bien que 108 membres de l'équipage du navire aient été tués, il n'avait pas été creusé sous la ligne de flottaison et ses incendies ont rapidement été maîtrisés. La plupart de ses avions sont transférés sur le Zuikaku avant que Takagi ne détache le Shokaku à 13 h 00, avec l'ordre de se rendre à Truk.

Le Yorktown et le Lexington ont été attaqués dans l'intervalle entre les frappes de leurs groupes aériens respectifs sur les porte-avions japonais. Les Japonais avaient commencé à lancer à peu près en même temps que les Américains, mais leur groupe d'attaque de 18 torpilleurs, 33 bombardiers et 18 chasseurs était plus grand, mieux équilibré et plus précisément dirigé vers la cible. Bien que le radar américain les ait détectés à 70 milles de distance, Fitch avait beaucoup trop peu de chasseurs pour les intercepter avec succès et a été contraint de compter principalement sur ses artilleurs AA pour se protéger. À 11 h 18, les avions japonais ont commencé leur attaque. Le Yorktown, avec un rayon de braquage plus petit que le Lexington, a évité avec succès huit torpilles lancées sur son quartier bâbord. Cinq minutes plus tard, il subit une attaque de bombardiers en piqué mais s'en sort indemne jusqu'à 11 h 27, date à laquelle il reçoit son seul coup, une bombe de 800 livres qui pénètre jusqu'au quatrième pont, mais n'altère pas les opérations de vol. Pendant ce temps, les manœuvres d'évitement écartent progressivement les porte-avions américains et, bien que les navires écrans se répartissent assez équitablement entre eux, la rupture de leur cercle défensif contribue au succès japonais.

Le Lexington avait un rayon de braquage plus grand que le Yorktown et, malgré de vaillantes manœuvres, il reçut un coup de torpille à bâbord à 11 h 20, rapidement suivi d'un deuxième en face du pont. Au même moment, une attaque au bombardement en piqué commença à 17 000 pieds, le Lexington recevant deux coups de petites bombes. Une liste de 7 degrés causée par les coups de torpille a été corrigée en déplaçant le ballast d'huile, tandis que ses moteurs sont restés indemnes. Pour ses pilotes de retour, il n'a pas semblé être sérieusement endommagé, et la récupération du groupe aérien s'est poursuivie. A 12h47, une formidable explosion interne, provoquée par l'inflammation des vapeurs de carburant par un moteur-générateur qui avait été laissé en marche, a secoué tout le navire. Une série d'autres explosions violentes ont gravement perturbé les communications internes. Une autre détonation majeure s'est produite à 14 h 45 et les incendies sont rapidement devenus incontrôlables. Le destroyer Morris est venu à côté pour aider à combattre l'incendie, mais le besoin d'évacuation est devenu de plus en plus évident. À 16 h 30, le Lexington s'était immobilisé et toutes les mains se préparaient à abandonner le navire. À 17 h 10, le Minneapolis, Hammann, Morris et Anderson se sont déplacés pour évacuer l'équipage. Le destroyer Phelps a tiré cinq torpilles en 1956 et le Lexington a coulé en 2000.

La bataille de la mer de Corail était maintenant terminée. Les pilotes japonais avaient signalé le naufrage des deux porte-avions américains, et l'acceptation de cette évaluation a influencé la décision de Takagi de détacher le Shokaku pour des réparations, ainsi que l'ordre d'Inouye de retirer le groupe de frappe. Même s'il pensait que les deux porte-avions américains avaient été détruits, le prudent Inouye jugea néanmoins nécessaire de reporter l'invasion, apparemment parce qu'il se sentait incapable de protéger les unités de débarquement contre les avions alliés basés à terre. Yamamoto n'était pas d'accord avec cette décision et, à 24 heures, a annulé l'ordre, précisant Takagi pour localiser et anéantir les navires américains restants. Mais, au moment où Takagi a fait sa recherche au sud et à l'est, Fletcher était hors de portée.

Bien que les Japonais aient perdu 43 avions le 8 mai contre 33 perdus par les Américains, le naufrage du Lexington, du Neosho et du Sims a largement compensé la perte du Shoho et des divers petits engins coulés à Tulagi. Les Japonais avaient remporté une victoire matérielle, mais malgré leurs pertes, les Américains ont pu réparer le Yorktown à temps pour Midway moins d'un mois plus tard, où la guerre s'est retournée décisivement contre le Japon. La mer de Corail a été une victoire stratégique américaine décisive. L'opération japonaise de capture de Port Moresby a été contrecarrée et la côte est australienne n'a pas été attaquée et la seule menace de bombardement sérieuse pendant la guerre de 1939-45 contre les grandes villes de la côte du Queensland a été éliminée. La bataille était d'une grande importance dans le développement de la guerre navale puisque, pour la première fois, les flottes s'étaient affrontées sans contact visuel direct. Le porte-avions avait remplacé le cuirassé comme colonne vertébrale de la flotte.

Sentier Kokoda

En 1942, une piste rarement utilisée a grimpé du petit village de Buna sur la côte nord de la Papouasie, sur les Owen Stanley Ranges et jusqu'à Port Moresby. La piste était assez facile pour remonter les pentes à travers Gorari et Oivi jusqu'au village de Kokoda qui se dressait sur un petit plateau à 400 mètres d'altitude, flanqué de montagnes culminant à plus de 2000 mètres. Il a ensuite grimpé sur des crêtes escarpées et à travers des vallées profondes jusqu'à Deniki, Isurava, Kagi, Ioribaiwa, Ilolo et, à Owens' Corner, relié à une route à moteur menant des plantations dans les collines au-dessus de Port Moresby jusqu'aux plaines côtières. Entre Kokoda et Ilolo, la piste montait souvent des pentes si raides que c'était un travail déchirant pour des hommes accablés de gravir même quelques centaines de mètres. Une grande partie de la piste traversait une forêt tropicale dense qui enfermait le passage étroit entre des murs de buisson épais. À des niveaux plus élevés, le terrain est devenu de la mousse et des arbres rabougris qui étaient souvent couverts de brume. De juillet à novembre 1942, ce fut le cadre d'une campagne acharnée pour empêcher la chute de Port Moresby.

Le 23 janvier 1942, moins de sept semaines après le début de la guerre du Pacifique et alors que les luttes pour la Malaisie et les Philippines se poursuivaient, les Japonais débarquèrent à Kavieng en Nouvelle-Irlande et à Rabaul en Nouvelle-Bretagne où ils vainquirent rapidement les défenseurs australiens. Depuis Rabaul, les Japonais avaient une couverture aérienne de l'ensemble des territoires de Papouasie et de Nouvelle-Guinée ainsi que du nord de l'Australie, Port Moresby subissant son premier raid le 3 février. Le 8 mars, les Japonais s'installent solidement en Nouvelle-Guinée australienne à Lae et Salamaua. Cependant, la bataille de la mer de Corail du 5 au 8 mai a évité une invasion maritime japonaise de Port Moresby et le succès américain à la bataille de Midway en juin a non seulement détruit la capacité du Japon à entreprendre des offensives à longue portée, mais a également fourni aux Américains l'occasion passer de la défensive à l'offensive. Une attaque maritime n'étant pas disponible, les Japonais, qui bombardaient régulièrement Port Moresby avec vingt à trente bombardiers avec escorte de chasseurs, décidèrent d'attaquer par voie terrestre à travers les Owen Stanley Ranges.

Terre japonaise en Papouasie

Les Japonais débarquèrent dans la région de Gona en Papouasie dans la nuit du 21 au 22 juillet 1942 et avaient constitué une force de 13 500 hommes à la fin juillet. Le premier contact a eu lieu le 24 juillet avec un peloton avancé du bataillon d'infanterie papou à Awala, à 40 kilomètres à l'intérieur des terres. Le peloton se replie sur Gorari où il rejoint le lendemain la compagnie de tête du 39e bataillon, une unité de milice victorienne. Les Japonais ont continué et ont repoussé la petite force australienne à travers Oivi jusqu'à Kokoda où le commandant du 39e bataillon, le lieutenant-colonel W T Owen a été tué dans la nuit du 28 au 29 juillet. Les défenseurs australiens ont de nouveau été repoussés et consolidés à Deniki. Le 8 août, une attaque de trois compagnies du 39e bataillon atteint Kokoda mais, incapable de tenir la position, le bataillon est à nouveau contraint de se replier sur Deniki. Les Japonais pressèrent les Australiens et bien que les attaques des 9 et 10 août aient été repoussées, la position australienne s'était isolée, la nourriture et les munitions venant à manquer. La position australienne est fortement pressée les 13 et 14 août et la décision est prise de se replier sur Isurava où le 39th Battalion est rejoint par le 53rd Battalion le 20 août.

D'autres renforts australiens étaient déjà en route. La 21e brigade vétéran qui avait servi en Syrie a commencé le chargement à Brisbane le 6 août et dès qu'elle a débarqué à Port Moresby a été précipitée dans les montagnes. Le commandant de brigade, le brigadier A W Potts, à pied comme tous ses hommes, atteignit Isurava le 23 août avec deux de ses bataillons parsemés le long de la piste derrière lui. Bien qu'on lui ait assuré que des approvisionnements adéquats avaient été acheminés, Potts a trouvé une réserve de rations et de munitions totalement insuffisante et bien que le froid soit sévère, seulement 80 couvertures.Il n'y avait pas assez de porte-avions indigènes pour apporter suffisamment de ravitaillement et le ravitaillement aérien était limité par le manque de terrains d'atterrissage et de zones de largage, par le problème de développer des méthodes de largage efficaces et surtout par le manque d'avions. Sans approvisionnement adéquat, toute l'opération australienne dans l'Owen Stanley risquait de s'effondrer. L'échec du système d'approvisionnement a miné la position de Potts avant même qu'il ne rencontre les Japonais et a fait passer son commandement d'un rôle offensif à défensif.

Le 26 août, le 2/14e bataillon de la 21e brigade s'est déplacé jusqu'à Isurava pour relever le 39e bataillon dont les hommes étaient dans un état de faiblesse en raison du manque de vêtements chauds, de couvertures, d'abris et de rations. Avant que le soulagement ait été effectué, les Japonais ont renouvelé leur attaque qu'ils ont soutenue sur les positions australiennes les jours suivants. Le 53e bataillon d'Alola attaqua en direction de Missima le 27 août, mais ses principales compagnies avaient essuyé des tirs vifs et le lieutenant-colonel K H Ward, leur commandant, fut tué. Les Japonais percèrent les lignes australiennes le 29 août et menacèrent toute la position du 2/14th Battalion qui ne fut sauvée que par une contre-attaque. Pour sa bravoure lors de la contre-attaque, le soldat Bruce Kingsbury a reçu à titre posthume la Croix de Victoria.

La position du 2/14th est restée sérieuse et le matin du 30 août, le 2/14th et ce qui restait du 39th Battalion se sont retirés vers Alola. Le 14/2 a subi de lourdes pertes ce jour-là, notamment son commandant, le lieutenant-colonel Key, le troisième commandant de bataillon tué sur la piste Kokoda en un peu plus d'un mois. Le 2/16e bataillon, qui était resté en réserve, prit la position avancée, mais le 2 septembre, la 21e brigade était gravement épuisée et l'ordre fut donné de se retirer à Templeton's Crossing. À ce stade, la 21e brigade avait enduré près d'une semaine de combats constants, pendant la plupart du temps, ils n'avaient même pas pu se préparer une tasse de thé et n'avaient certainement reçu aucun repas chaud. Sans abri, les pieds pulpeux et ratatinés à cause de l'humidité constante, ils étaient trempés par une pluie continue. En plus de leurs problèmes d'approvisionnement, l'évacuation des blessés était un problème désespéré avec jamais assez de transporteurs pour déplacer des civières le long d'un sentier encombré jusqu'au début de la route.

Les Japonais ont poursuivi les Australiens qui ont été incapables d'établir des positions défensives solides. Juste au moment où les problèmes d'approvisionnement semblaient avoir été résolus, Myola, avec ses installations de réception de fournitures, a dû être abandonné. Le 2/27e bataillon prend place devant Efogi le 5 septembre en emportant les armes automatiques et l'équipement des 39e bataillons. Le 39e bataillon ne comptait plus que 185 hommes et partit pour Port Moresby. Les Japonais ont sondé la position 2/27 le 7 septembre et ont attaqué en force avant l'aube le 8. L'attaque frontale est repoussée mais les Japonais contournent les flancs pour menacer le quartier général de la brigade et encercler l'unité d'arrière-garde. Dans la nuit du 8 septembre, les survivants des trois bataillons de la 21e brigade commencèrent à se dégager le long d'une voie secondaire. Le 10 septembre, les 2/14e et 2/16e bataillon étaient en position devant Ioribaiwa en tant qu'unité composite avec seulement 307 hommes. Au cours des jours suivants, plusieurs grands groupes du 14/2, coupés lors des combats précédents et tout le reste du 27/2, entrèrent, fatigués et affamés après de longues marches autour des flancs de l'avancée japonaise.

En quittant Myola, le brigadier Potts a non seulement perdu son principal point d'approvisionnement, mais a également ignoré ses dernières commandes. Sa décision fut plus tard confirmée, mais le 12 septembre, il fut remplacé par le brigadier SH Porter et ne reçut un autre commandement actif qu'à la fin de la guerre. Porter, en prenant le commandement de la 21e brigade, a apporté avec lui des renforts, le 3e bataillon et le 2/1e bataillon de pionniers, et on lui a dit que la 25e brigade arriverait bientôt pour mener des opérations visant à stabiliser le front d'Owen Stanley. La 25 brigade a quitté l'Australie le 1er septembre, est arrivée à Port Moresby le 9 septembre et les 13/14 septembre a commencé son déploiement sur la principale caractéristique d'Ioribaiwa vers laquelle Porter s'était retiré. Le 14 septembre, le commandant de la 25e brigade, le brigadier KW Eather, prend le commandement de toutes les troupes de la zone avancée. Ce jour-là, les Japonais ont renouvelé leur attaque en utilisant le pays accidenté à leur avantage. Le lendemain, la pression se poursuit contre tout le front australien et les Australiens continuent de perdre des hommes faute de pouvoir déloger les Japonais des hauteurs. Avec les Japonais sentant tout le front et les flancs et avec Eather soucieux d'engager toutes ses unités dans des tâches défensives et de perdre toute liberté de mouvement, il a demandé la permission de se retirer sur Imita Ridge. La décision a été laissée à Eather qui a retiré ses forces par étapes le 17 septembre. Eather reçut alors l'ordre de livrer bataille sur la crête d'Imita.

Crête d'Imita

Les Australiens, dépourvus de pelles, ont commencé à creuser sur Imita Ridge avec des baïonnettes et des casques mais ont été masqués par des patrouilles offensives qui ont harcelé les Japonais. Eather avait cinq bataillons avec 2600 officiers et hommes contre environ 5000 soldats japonais. Cependant, les Australiens avaient maintenant des lignes de ravitaillement courtes et ce sont les Japonais dont les lignes de communication ont été étendues et avec l'augmentation de la puissance aérienne alliée, ils étaient maintenant attaqués pour la première fois par les airs. Le 22 septembre, le 2/25 bataillon a commencé à sonder vers Ioribaiwa et le 28 septembre, les Australiens étaient en mesure de lancer une attaque complète pour découvrir que les Japonais avaient abandonné leurs positions et une grande partie de leur équipement. Les facteurs qui avaient si mal joué contre les Australiens au début de la campagne d'Owen Stanley, les montagnes brumeuses, pluvieuses, boueuses et escarpées, les pistes glissantes et les forêts épaisses avec des installations d'approvisionnement incroyablement mauvaises et d'énormes problèmes médicaux opéraient maintenant encore plus efficacement contre les Japonais. À la fin de septembre, la menace terrestre à Port Moresby avait été supprimée et avec la défaite de l'invasion japonaise à Milne Bay et le succès de l'invasion américaine à Guadacanal, la menace pour Port Moresby avait été supprimée.

Au début d'octobre 1942, alors que la 25e brigade suivait les Japonais, d'autres renforts australiens et américains atteignaient la Nouvelle-Guinée. La stratégie était maintenant d'éliminer les Japonais de la côte nord de la Papouasie en reprenant les villages de Buna, Gona et Sanananda. Les Australiens devaient continuer à attaquer le long de la Kokoda Trail en direction de la côte tandis que les Américains devaient attaquer en direction de Buna par le sud-ouest. Tandis que certaines troupes américaines étaient transportées par avion à Pongani, à 80 kilomètres de la côte de Buna, d'autres troupes américaines se sont engagées le long de la piste de Jaure à Buna, entreprenant la tâche difficile de traverser les Owen Stanley Ranges. Sur la piste Kokoda, les Australiens ont contacté l'arrière-garde japonaise à l'avant du passage de Templeton le 8 octobre, mais le rythme de l'avancée australienne dépendait de la mise en place de dépôts adéquats de ravitaillement largués par voie aérienne et de la capacité des hommes à transporter du ravitaillement à partir de ces dépôts. . Les Japonais étaient bien creusés à califourchon sur la piste en avant du passage de Templeton et ce n'est qu'après une forte résistance au cours de laquelle 50 Australiens ont été tués et 133 blessés que le passage de Templeton a été repris le 16 octobre.

Le 20 octobre, le brigadier JE Lloyd de la 16e brigade prend le commandement de la zone avancée et commence à attaquer l'arrière-garde japonaise au-delà du passage de Templeton. Les Japonais ont défendu Eora Creek jusqu'au 28 octobre lorsque le 2/3e Bataillon a débordé les positions japonaises et a mis les défenseurs en déroute. Le 2 novembre, le bataillon de tête de la 25e brigade rentre à Kokoda avec sa piste d'atterrissage, ce qui résout enfin le problème de ravitaillement toujours présent. Le 5 novembre, les 2/2e et 2/3e bataillons de la 16e brigade se heurtèrent à des positions japonaises fortement habitées à Oivi et, à la tombée de la nuit, dans un pays relativement dégagé, se heurtèrent à une position défensive d'environ cinq kilomètres. Une contre-attaque japonaise le 6 novembre est vaincue et tandis que la 16e brigade maintient la pression sur les Japonais à Oivi, l'ensemble de la 25e brigade contourne le flanc sud pour couper les communications japonaises. Le 9 novembre, la défense japonaise autour de Gorari est vaincue et la piste Gorari-Ilimo est coupée, piégeant les Japonais à Oivi. Les efforts effrénés des Japonais pour percer le 10 novembre n'ont pas abouti et les bataillons australiens ont resserré leur emprise. Le 11 novembre, les Japonais ont abandonné la position d'Oivi et ont fui vers le nord et l'est à travers la brousse où ils ont été mitraillés à plusieurs reprises par des Beaufighters. La 25e brigade a poursuivi les Japonais depuis les contreforts des Owen Stanley Ranges et le 13 novembre, le 2/31e bataillon a traversé la large et rapide rivière Kumusi avec la côte à 60 kilomètres. Le 17 novembre 1942, les sept bataillons d'infanterie australiens étaient au-dessus de la rivière et la campagne des Owen Stanley Ranges était terminée.

La campagne de quatre mois dans les Owen Stanley Ranges pour défendre Port Moresby s'était soldée par la défaite complète des Japonais. La campagne avait impliqué quatre brigades australiennes avec douze bataillons d'infanterie qui ont perdu 605 tués et 1015 blessés. Il n'existe pas de registres précis des pertes dues à la maladie, mais entre deux et trois hommes ont été hospitalisés pour cause de maladie pour chaque victime au combat. La bataille terrestre avait été exclusivement australienne puisqu'ils ne s'étaient liés à aucune unité terrestre américaine qu'après la traversée du Kumusi. La campagne avait été remportée par des Australiens qui ont fait preuve d'une endurance physique et d'un courage de premier ordre.

Gona - Buna - Sanananda

La campagne papoue s'est déroulée en trois phases. La première s'est terminée par la retraite japonaise de Milne Bay. Dans la deuxième phase, l'avance japonaise sur les Owen Stanley Ranges à moins de quarante milles de Port Moresby a été arrêtée par une division australienne comprenant deux brigades de l'AIF et deux bataillons de milice et les Japonais ont ensuite été chassés des plages. Les forces terrestres impliquées dans les deux premières phases étaient entièrement australiennes. La troisième phase, du 20 novembre 1942 au 22 janvier 1943, voit les troupes australiennes et américaines dégager les têtes de pont japonaises à Gona, Buna et Sanananda.

Les Australiens et les Américains ont approché Gona, Buna et Sanananda de trois directions. La 7e division australienne avance le long de l'extrémité nord de la piste Kokoda avec une brigade poussant vers Gona et l'autre vers Sanananda. Du sud, le long de deux routes distinctes, deux régiments de la 32e division américaine avancèrent vers Buna. Le front faisait 11 milles de long de Gona au nord à Sanananda au centre et une bande de côte de trois milles au sud s'étendant du village de Buna sur la gauche au cap Endaiadère, un promontoire, sur la droite. En raison du terrain marécageux et de la mauvaise communication terrestre, la lutte pour les têtes de pont s'est développée en trois batailles distinctes.

La 25e brigade australienne commandée par le brigadier Eather atteint la plus au sud des défenses japonaises à Gona le 18 novembre. Les Japonais avaient fortement fortifié leurs positions avec des bunkers, des tranchées et des postes de tir bien préparés. Les approches étaient couvertes de champs de tir dégagés. Les Australiens sont ravitaillés par voie aérienne le 21 novembre et sont prêts à attaquer le lendemain. Le 22 novembre et de nouveau le 23 novembre, la 25e brigade, qui ne comptait plus qu'environ 1 000 hommes, a attaqué mais a été stoppée avec 204 hommes tués et blessés et peu à montrer pour ses pertes. Le 24 novembre, Gona est bombardé et mitraillé par les airs. Une attaque bien mieux préparée avec un soutien d'artillerie le 25 novembre a également échoué, mais les pertes ont été relativement légères. Cependant, à ce stade, la 25e brigade était épuisée par les combats acharnés et le nombre de malades du paludisme augmentait chaque jour. Le 28 novembre, il fut relevé par une nouvelle 21e brigade commandée par le brigadier Dougherty.

La 21e brigade s'est rapprochée de Gona et a déversé une pluie furieuse d'obus d'artillerie et de mortier sur les défenses japonaises, assistée par de lourds bombardements aériens. Les 2/14e, 2/16e, 2/17e bataillons et à partir du 3 décembre le 39e participèrent aux assauts répétés et dans la nuit du 9 décembre, la victoire était acquise à Gona. Les Australiens ont enterré 638 morts japonais à Gona mais avaient subi 750 tués et blessés en capturant le village. Les combats ont continué pendant une semaine pour éliminer une nouvelle menace qui se posait sur le flanc extrême ouest où une force japonaise avait été débarquée pour harceler les Australiens.

La bataille pour Buna était à double tranchant en raison des deux lignes d'approche, l'une le long de la côte et l'autre par une route en velours côtelé du sud qui menait à travers les marécages au village de Buna, aux jardins du gouvernement et à la mission de Buna. Des marécages impénétrables variant en profondeur avec les marées s'étendent entre ces deux approches sur plus d'un mile, isolant l'un de l'autre. La 32e division américaine attaqua les positions Buna-Cap Endaiadère des deux côtés le 19 novembre, mais fut rapidement bloquée par les défenses japonaises formidables et bien cachées. Peu de progrès ont été réalisés au cours des jours suivants et bien que certaines troupes aient atteint la lisière du village de Buna le 30 novembre, les progrès n'ont pas été suffisants pour le commandant du corps américain, le général Eichelberger, qui a relevé le commandant de la 32e division et pris lui-même la responsabilité de prendre Buna.

Les Américains réorganisés attaquent à nouveau sur deux flancs le 5 décembre et bien qu'ils subissent de lourdes pertes, des progrès sont réalisés sur le flanc nord vers le village de Buna. Les contre-attaques japonaises sont repoussées et une telle pression est maintenue par les Américains que les Japonais abandonnent le village dans la nuit du 13 décembre. Les Américains sont entrés dans le village le 14 décembre et ont trouvé les Japonais partis. Cependant, la mission de Buna, les jardins du gouvernement et la zone au sud du cap Endaiadère étaient toujours fermement entre les mains des Japonais. Le 11 décembre, après trois semaines d'action, les Américains avaient fait 667 morts et blessés et évacué 1260 malades.

La 18e brigade australienne, commandée par le brigadier Wootten, et un escadron du 2/6e régiment blindé australien équipé de huit chars américains M3, véhicules rapides de 14 tonnes mais peu blindés) sont amenés à Buna pour renforcer les Américains. Un support d'artillerie sous la forme de huit 25 livres, trois obusiers de 3,7 pouces et un canon américain de 105 mm était également disponible. Le 18 décembre, les Australiens attaquent vers le cap Endaiadère avec les Américains à leur gauche en soutien. A 7 heures du matin, le 2/9th Battalion, soutenu par sept chars, des avions, de l'artillerie et des mortiers américains, avança vers le nord à travers les Américains, sur un front d'environ 600 mètres et avec la mer à sa droite. Attaquant avec des armes flamboyantes, contre la ligne de bunkers japonais rapprochés sur lesquels ils ont appuyé, bien que bientôt beaucoup aient été touchés par le feu japonais. Sur la droite, un poteau après l'autre a été pilonné ou bombardé dans le silence et les hommes de tête ont atteint le cap Endaiadère. Cependant, la compagnie de gauche, attaquant sans chars, a perdu plus de la moitié de ses quatre-vingt-sept hommes dans une avance d'environ 100 mètres seulement et a été immobilisée. L'attaque ne reprend qu'après l'arrivée de trois chars dans l'après-midi. Les obus ont mis le feu aux bûches sèches de certains bunkers japonais et bientôt l'ennemi a commencé à bondir et à courir. En une demi-heure, seize bunkers japonais avaient été pris. Le bataillon a perdu 171 officiers et hommes, environ la moitié de la force des compagnies attaquantes. Deux chars ont été incendiés.

Le 20 décembre à 7 heures du matin, le 2/9th Battalion renforcé par une compagnie du 2/10th Battalion à droite avec un bataillon américain à gauche poursuit l'avance. Avec un soutien aérien et quatre chars espacés parmi l'infanterie australienne, ils se sont déplacés à travers la plantation de noix de coco sans grande opposition et à 10 heures du matin, ils avançaient dans la brousse et l'herbe kunai revêtait le pays marécageux au-delà de la plantation. Les chars se sont enlisés et n'ont pu circuler que le long de la plage. Les assaillants ont essuyé des tirs nourris de mortiers et de mitrailleuses. L'avance s'est terminée sur la ligne générale le long du ruisseau Simemi. Le 23 décembre, le 2/9e bataillon attaque à nouveau pour prendre la langue de terre entre la crique et la mer, perdant cinquante-huit hommes tués ou blessés. En six jours de durs combats, les Japonais avaient été évacués de l'est du ruisseau Simemi.

Le ruisseau Simemi était un obstacle redoutable pour les Australiens et les Américains. Les chars ne pouvaient pas franchir les bas-fonds et les tentatives d'attaque de troupes dans la région coûteraient de nombreuses vies. Après trois jours de recherche d'un passage sûr, le 2/10e bataillon a trouvé un passage en aval et le bataillon a traversé le 22 décembre. Les Japonais étaient déconcertés par le fait que les Australiens aient réussi à traverser le ruisseau dans la zone qu'ils ont traversée et ont abandonné les positions adjacentes le 23 décembre. À la tombée de la nuit, le 2/10 détenait environ un tiers de la vieille bande. Le 2/10 a reçu l'ordre de continuer l'avance le long de la Vieille Bande le lendemain et était soutenu par quatre chars. L'attaque est ouverte à 9h30 avec les chars espacés de cinquante mètres, les Australiens sur et à cheval sur la Vieille Bande et un bataillon américain sur le flanc gauche. Les chars et l'infanterie avancèrent régulièrement pendant une demi-heure. Puis un canon anti-aérien japonais dissimulé a ouvert le feu à courte portée et a mis KO les quatre chars en succession rapide. L'infanterie subit un feu nourri mais à la fin de la journée, 500 à 700 yards ont été gagnés. Peu de progrès ont été réalisés les deux jours suivants. Les compagnies du 2/10e n'étaient alors pas plus fortes que des pelotons et les Japonais désespérés contre-attaquaient fréquemment. Dans la soirée du 29 décembre, le 2/10, renforcé d'une compagnie du 2/9 et de quatre chars nouvellement arrivés, attaque la zone comprise entre Giropa Point et l'embouchure de Simemi Creek, mais n'obtient rien. Le 31 décembre, le 2/12e bataillon relève le 2/9e bataillon.

Alors que les Australiens et les Américains du brigadier Wootten progressaient sur le flanc droit de Buna, les Américains du général Eichelberger avaient fait quelques gains sur le flanc gauche, avaient capturé les jardins du gouvernement et avaient isolé Buna Mission de Giropa Point. Le 1er janvier 1943 à 8 heures du matin, deux bataillons australiens, le 2/10e et le 2/12e avec six chars et deux bataillons américains poursuivent l'attaque des positions japonaises à l'est de Giropa Point. Les chars, travaillant avec précision, roulaient près des bunkers ennemis et les cinglaient de feu tandis que l'infanterie se précipitait en avant et lançait des charges d'ammonal à travers les meurtrières. Les postes forts, une fois surmontés, contenaient de dix à soixante-dix corps. À la fin de la longue journée, quelques postes japonais à l'est de Giropa Point ont tenu bon. Ces postes restants ont été réduits le 2 janvier, le même jour où les Américains ont capturé Buna Mission. Dans l'entraînement final, les 2/12e victimes étaient 12 officiers et 179 hommes sur un effectif total de 615.

Il y avait 1400 Japonais enterrés à Buna, 500 dans la zone américaine à l'ouest de Giropa Point et 900 à l'est de Giropa Point.La 32e division américaine a subi 1 954 pertes, 466 tués et 1508 blessés. En seize jours, la 18e brigade avait perdu 55 officiers et 808 hommes, dont 22 officiers et 284 autres tués.

Sanananda

La 16e brigade, commandée par le brigadier Lloyd, s'approcha de Sanananda qui était la principale base japonaise. On estime plus tard que 5 300 Japonais ont été déployés devant Sanananda au début des combats côtiers. Le 20 novembre, l'avance australienne subit un tir d'artillerie lourde, subit de lourdes pertes et est stoppée. Le lendemain, le comptoir japonais attaque mais les Australiens, bien qu'habiles et résolus à tenir leurs positions, ne parviennent pas à avancer. La force de la 16e brigade était maintenant réduite à 67 officiers et 974 hommes ayant subi des pertes au combat de 25 officiers et 536 hommes depuis son départ à travers les Owen Stanley Ranges.

Les Australiens sont renforcés par le 126e régiment de la 32e division américaine qui tente d'avancer le 23 novembre sans succès. À la fin du mois, la situation à Sanananda était dans l'impasse. Les Américains ont établi ce qui était connu sous le nom de Huggins Road Block et, dans les premiers jours de décembre, ont pris position contre la poursuite des attaques japonaises. Le 6 décembre, deux bataillons de milice de la 30e brigade commandés par le brigadier Porter relèvent la 16e brigade. Une troisième tentative de poussée est faite par les 49e et 53e/55e bataillons le 7 décembre mais les attaques sont repoussées avec de lourdes pertes. Il allait y avoir une accalmie sur le front de Sanananda pendant douze jours puisqu'il a été décidé de frapper d'abord Gona et Buna avant de tenter de réduire les positions de Sanananda.

Les Japonais ont reçu des renforts pendant la bataille et à la mi-décembre, la force japonaise à Sanananda comptait 6 000 hommes, dont des malades et des blessés. Le 15 décembre, on estimait qu'ils étaient opposés par 646 fantassins australiens et 545 américains. Deux nouvelles unités, le 2/7th Cavalry Regiment servant d'infanterie et le 36th Battalion, ont été amenées de Port Moresby.

À 7 h 22, le 19 décembre, les canons ouvrirent le feu sur les positions japonaises et les mortiers se joignirent à eux quatre minutes plus tard. A 7h30, les 49e et 55/53e bataillon s'avancent avec le 36e bataillon en réserve. Le 49th fit de bons progrès et le brigadier Porter le renforça rapidement avec une compagnie du 36th. En fin de journée, le 49e était à quelques centaines de mètres au sud-est du barrage routier de Huggins. Le 55th/53rd rencontra une forte opposition et fit peu de progrès et le 21 décembre, le 36th Battalion attaqua mais perdit cinquante-cinq tués et blessés et gagna peu de terrain. Le 2/7th Cavalry atteint le barrage routier de Huggins le 18 décembre après avoir utilisé une route de ravitaillement flanquant les positions japonaises. À 6 heures du matin le lendemain, le 2/7th Cavalry se dirigea vers le nord en direction de Sanananda Point. Le régiment a essuyé un feu nourri et le commandant, le lieutenant-colonel E P Logan a été tué. Un escadron d'environ 100 cavaliers est séparé du reste de l'unité et, à la tombée de la nuit, établit un périmètre à environ 400 mètres en avant d'Huggins. Ils sont restés isolés pendant plusieurs jours jusqu'à ce qu'une route soit trouvée entre Huggins et les hommes isolés. Le 23 décembre, le corps principal du 2/7th Cavalry sortit de Huggins et se concentra dans le périmètre de 400 mètres en avant de Huggins. Il y avait encore des Japonais bien retranchés entre le 2/7th Cavalry et Huggins et entre Huggins et la 30th Brigade.

Le 163e régiment de la 41e division américaine a commencé à arriver sur le front de Sanananda le 30 décembre. Le 5 janvier 1943, la 18e brigade est arrivée de Buna. Les Américains s'emparent d'Huggins et du périmètre du 2/7th Cavalry qu'ils nomment Kano et établissent le 7 janvier un troisième barrage routier sur la piste de Killerton appelé Rankin. La 18e brigade avec le 2/7e de cavalerie a remplacé la 30e brigade au sud de Huggins. Le 12 janvier à 8 heures du matin, la 18e brigade, avec l'appui de trois chars, lance son attaque. Les chars sont rapidement détruits par des tirs antichars, mais l'infanterie continue de se battre avec acharnement, tuant un grand nombre de Japonais et réduisant un certain nombre de positions ennemies. Cependant, le 2/12th Battalion avait à peine avancé en fin de journée et avait perdu 4 officiers et 95 hommes. Les Australiens étaient amèrement déçus de l'échec apparent de la journée mais avaient mal interprété la situation. Bien qu'il y ait encore beaucoup de bunkers non réduits debout, les Japonais en ont assez et le 13 janvier, ils commencent à se retirer des positions devant les Australiens.

Le 2/10e bataillon avança rapidement à travers la brousse et les marais jusqu'au cap Killerton, ne rencontrant que des groupes japonais isolés. Le 2/12e Bataillon a atteint la piste derrière les Japonais le 17 janvier et le lendemain a pris le village de Sanananda. Le 19 janvier, une compagnie du 2/10e bataillon fait irruption dans une forte base japonaise, tuant environ 150 personnes et encerclant presque le reste. Les Japonais ont continué à résister et le 21, les Australiens se sont rapprochés et ont tué les 100 défenseurs restants qui ont refusé de céder. Dans la semaine du 13 au 20 janvier 1943, les Japonais évacuèrent environ 1 200 malades et blessés et 1 000 autres s'échappèrent par voie terrestre. Bien qu'il y ait encore de nombreux Japonais résolus qui se déplacent, la résistance organisée dans la région de Sanananda a été brisée le 22 janvier. Les pertes australiennes et américaines dans la région de Sanananda s'élevaient à 2 100, dont 600 australiens et 274 américains.

La chute de Sanananda marqua la fin de la campagne papoue. Sur les 20 000 Japonais débarqués en Papouasie entre juillet 1942 et janvier 1943, environ 7 000 ont été évacués par la mer ou se sont échappés par voie terrestre. Près de 13 000 Japonais ont été tués ou sont morts de maladie dans les opérations papoues. Au cours des opérations en Papouasie, 2 165 Australiens et 671 Américains ont été tués et 3 533 Australiens et 2 172 Américains ont été blessés.


Ralph Honner : Kokoda Hero

Ralph Honner : Kokoda Hero est l'histoire de l'un des grands commandants de bataillon australiens de la Seconde Guerre mondiale.

Honner a combattu en tant qu'officier subalterne dans les premières et triomphantes batailles nord-africaines de Bardia, Tobrouk et Derna. Il prend ensuite part aux campagnes déchirantes et désastreuses en Grèce et en Crète où il est l'un des derniers Australiens à être évacué par sous-marin, trois mois après la chute de la Crète.

Mais c'est en 1942, à Isurava sur le Kokoda Trail et à la tête de pont japonaise de Gona en Papouasie-Nouvelle-Guinée, que Ralph Honner joue un rôle décisif dans la construction d'une légende australienne. Adoré par ses hommes, il fut grièvement blessé en 1943 et, après une longue convalescence, servit l'Australie avec distinction en tant que fonctionnaire, personnalité politique et diplomate.

Écrit par l'un des auteurs australiens les plus vendus en histoire militaire, qui connaissait Ralph Honner et avait accès à ses lettres et papiers privés, Ralph Honner : Kokoda Hero contient des descriptions captivantes et pleines d'action des combats en Afrique du Nord, en Grèce, en Crète et en Papouasie-Nouvelle-Guinée. L'histoire d'un homme remarquable, elle couvre les événements de l'adolescence de Honner dans les derniers vestiges de l'Australie pionnière jusqu'à sa carrière politique et diplomatique distinguée, couvrant près d'un siècle de l'histoire de son pays.


Japonais blessés à Gona, Papouasie - Histoire

Par John Brown

Un jour de canicule à la mi-janvier 1942, Cornelius "Con" Page, un gestionnaire de plantation australien et un garde-côte sur l'île de Tabar, à 20 miles au nord de la Nouvelle-Irlande, a signalé sur sa radio un avion japonais passant Tabar et se dirigeant vers Rabaul sur l'île administrée par l'Australie. de la Nouvelle-Bretagne. Quelques jours plus tard, le 20 janvier, il signala deux formations de bombardiers et de chasseurs japonais, au total 100, se dirigeant vers Rabaul (Page fut plus tard exécuté par les Japonais).
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"Nous qui sommes sur le point de mourir vous saluons"

Deux des huit chasseurs Wirraway obsolètes de la Royal Australian Air Force (RAAF) No. 24 Squadron basés à Rabaul effectuaient des patrouilles à 15 000 pieds au-dessus de Rabaul lorsque l'avion japonais est arrivé. Ils ont immédiatement attaqué les bombardiers, mais les chasseurs Zero japonais bien supérieurs escortant les bombardiers les ont rapidement abattus.

Les six Wirraways restants de l'escadron ont décollé dans une tentative désespérée de prendre de la hauteur pour attaquer les Japonais. L'un d'eux s'est écrasé après le décollage, les Zeros ont abattu deux autres au-dessus de la mer, et deux se sont écrasés, criblés de balles. L'un a survécu, ses canons vides, pour atterrir parmi les bombes qui tombaient alors que la petite ville et le port étaient bombardés et mitraillés, tout comme l'aérodrome, les batteries côtières et un pétrolier dans le port.

C'était moins de six semaines après que Pearl Harbor et l'attaque japonaise aient atteint le Pacifique Sud.

Le commandant de l'escadre John Lerew, commandant de la RAAF à Rabaul, a communiqué par radio au quartier général des renforts de chasseurs modernes. On lui a dit, avec regret, que le QG n'était pas en mesure de fournir des combattants. Le soir suivant, on lui a demandé d'attaquer avec n'importe quel avion qu'il pourrait faire décoller, un convoi japonais de transports fortement escorté se dirigeant vers Rabaul, les transports transportant probablement une force d'invasion.

Lerew a signalé le quartier général, en latin - Nos morituri te salutamus, la salutation du gladiateur romain, "Nous qui sommes sur le point de mourir vous saluons." Il chargea son dernier Lockheed Hudson de bombes et décolla pour trouver et attaquer une flotte japonaise qui comprenait deux porte-avions, quatre croiseurs et plus d'une douzaine de destroyers et de transports. Heureusement pour Lerew et son équipage, une nuit noire est tombée et, incapable de localiser la flotte et avec un manque de carburant, il a abandonné la mission.

Se préparer à l'invasion de la Nouvelle-Guinée

Le 21 janvier, des avions d'une flotte de porte-avions japonais ont attaqué Kavieng en Nouvelle-Irlande et Lae, Salamaua, Bulolo et Madang en Nouvelle-Guinée continentale. Le 23 janvier, 5 300 marines et soldats du Nankai, la South Seas Force, débarquèrent à Rabaul et débordèrent rapidement la garnison australienne de 1 400 hommes. Les deux tiers des Australiens ont été faits prisonniers, 160 d'entre eux ont été massacrés après avoir déposé les armes, et 400 se sont échappés pour traverser les montagnes escarpées et couvertes de jungle de la Nouvelle-Bretagne jusqu'à la côte opposée et être évacués par bateau vers le continent de la Nouvelle-Guinée. .

Le 23 janvier également, les Japonais débarquent en Nouvelle-Irlande. Là, la petite garnison de soldats de la Compagnie indépendante (un soldat d'une Compagnie indépendante était l'équivalent d'un commando britannique) détruisit leurs magasins et l'aérodrome et, tous souffrant gravement du paludisme, s'embarqua sur un petit navire et se dirigea vers l'Australie. Ils ont été localisés par des avions japonais, mitraillés et contraints à la captivité à Rabaul.

À Rabaul, le commandant japonais, le général Harukichi Hyakutake, a rapidement commencé à construire Rabaul et la région qui l'entoure, la péninsule de Gazelle, en une forteresse avec des bases navales et aériennes et un quartier général pour les opérations dans le Pacifique Sud. Il a donné au major-général Tomitaro Horii le commandement d'une flotte d'invasion pour capturer Port Moresby sur la côte sud de la Papouasie d'où d'autres opérations maritimes pourraient être montées, des attaques aériennes menées sur le nord de l'Australie et des liaisons maritimes et aériennes entre les États-Unis et l'Australie. pourrait être perturbé.

Le général de division Tomitaro Horii, qui a dirigé l'attaque japonaise le long de la piste Kokoda, s'est noyé en essayant d'échapper à la capture.

Le plan d'ensemble japonais était de délimiter une zone qui comprendrait la Birmanie, la Malaisie, les Indes orientales néerlandaises (Indonésie), jusqu'à Port Moresby en Papouasie, et de là vers les îles Salomon, la Nouvelle-Calédonie, Fidji, Samoa, et à travers le centre Pacifique retour au Japon. Cette vaste zone, pensait-on, pourrait être sécurisée et défendue avec les forces navales, militaires et aériennes disponibles et elle fournirait au Japon ses besoins en pétrole, caoutchouc, minéraux, bois et autres ressources. Il deviendrait une partie de la sphère de coprospérité de la Grande Asie de l'Est du Japon.

Le continent australien se tenait sur le chemin du Japon. Le 19 février 1942, une force de transport japonaise a lancé deux attaques aériennes sur Darwin dans le Territoire du Nord de l'Australie, causant d'importants dégâts et coulant huit navires dans le port. 243 civils ont été tués dans les attaques - un acte appelé "Australia's Pearl Harbor". Cela sera suivi en 1942-1943 par près de 100 autres raids aériens.

Début avril 1942, les États-Unis assumèrent la responsabilité de toute la zone du Pacifique, à l'exception de Sumatra dans les Indes néerlandaises, les Britanniques assumèrent la responsabilité de Sumatra et de la zone de l'océan Indien. La sphère américaine était divisée en deux : la zone sud-ouest du Pacifique (SWPA) commandée par le général Douglas MacArthur, arrivé en Australie en provenance des Philippines, et le Pacifique Nord, central et sud commandé par l'amiral Chester Nimitz, avec son quartier général à Hawaï. . La frontière entre leurs sphères respectives est venue des îles Salomon, où une menace japonaise nécessiterait une action des forces terrestres de MacArthur et des forces navales de Nimitz.

À Rabaul, les forces terrestres et aériennes japonaises devaient être utilisées pour l'attaque de Port Moresby et la saisie de l'île de Tulagi dans les Salomon pour en faire une base d'hydravions. Derrière les groupes amphibies destinés aux deux invasions se trouverait une force de frappe porteuse prête à repousser toute intervention américaine. Il comprenait les transporteurs Zuikaku et Shokaku et une escorte de croiseurs et de destroyers.

Bataille de la mer de Corail

Le 3 mai 1942, les Japonais débarquent à Tulagi et prennent l'île sans opposition. Les avions du lendemain du transporteur américain Yorktown a coulé un destroyer japonais. Le groupe de porte-avions japonais, commandé par l'amiral Takeo Takagi, est maintenant venu vers le sud, passant à l'est des Salomon et dans la mer de Corail, dans l'espoir de prendre la force de porte-avions américaine à l'arrière.

Pendant ce temps, le transporteur Lexington avaient rejoint Yorktown et les deux se dirigeaient vers le nord pour intercepter la force d'invasion japonaise en route vers Port Moresby. Le 6 mai, les groupes de porte-avions opposés se sont cherchés sans établir de contact, bien qu'à un moment donné, ils n'étaient distants que de 70 milles.

Le 7, des avions de recherche japonais ont signalé avoir repéré un porte-avions et un croiseur américains, et l'amiral Takagi a ordonné un bombardement contre eux. Les deux navires ont été coulés, mais il s'est avéré qu'il ne s'agissait que d'un pétrolier et d'un destroyer d'escorte.

Pendant ce temps, le contre-amiral Frank Jack Fletcher Yorktown attaqua les forces japonaises en direction de Port Moresby et coula le porte-avions léger Shoho. Le naufrage de ce porte-avions obligea les Japonais à reporter leur attaque sur Port Moresby, et la force d'invasion fit demi-tour pour Rabaul.

Le matin du 8 mai, les deux forces porteuses opposées se sont rencontrées dans la mer de Corail, au large des côtes du Queensland, en Australie. Ils étaient étroitement appariés. Les Japonais disposaient de 121 avions, les Américains de 122. Leurs escortes étaient à peu près égales en effectifs – les Japonais avec quatre croiseurs lourds et six destroyers et les Américains avec cinq croiseurs lourds et sept destroyers. Les Japonais, cependant, se déplaçaient dans une ceinture de nuages ​​tandis que les Américains devaient opérer sous un ciel clair.

Les avions des deux forces porteuses se sont rencontrés dans une bataille qui a fait rage toute la matinée. La bataille était unique en ce sens qu'il s'agissait de la première action navale à grande échelle menée entre des avions de porte-avions opposés, sans que les flottes adverses aient jamais eu l'occasion de s'engager.

transporteur léger japonais Shoho vu brûler après avoir été frappé par une torpille dans la bataille de la mer de Corail. Les Shoho était le premier navire de guerre américain tué contre la marine japonaise.

Le transporteur japonais Zuikaku échappé à l'attention dans la couverture nuageuse, mais le transporteur Shokaku a été touché par trois bombes et a été retiré de la bataille. Du côté américain, Lexington a été touché par deux torpilles et deux bombes, et les explosions internes qui ont suivi ont forcé l'abandon du porte-avions, un navire très apprécié de ses marins appelé "Lady Lex". La plupart des membres d'équipage ont été secourus. Yorktown a été touché par une seule bombe. Les Américains s'en sortent un peu mieux en pertes d'avions - 74 contre plus de 80, et en hommes - 543 contre plus de 1 000 Japonais. Mais les Américains avaient perdu un porte-avions tandis que les Japonais n'avaient perdu qu'un porte-avions léger. Plus important, cependant, les Japonais avaient été arrêtés avant leur objectif stratégique, la capture de Port Moresby.

La garnison de Milne Bay

Dans l'après-midi, alors que la menace pesant sur Port Moresby avait disparu pour le moment, Nimitz ordonna à ses porte-avions de se retirer de la mer de Corail. Les Japonais se sont également retirés, croyant à tort que les deux porte-avions américains avaient été coulés.

Pendant ce temps, le 75e Escadron de la RAAF pilotant 17 chasseurs Curtiss Kittyhawk fournis par les Américains était en action constante pendant 44 jours pour défendre Port Moresby contre les attaques aériennes japonaises visant à détruire ses défenses aériennes, ou, dirigé par le chef d'escadron John Jackson, attaquant Lae et d'autres aérodromes tenus par les Japonais. Cinquante avions japonais ont été détruits au sol ou dans les airs, et 12 pilotes australiens ont été tués ou portés disparus. Jackson a été tué le 28 avril et, le même jour, avec seulement trois Kittyhawk encore en service, l'escadron a été relevé par deux escadrons américains Bell Aircobra du No. 35 Group, USAAF. Le frère de Jackson, Leslie, lui a succédé en tant que commandant de l'escadron n°75 de la RAAF.

Le 75 Squadron de la Royal Australian Air Force a remporté d'importantes victoires à Port Moresby et à Milne Bay, grâce à des pilotes tels que le Flying Officer Peter A. Masters et son Curtiss P-40 Kittyhawk « Posion P ».

La prochaine tentative japonaise de capturer Port Moresby était une double poussée. Un groupe partirait de la côte nord de la Papouasie, traverserait la chaîne Owen Stanley de montagnes escarpées couvertes de jungle et descendrait sur Port Moresby sur la côte sud.

L'autre était de s'emparer de Milne Bay à la pointe est de la Papouasie et de l'utiliser comme pivot pour une offensive maritime le long de la côte sud jusqu'à Port Moresby. A la mi-juillet, les Japonais font le premier pas de ces campagnes en s'emparant de Buna et Gona sur la côte nord de la Papouasie comme point de départ de leurs offensives.

Milne Bay est une étroite bande de terre entre les montagnes et la mer, ne dépassant pas quelques centaines de mètres de large à certains endroits et nulle part plus de deux milles. L'immense baie est un port naturel. A l'époque, il y avait un établissement missionnaire là-bas et quelques plantations et villages indigènes. C'était une zone de fortes précipitations, et elle grouillait de moustiques porteurs du paludisme et d'innombrables autres insectes.

Les troupes australiennes et américaines étaient là depuis fin juin, construisant une base aérienne avancée. Après que Buna et Gona soient tombés aux mains des Japonais, la base a été renforcée par le 7e groupe-brigade australien de trois bataillons de milice, commandé par le brigadier John Field.

Field, ingénieur en mécanique et professeur d'université avant la guerre, avait commandé un bataillon de l'Australian Imperial Force (AIF) pendant la campagne de Libye. Ses compétences professionnelles ont été d'une grande valeur pour aider à développer, à partir de zéro, deux aérodromes, des routes, des ponts, des installations de quai et un système de défense.

La garnison est de nouveau renforcée en août par la 18e brigade vétéran de l'AIF, commandée par le brigadier George F. Wootten, qui a servi avec distinction lors du siège de Tobrouk. Avec d'autres renforts en route, le commandement de la zone passa au major-général.Cyril Clowes, un officier régulier qui avait reçu l'Ordre du service distingué et la Croix militaire pendant la Première Guerre mondiale et avait dirigé l'artillerie du corps d'Anzac pendant la campagne de Grèce des mois plus tôt. Fin août 1942, il commandait 8 824 soldats : 7 459 Australiens et 1 365 Américains. Ils étaient soutenus par les 75 et 76 escadrons de la RAAF commandés par les chefs d'escadron Leslie Jackson et Peter Turnbull.

Milice australienne contre chars japonais

Le 25 août, des gardes-côtes et des avions de reconnaissance ont signalé une force navale japonaise avec une flottille avancée de sept barges faisant route vers la baie de Milne. Lorsque cela a été signalé, Milne Bay faisait l'objet d'une attaque aérienne, de sorte que les pilotes de la RAAF n'ont pas pu éloigner leur avion de leurs points de dispersion. Mais, dès le départ des bombardiers japonais, les avions de la RAAF ont décollé et se sont abattus sur les barges à coups de bombes et de canons. Ils ont coulé la plupart d'entre eux et endommagé les autres, tuant de nombreux soldats dans les barges.

Une patrouille australienne passe devant deux chars légers japonais de type 95 Ha-Go détruits lors des combats pour Milne Bay. Le dernier soldat porte une mitraillette américaine Thompson de calibre .45, fournie par les États-Unis.

La principale flotte d'invasion japonaise n'était pas loin derrière. Il se composait de trois croiseurs et de deux destroyers, de navires de transport de troupes, de pétroliers et de dragueurs de mines. Le convoi se glissa dans la baie de Milne cette nuit-là et commença à débarquer des troupes.

Pour protéger la base, le major-général Clowes avait déployé ses troupes afin que des soldats de la milice inexpérimentés soient entrelacés avec des vétérans de l'AIF. Le 2/10e bataillon de l'AIF était inséré entre deux bataillons de milices de la 7e brigade ils étaient chargés du secteur est et tenaient la zone de Gili Gili. Les deux autres bataillons de l'AIF de la 18e brigade et le bataillon de milice restant se sont vu confier la responsabilité du secteur ouest.

Avant l'aube du 26 août, quelque 800 Marines japonais soutenus par des chars légers étaient à terre. La milice australienne les a engagés dans les zones de K.B. Mission et Cameron's Springs, bien qu'handicapés par l'absence de canons antichars ni de fusils antichars, ont combattu les chars avec des « bombes collantes » qui, à cause de la pluie et de l'humidité, ne collaient pas aux chars.

Lorsque le soleil se leva, ils virent que les Japonais avaient débarqué et entassé des stocks de carburant et des provisions le long du rivage. Des barges de débarquement vides ont été hissées sur la plage. Les Kittyhawks de la RAAF ont immédiatement bondi et, dans une tempête de tirs antiaériens des navires japonais et des positions côtières, ils ont tiré sur tout ce qui était en vue.

Une barge de débarquement japonaise abandonnée, criblée de trous de balles et d'éclats d'obus, dérive au large de la plage d'invasion de la baie de Milne. Ici, les Japonais ont rompu leur série de conquêtes insulaires réussies.

Pendant le reste de la journée, les deux camps consolidèrent leurs positions et cette nuit-là, les marines japonaises renforcées attaquèrent à nouveau. Au clair de lune tamisé, des combats confus se sont poursuivis jusqu'à 4 heures du matin. Les marines ont utilisé des tactiques de flanquement qui s'étaient avérées si efficaces en Malaisie, avec un groupe pataugeant profondément dans la mer pour contourner les Australiens sur un flanc tandis qu'un autre groupe pataugeait dans les mangroves ou se déplaçait silencieusement dans la jungle pour tenter de tourner l'autre flanc. .

Combat au corps à corps

Le 61e bataillon (de milice), qui avait subi le plus gros des combats dès le premier débarquement japonais, était presque épuisé au matin du 27 août 1942, lorsqu'il fut relevé par le premier des bataillons de l'AIF. Le soleil s'est levé pour révéler que six autres navires japonais étaient arrivés dans la baie, et on a deviné que, d'après les bruits de barges de débarquement entendus pendant la nuit, 2 000 soldats japonais ou plus avaient débarqué.

Les aérodromes, les installations de quai et les dépôts d'approvisionnement étaient tous situés à proximité de Gili Gili, et le général Clowes craignait que d'autres débarquements japonais ne soient effectués au sud de Gili Gili, une zone pour laquelle il n'avait aucun renfort. Il avançait donc avec prudence jusqu'à ce qu'il soit sûr des intentions japonaises. Le général MacArthur lui reprochait sa prudence – il était d'avis que Clowes aurait dû repousser les Japonais dans la mer sans délai.

En fin d'après-midi du 27 août, le 2/10e Bataillon de l'AIF s'installe dans les défenses autour du K.B. Mission. Environ 500 en tout, ils avaient été en action pour la dernière fois contre l'Afrika Korps allemand sous le soleil et le sable et les rochers de l'Afrique du Nord. Maintenant, à 20h00, dans l'obscurité, une pluie aveuglante et une boue épaisse, scandant pour semer la peur dans le cœur de leurs ennemis, les Japonais ont attaqué le périmètre australien. Appuyée par des chars, l'infanterie se jette sans crainte contre les positions australiennes et les Australiens se retrouvent bientôt à combattre au corps à corps, la bataille dégénérant en une confusion de luttes collectives et individuelles.

A minuit, les Australiens reçurent l'ordre de se retirer sur la rive ouest de la rivière Gama. Les Japonais les ont suivis de si près qu'ils les ont repoussés au-delà de la rivière jusqu'à proximité de la piste d'atterrissage n°3 défendue par le 25e bataillon (de milice), et ici les Australiens ont réussi à les retenir.

La milice australienne détient

Les deux jours suivants ont été relativement calmes, à l'exception des échanges d'artillerie et des patrouilles actives des deux côtés autour de la piste d'atterrissage n°3. Des préparatifs sont faits en vue d'une attaque de la 18e brigade du brigadier Wotten pour repousser les Japonais le long de la rive nord jusqu'au K.B. Mission et éponger toute la péninsule, mais cela a été annulé le 29 août lorsqu'un croiseur japonais et neuf destroyers sont apparus.

Le lendemain, les deux parties étaient en contact permanent, les Japonais essayant de consolider leur emprise sur la zone de l'aérodrome et les Australiens les empêchant d'entrer. Ils ont été aidés par les deux escadrons Kittyhawk effectuant des sorties presque continues, mitraillant les Japonais depuis la cime des arbres et faisant office d'artillerie volante. Ils ont causé de lourdes pertes, maintenu les Japonais coincés et détruit leurs fournitures et leur équipement.

Tôt le 31 août, les Japonais ont lancé trois attaques lourdes sur le 61e bataillon défendant le périmètre nord-est, mais les soldats de la milice les ont repoussés, laissant de nombreux morts et blessés sur le sol boueux. En plein jour, Clowes était sûr que les Japonais concentraient leurs efforts le long de la rive nord ou du secteur est et a donc déplacé la première brigade de Wootten pour contre-attaquer.

Les Australiens patrouillent dans la jungle boueuse autour de Milne Bay après le rejet de l'invasion japonaise. Réguliers et miliciens ont bien travaillé côte à côte.

Toute la journée, les soldats de la milice se sont frayé un chemin à travers une série d'embuscades, se révélant plus qu'un match pour les Japonais alors qu'ils les forçaient à reculer dans la boue visqueuse et le feuillage dégoulinant jusqu'à ce qu'ils finissent par prendre d'assaut le K.B. Mission à la baïonnette à la tombée de la nuit.

A l'arrière, 300 Japonais attaquent les Australiens qui ont pris position le long de la rivière Gama. Au crépuscule, ils ont chargé hors de la jungle, criant et chantant. Pendant deux heures, il y a eu une lutte confuse et sauvage sous une pluie battante avec des adversaires glissant et éclaboussant dans la boue qui était par endroits jusqu'aux genoux. Après une sévère mutilation, les Japonais se replient. Les Australiens ont suivi pour les achever alors que l'ennemi tentait de se retirer vers l'ouest.

Attendez-vous à une attaque des forces terrestres japonaises sur les aérodromes de Milne Bay

Clowes sentit qu'il avait maintenant les Japonais en fuite et prévoyait de poursuivre son avance et d'éponger les restes, mais à 9 heures du matin le 1er septembre 1942, il reçut un message urgent du général MacArthur, qui le critiquerait plus tard pour avertir. Le message disait : « Attendez-vous à une attaque des forces terrestres japonaises sur les aérodromes de Milne Bay depuis l'ouest et le nord-ouest, soutenues par des tirs de destroyers depuis la baie. Prenez les gares immédiates.

Toutes les unités se sont préparées à repousser cette attaque, mais elle ne s'est jamais concrétisée. Deux jours plus tard, les troupes de Wootten reprennent leur contre-attaque, mais le retard a permis aux Japonais de s'enfoncer dans des positions fortement défendues. Les Australiens ont dû les chasser de chaque position dans une série d'actions typiques de celle dans laquelle le caporal J.A. Le français a participé.

Les hommes de la 18e brigade du brigadier-général George Wooten ont aidé à assurer la victoire australienne.

French était à la tête d'une section de soldats retenus par le feu de trois positions de mitrailleuses japonaises. Il a ordonné aux soldats de se mettre à couvert et a rampé assez près pour assommer deux des positions avec des grenades, puis a chargé la troisième position en tirant un Thompson de la hanche. Il s'est heurté à une grêle de balles. Mortellement blessé, il a continué à bouger et à tirer jusqu'à ce qu'il tombe mort sur la position.

Le caporal French avait tué les équipages des trois positions de mitrailleuses, une action qui était responsable de maintenir les pertes australiennes au minimum et a grandement contribué à la conclusion réussie de l'attaque. Il a reçu à titre posthume une Croix de Victoria.

Clowes était convaincu que ses troupes avaient brisé l'invasion japonaise et il a commencé des opérations de ratissage. Les soldats japonais affamés et épuisés se sont battus jusqu'au bout – leur refus de se rendre signifiait que chacun d'entre eux devait être tué.

Critique de MacArthur, éloge de Slim

Deux semaines après le premier débarquement, la bataille de Milne Bay était terminée. Les Japonais avaient subi une défaite décisive - leur première défaite sur terre - en partie à cause de leur erreur en supposant que Milne Bay ne serait détenue que par deux ou trois compagnies de soldats déployés pour la défense des aérodromes et s'étaient attendus à les surmonter. facilement avec quelque 2 000 marines et soldats, et en partie à cause du magnifique soutien des deux escadrons de la RAAF, mais surtout à cause de l'esprit combatif des jeunes miliciens qui ont détruit le mythe d'invincibilité qui entourait l'armée japonaise.

Mais pour le major-général Clowes, il n'y avait que des critiques du commandant suprême MacArthur – il a critiqué la gestion par Clowes des opérations à Milne Bay et lui a reproché de ne pas avoir renvoyé un flux d'informations régulier. Rien n'a été dit des informations inexactes fournies à Clowes par MacArthur et son quartier général.

Le major-général Cyril Clowes a tenu l'ennemi dans la baie vitale de Milne, mais n'a reçu que les critiques de MacArthur.

Bon nombre des différends et des malentendus qui surgissent et continuent de survenir entre les deux armées auraient pu être évités si MacArthur avait autorisé un officier australien supérieur et avisé au combat dans son état-major, mais il ne le fera pas.

La bataille de Milne Bay a été applaudie par le feld-maréchal vicomte William Slim, alors commandant de la 14e armée britannique en Birmanie. Dans son livre Defeat into Victory, il a déclaré : « Nous avons également été aidés par une nouvelle très encourageante qui nous est maintenant parvenue et dont, comme stimulant pour le moral, j'ai fait grand usage. En août-septembre 1942, les troupes australiennes avaient infligé aux Japonais à Milne Bay en Nouvelle-Guinée leur première défaite incontestable sur terre. Si les Australiens, dans des conditions très semblables aux nôtres, l'avaient fait, nous aussi. Certains peuvent oublier que de tous les Alliés, ce sont les soldats australiens qui ont les premiers brisé le charme de l'invincibilité de l'armée japonaise. Ceux d'entre nous qui étaient en Birmanie ont des raisons de s'en souvenir.

Plus tôt à Milne Bay, les soldats de la milice de la 7e brigade, les « chokkos »––soldats en chocolat, terme péjoratif utilisé par certains vétérans de l'AIF pour décrire un homme dans un « joli » uniforme qui n'avait pas l'intention de faire de véritables combats– – avaient eu leur baptême du feu. Plus à l'ouest, dans le «territoire effrayant» de la chaîne Owen Stanley en Papouasie, en Nouvelle-Guinée, de jeunes soldats d'une unité de milice plus petite, le 39e bataillon, subissaient leur propre baptême du feu sur un sentier indigène qui est devenu connu sous le nom de Sentier Kokoda.

Décapitations sur Kokoda

Le 21 juillet, 1 800 troupes de combat du Nankai, la force japonaise des mers du Sud, débarquèrent sur la côte nord de la Papouasie avec des troupes de ravitaillement et de base et 1 200 indigènes de Rabaul qui seraient utilisés comme porteurs et ouvriers. Ils débarquèrent à Gona, un village natal et un établissement et hôpital de la mission anglicane.

Les troupes de combat ont immédiatement frappé l'intérieur des terres pour Kokoda, un avant-poste du gouvernement australien, une piste d'atterrissage, un village natal et une grande plantation de caoutchouc privée dans une vallée au pied des monts Owen Stanley, à environ 90 kilomètres par avion de Gona. Les troupes de ravitaillement et de base et les indigènes de Rabaul ont commencé à construire des bases à Gona et à Buna, un village indigène et un petit avant-poste du gouvernement à quelques kilomètres le long de la côte de Gona.

Davantage de Japonais ont débarqué à Gona et Buna – le total atteindrait environ 13 500 – et ont commencé une rafle de tous les Occidentaux de la région. Certaines personnes cachées à Sangara ont été trahies par des Papous aux Japonais qui ont été décapités par l'épée sur la plage de Buna, dont deux sœurs infirmières anglicanes et un garçon de sept ans.

Un prêtre et deux sœurs de Gona, cachés dans la jungle, ont rencontré cinq soldats australiens et cinq aviateurs américains d'un avion écrasé. Ils ont tous été trahis et tués par les Japonais, à l'exception du prêtre, le père Benson, qui s'est échappé, a été repris et envoyé comme prisonnier à Rabaul.

Un autre groupe missionnaire de cinq hommes, trois femmes et un garçon de six ans ont été décapités un par un, le garçon en dernier. Non loin de là, deux femmes de la mission étaient debout à côté de tombes ouvertes et baïonnettes à plusieurs reprises jusqu'à ce qu'elles tombent en mourant dans les tombes.

Embuscade contre les Japonais

Les troupes de combat japonaises marchant sur Kokoda ont emprunté un itinéraire qui apparaissait sur leurs cartes comme une route vers Kokoda et vers Port Moresby sur la côte sud. La route n'était, en fait, qu'une simple piste, un sentier indigène qui commençait dans les marais infestés de paludisme près de Gona, traversait une plaine d'herbe kunai jusqu'à deux mètres de haut et dans les contreforts des monts Owen Stanley et de la vallée de Kokoda. Kokoda était à 400 mètres au-dessus du niveau de la mer et était adossée à des montagnes spectaculaires de 2 000 mètres de haut.

Les troupes de combat japonaises ont frappé leur première opposition près d'Awala lorsqu'elles ont rencontré le 11e peloton, compagnie B, 39e bataillon (milice) avec un officier australien et quelques soldats indigènes du bataillon des îles du Pacifique. Désespérément surpassés en nombre et en armes, les Australiens et les troupes indigènes se retirèrent de l'autre côté de la rivière Kumusi à Wairopi, où se trouvait une passerelle suspendue à un câble métallique traversant la rivière (le nom Wairopi était pidgin pour « câble métallique »). Les Australiens en retraite ont détruit le pont et ont tendu une embuscade aux Japonais alors qu'ils tentaient de traverser la rivière.

Des porteurs papous transportent des fournitures sur un pont de fortune au-dessus de la rivière Kumusi à Wairopi. Ce pont a remplacé le pont plus important détruit par les Australiens en retraite plus tôt dans la campagne.

Lorsque les Japonais commencèrent à les encercler, les Australiens se replièrent sur Gorari, où ils furent renforcés par le 12 Peloton de Kokoda. Une embuscade a été tendue contre les Japonais à Gorari Creek, mais les Japonais étaient beaucoup trop forts et expérimentés dans les combats dans ce type de pays, alors les Australiens se sont repliés à nouveau, à Oivi, où de violents combats ont commencé.

"La piste sanglante"

Au quartier général du 39e bataillon à Kokoda, le lieutenant-colonel William T. Owen a demandé par radio que deux autres compagnies de son bataillon soient envoyées par avion de Port Moresby, et il a envoyé son dernier peloton à Oivi.

Le 39e bataillon, un bataillon de milice avec peu d'entraînement militaire, avait creusé des tranchées et construit des fortifications dans et autour de Port Moresby pendant plusieurs mois lorsqu'il a été alerté de se déplacer vers la côte nord pour surveiller tout débarquement japonais dans la région.

Le colonel Owen, avec son QG de bataillon et sa compagnie B, avait marché sur la piste Kokoda depuis Port Moresby et avait atteint Kokoda tandis que d'autres luttaient encore le long de la piste. Le lendemain, le 16e peloton, compagnie D, est entré en boitant dans Kokoda et un demi-peloton a été transporté par avion dans un avion civil.

Depuis l'extrémité de Port Moresby, le sentier Kokoda a commencé lorsque, après avoir parcouru un kilomètre le long de la rivière Goldie, le sentier a gravi un éperon escarpé sur la chaîne d'Imita. Les soldats ont atteint le sommet, choqués par la tension de la montée et à bout de souffle pour découvrir que ce n'était que le début. Avant eux, il y avait chaîne après chaîne de topographie similaire, les montagnes et les chaînes couvertes de jungle s'élevant de plus en plus haut et continuant jusqu'à l'horizon lointain.

À tous les points cardinaux, des vallées, des crevasses et des plis pulvérisés au hasard, beaucoup d'entre eux remplis de brume. Il n'y avait rien qu'ils puissent faire à part tituber, heure après heure, car la distance ne se mesurait pas en mètres et en milles mais dans le temps – combien de temps jusqu'au prochain point d'arrêt, la prochaine aire de repos, le prochain campement ?

Des membres du 9e peloton, compagnie A, 2/14e bataillon d'infanterie, reposent au camp d'Uberi sur la piste Kokoda, le 16 août 1942. Près d'un tiers des hommes montrés seraient tués dans les semaines suivant la prise de cette photo.

À travers tout cela, à peu près vers le nord, poussé et poussé le Kokoda Trail, « la piste sanglante » que les soldats australiens appelaient. Parfois agrippant le flanc d'une montagne au-dessus d'un torrent déchaîné, parfois allant de rocher en rocher dans un ruisseau de montagne au courant rapide, parfois pataugeant dans un marais putride jusqu'à la taille, remontant souvent une pente à quelques degrés de la verticale et descendant de l'autre côté, une pente similaire, choquante et tordue à la cheville. Il y avait des serpents, des araignées, des sangsues, des moustiques, des insectes de toutes sortes, et de fortes pluies et humidité constantes, une boue gluante éternelle, des nuits glaciales. Très vite, les maladies se multiplient : dysenterie, paludisme, typhus, petites égratignures qui deviennent rapidement des ulcères tropicaux.

La chute de Kokoda

A Oivi, à deux heures de marche de Kokoda, la situation était désormais désespérée. À la tombée de la nuit, le capitaine Sam Templeton, commandant de la compagnie B, s'est glissé dans la jungle pour trouver des renforts venant de Kokoda et les ramener à l'intérieur. Quelques minutes plus tard, un coup de feu se fait entendre, puis le silence. Templeton n'a jamais été revu.

Convaincus qu'ils ne seraient pas en mesure de résister à la prochaine lourde attaque japonaise, les officiers décidèrent d'abandonner Oivi cette nuit-là. Plus tard, avec chaque soldat tenant une sangle de la ceinture du soldat devant lui et dirigé par les soldats indigènes, ils se frayèrent un chemin lentement à travers la jungle noire pour atteindre Kokoda le lendemain matin.

Pendant ce temps, le colonel Owen, avec moins de 50 hommes pour défendre Kokoda, la piste d'atterrissage et la piste, s'était retiré à Deniki où une colline offrait une position défensive solide et naturelle. Lorsque la compagnie B est arrivée d'Oivi, Owen a renvoyé toutes les troupes à Kokoda, a signalé à Port Moresby que la piste d'atterrissage était ouverte et a de nouveau demandé des renforts et des fournitures. Mais ce soir-là, les Japonais ont envoyé un bombardement de mortier sur la rivière Mambare dans Kokoda et, sous le feu de couverture de mitrailleuses lourdes, 400 soldats se sont lancés contre les Australiens.

Lorsque l'attaque a eu lieu, les Japonais ont augmenté leurs tirs de mortiers et de mitrailleuses et ont envoyé plus de troupes, les Australiens ont commencé à se replier sur Deniki. Owen, lançant une grenade sur les Japonais qui avançaient sur lui à travers la brume nocturne, a reçu une balle dans la tête. À côté de lui, le soldat « Snowy » Parr, un artilleur de Bren, furieux de la perte d'un commandant respecté et populaire, s'est éloigné dans la nuit avec son « numéro deux », le soldat « Rusty » Hollow, en quête de vengeance. Ils ont trouvé un groupe de 15 Japonais.Parr a ouvert le feu sur eux avec le Bren à bout portant et les a anéantis. Puis lui et Hollow ont rejoint la retraite à Deniki.

Dessiner les Japonais

Entre-temps, la compagnie C était arrivée à Deniki et le lendemain, la compagnie A est arrivée. Puis les compagnies D et E sont arrivées et avec elles un commandant de remplacement pour Owen, le lieutenant-colonel Alan Cameron. Le 39e était à nouveau un bataillon, une force de 480 hommes de tous rangs, et Cameron décida de reprendre Kokoda alors que les Japonais attendaient des renforts pour la prochaine étape de leur assaut.

Une feinte attaque sur Kokoda et un repli sur Deniki ont fait sortir les Japonais de Kokoda, et leur commandant, le lieutenant-colonel Tsukamoto, a engagé toutes ses forces dans une attaque sur Deniki. Pendant que l'attaque avait lieu, les compagnies A et D du 39e se sont déplacées derrière les Japonais et sont entrées dans un Kokoda désert. Ils signalèrent à Port Moresby que la piste d'atterrissage était à nouveau ouverte et que des renforts et des fournitures devaient être envoyés immédiatement. Ils préparent alors le retour des Japonais.

Ils ont attendu toute la journée mais aucun renfort ni ravitaillement n'est arrivé. En fin de journée, les Japonais sont revenus, sous une pluie torrentielle, et les Australiens les ont combattus cette nuit-là et le lendemain. A la tombée de la nuit, les Australiens attachèrent leurs blessés sur des brancards de fortune et, huit soldats sur un brancard, les emportèrent dans l'obscurité à travers le plateau et sur les pentes de la montagne, le reste des deux compagnies se refermant derrière eux. Le lendemain matin, les Australiens, dans les montagnes et toujours en vue de Kokoda, se retournèrent pour voir deux avions alliés larguer du ravitaillement sur la piste d'atterrissage.

La bataille d'Isurava

Les Japonais retournèrent à Deniki à la recherche de sang. Pendant deux jours, les Australiens les repoussent, puis, risquant d'être complètement isolés, se replient sur Isurava et forment un périmètre de défense. Le lieutenant-colonel Ralph Honner est arrivé à Isurava avec une partie du 53e bataillon (AIF) et le brigadier Selwyn H. Porter, qui commandait tous les Australiens et les quelques troupes indigènes sous officiers australiens de la région. L'effectif total était maintenant de 45 officiers et 584 autres grades.

A cette époque, le général de division Tomitaro Horii, commandant du Nankai, arriva avec des renforts à la tête de pont de Gona-Buna pour prendre le commandement de l'assaut sur Port Moresby. Il a déménagé rapidement à Kokoda avec une force de combat au nombre de 10 000.

Le matin du 26 août, les bataillons de Horii ont envahi les défenses extérieures et ont lancé une offensive tous azimuts contre Isurava. Dans le même temps, les Australiens étaient renforcés par l'arrivée d'une compagnie du 2/14th (AIF) Battalion, le reste du bataillon arrivait sur la piste avec le 2/16th (AIF) Battalion. Ces soldats de l'AIF étaient des vétérans de la guerre du désert en Afrique du Nord qui étaient revenus en Australie et avaient été envoyés presque immédiatement à Port Moresby. À cette époque, de nombreux Australiens, dans la vie militaire et civile, pensaient qu'une fois que les Japonais auraient pris Port Moresby, l'Australie serait envahie.

Les artilleurs de la force d'invasion du général Tomitaro Horii font exploser les positions australiennes le long de la piste Kokoda avec un obusier de 75 mm.

L'assaut sur Isurava s'est poursuivi jusqu'aux 27 et 28 août, les Japonais essayant de déborder les Australiens en se déplaçant sur les pentes environnantes couvertes de jungle. Depuis son quartier général situé à flanc de montagne surplombant Isurava, le général Horii a observé la bataille et s'est irrité de ce retard précoce de sa campagne pour prendre Port Moresby. Il commanda deux autres bataillons et, le 29, cinq bataillons commencèrent à attaquer par vagues.

Les Australiens ont tenu, brisant chaque attaque. Mais chaque attaque rapprochait les Japonais jusqu'à ce que certains Australiens se battent à coups de poing, de bottes et de crosse de fusil. À un moment donné, le caporal Charles McCallum, saignant de trois blessures, a retenu les Japonais avec une mitraillette Thompson qu'il a tirée de l'épaule et une mitraillette Bren qu'il a tirée de la hanche. Un soldat japonais s'est approché si près qu'il a arraché une poche de munitions de la poitrine de McCallum avant que l'Australien ne puisse le matraquer avec le Thompson. Les Australiens qui se trouvaient à proximité ont rapporté que McCallum a tué au moins 40 Japonais dans cette action.

Non loin de là, des soldats japonais se préparaient à une autre attaque. Le soldat Bruce Kingsbury a chargé parmi eux avec une mitrailleuse Bren et des grenades, les éparpillant. Il a ensuite chargé un poste de mitrailleuse après l'autre, en utilisant le Bren et des grenades sur eux, tandis que plusieurs de ses camarades le suivaient, tuant tous les Japonais qu'il a manqués. Dans le processus, ils ont forcé la ligne japonaise à reculer de 100 mètres. Kingsbury, courant vers une autre mitrailleuse, a été abattu par un tireur d'élite. Pour son rôle dans la défense du quartier général du bataillon, Kingsbury a reçu à titre posthume la Croix de Victoria.

La retraite australienne

Le soir, les Australiens fatigués ne pouvaient plus tenir et cette nuit-là, certains d'entre eux se retirèrent sur une crête derrière Isurava. Les autres se retirèrent dans quelques huttes indigènes du village d'Alola, où étaient détenus les blessés. Le lendemain matin, les Japonais, constatant que les Australiens avaient quitté Isurava, se sont lancés à leur poursuite et ont commencé une journée de combats peut-être les plus acharnés sur la piste de Kokoda. Dans l'après-midi, les Australiens ont été chassés de la crête et, dans un amas de combats acharnés, se sont repliés sur Alola.

L'évacuation des blessés commença. Les grièvement blessés ont été attachés sur des civières faites de branches d'arbres et de vignes et ont été emportés dans un voyage de sept à huit jours sous la pluie et la boue et à travers certains des pays les plus rudes du monde, tandis que les blessés ambulants ont commencé à le faire. , s'entraidant du mieux qu'ils pouvaient. Cette nuit-là et toute la journée suivante, les Australiens restants se sont battus pour tenir Alola et donner aux blessés autant de temps que possible pour avancer, mais quand la nuit est revenue, ils ont été chassés.

Ils se sont retirés à Eora. À Eora, le sentier plongeait de 350 mètres sur une pente de 45 degrés jusqu'à un ruisseau et montait de l'autre côté si abruptement que les soldats devaient gravir la pente à quatre pattes.

Une équipe médicale était en action à Eora, effectuant des interventions chirurgicales sur les blessés ramenés des combats et sur les brancards qui passaient. Sous un toit de chaume sur lequel la pluie s'abattait et sur un sol de boue, amputations et traitements ont été effectués à l'aide de lampes de poche. Des chirurgiens, des médecins et des aides médicaux épuisés ont travaillé toute la nuit pour éliminer les pires cas, sachant que l'arrière-garde, avec les Japonais de près, arriverait à l'aube.

Le dernier des Australiens s'est approché pendant la nuit, et ils ont rassemblé tous ceux qui pouvaient éventuellement se battre et se sont préparés pour l'attaque qu'ils savaient arriver bientôt. Un lieutenant-colonel et son quartier général manquaient à l'appel, perdus quelque part dans la nuit. Les survivants du 39e Bataillon n'avaient pas eu de vêtements de rechange depuis trois semaines, ils étaient en lambeaux, leurs bottes tombaient en morceaux et ils étaient criblés de dysenterie et de paludisme. Ils s'étaient battus jour et nuit depuis avant Kokoda, avec très peu de nourriture pour se nourrir, et n'étaient plus que des épouvantails en mouvement.

Les civières ont été déplacées. Parmi les blessés ambulants, il y avait un soldat avec deux blessures par balle à une jambe et une à l'autre pied, il se déplaçait en crabe le long du sentier avec d'autres le poussant sur les pentes. Un autre soldat a rampé et a sauté – une jambe avait été arrachée sous le genou et le moignon a été ligaturé et habillé et enveloppé dans un sac de riz. Un autre marchait avec son bras brisé attaché à une baïonnette. Derrière eux, les troupes ont pris des positions qu'elles savaient qu'elles ne pourraient pas tenir longtemps.

Ils ont tenu pendant une journée, puis se sont retirés à Myola où de la nourriture et des munitions avaient été larguées par avion. Ils mangèrent un bon repas, détruisirent ce qu'ils ne pouvaient emporter avec eux et continuèrent la retraite vers Kagi. Ici, ils ont profité d'un court répit pendant que les Japonais affamés fouillaient parmi les magasins laissés à Myola, ramassant du riz qui avait été renversé dans la boue et des boîtes de viande perforées déjà moisies et avariées. Jusqu'à présent, les Japonais avaient emporté des munitions plutôt que de la nourriture, espérant capturer des fournitures australiennes, mais les Australiens leur avaient laissé très peu.

La bataille de la crête d'Ioribaiwa

Le 2/27e bataillon (AIF) est arrivé à Kagi par la piste de Port Moresby pour soulager le 39e bataillon, les restes du 39e ont remis leurs armes automatiques et ont commencé la longue marche vers Port Moresby.

Le répit à Kagi a permis aux Australiens de se payer le luxe d'enlever leurs bottes pour la première fois en 10 jours et plus ils ont retrouvé leurs pieds, comme on les a décrits, "comme des gants grotesques et pulpeux". Lorsque les chaussettes ont été retirées, la peau est partie avec elles. Exprimer les opinions des troupes était le commentaire suivant : « Pourquoi devrions-nous nous battre pour un pays comme celui-ci ? Nous serions heureux de le donner aux salauds japonais.

De Kagi, les Australiens se replient sur le village d'Efogi et, depuis les hauteurs au-dessus du village, guident huit Boston (bombardiers Douglas A-20 Havoc) et quatre Kittyhawk pour perturber les attaques japonaises pendant quelques heures. Cela leur a donné le temps de creuser sur les pentes, mais les soldats japonais en un ou deux ont marché calmement vers eux, se laissant tirer dessus tout en révélant les positions australiennes aux camarades derrière eux. Puis vint un bombardement par un canon de montagne, des mortiers et des mitrailleuses lourdes, ainsi que des assauts qui amenèrent souvent les Japonais à moins de 15 mètres des Australiens avant qu'ils ne puissent être repoussés.

Encore une fois, c'est la tactique japonaise d'encerclement en nombre qui a forcé les Australiens à quitter Efogi. N'ayant aucune position derrière eux qui pourrait être tenue contre ces tactiques, les Australiens se replièrent sur Menari puis sur Nauro, attaqués tout le long, puis sur la crête d'Ioribaiwa. À la crête, la 25e brigade de vétérans nord-africains du brigadier Ken Eather se préparait à contre-attaquer et à commencer à repousser les Japonais. Mais les Japonais, si proches maintenant de leur objectif, Port Moresby, ont pu entendre les bruits d'avions décollant et atterrissant à l'aéroport de la ville, et ont immédiatement attaqué la crête d'Ioribaiwa.

La bataille pour la crête s'est poursuivie jusqu'aux 15 et 16 septembre, et Eather et sa 25e brigade, pris au piège, n'ont pas eu la liberté de mouvement nécessaire pour commencer son offensive. Il a demandé et obtenu la permission de se replier sur Imita Ridge de l'autre côté de la vallée. Lorsque les Australiens ont quitté Ioribaiwa, les Japonais ont afflué à la recherche de fournitures, si déterminés à les trouver qu'ils n'ont pas suivi l'arrière-garde australienne qu'ils ont trouvé très peu. Quarante Japonais affamés descendant la crête dans la vallée ont tous été tués dans une embuscade australienne.

C'était la limite de l'avance japonaise. Les patrouilles d'Eather dominaient désormais la vallée d'Uaule entre les crêtes d'Ioribaiwa et d'Imita à quatre kilomètres.

Horii a avancé 1 000 renforts, élargissant sa force à deux brigades – environ 5 000 combattants – mais les renforts, comme les troupes déjà sur la crête, mouraient de faim. L'erreur d'espérer capturer des fournitures australiennes était en train d'être complètement repoussée. Humainement incapables d'aller plus loin sans nourriture ni repos, les Japonais se retranchèrent sur la crête d'Ioribaiwa et attendirent les nouveaux renforts promis à Horii et avec lesquels il avait l'intention d'attaquer une dernière fois jusqu'à Port Moresby.

Contre-attaque sur le Kokoda Trail

Le 28 septembre 1942, deux canons de campagne australiens de 25 livres percèrent des trous dans les palissades que les Japonais avaient érigées sur la crête d'Ioribaiwa, et la 25e brigade entra avec des baïonnettes et des grenades – la contre-attaque avait commencé.

Plutôt qu'une bataille, cependant, il n'y avait qu'un dénouement. Il n'y avait pas de Japonais vivants, seulement des morts – des centaines de cadavres de soldats tombés et morts de blessures, de maladie et de famine.

Plus à l'est dans les îles Salomon, la bataille pour Guadalcanal faisait rage, et le haut commandement japonais avait décidé de donner la priorité à cette bataille sur la poussée de Horii à Port Moresby. Les renforts promis à Horii ont été détournés vers Guadalcanal, et il a reçu un message lui ordonnant de se replier sur la base de Gona-Buna à partir de laquelle une autre attaque serait lancée sur Port Moresby lorsque la bataille de Guadalcanal serait terminée.

Les troupes australiennes et les guerriers indigènes de Nouvelle-Guinée se rassemblent dans le village d'Eora le 28 août 1942, avant de lancer une attaque le long de la piste Kokokda.

Horii était stupéfait, tout comme ses officiers et ses hommes. Les soldats japonais ont reçu l'ordre de battre en retraite face à l'ennemi. C'était incroyable. Mais le message était au nom de l'Empereur et Horii n'osait pas lui désobéir. Il a commencé à se retirer immédiatement.

Certains des officiers et des hommes en retraite se sont battus jusqu'à la mort plutôt que de battre en retraite plus loin. De nombreux blessés et malades sont restés sur place, les armes chargées, dans l'espoir d'emmener avec eux un ou plusieurs Australiens à leur mort.

La 25e brigade les a suivis, se déplaçant en trois volets, un au centre sur la boue visqueuse de la piste Kokoda et les deux autres dans la jungle humide de chaque côté. Ils ont exploré chaque voie secondaire, chaque possibilité où les Japonais auraient pu tourner en rond pour venir derrière eux. Cela prenait du temps mais était nécessaire, car ils avaient entendu des histoires d'atrocités de la part d'indigènes qui étaient sortis de la jungle pour les rencontrer.

Certains étaient originaires de la Nouvelle-Bretagne que les Japonais avaient amenés avec eux pour travailler comme porteurs et ouvriers. Ils ont raconté avoir été travaillés jusqu'à ce que les coups de baïonnette ne puissent plus les tenir debout, puis les baïonnettes ont mis fin à certains. Les villageois le long du sentier ont raconté des histoires horribles de coups de baïonnette, de fusillades et de viol de leurs femmes. Ils ont trouvé des Australiens, ici un décapité, là un autre attaché à un arbre et baïonné.

Le dernier combat du général Horii

Le 25e continua à travers Nauro et Menari, jonché de cadavres en décomposition et de squelettes de Japonais et d'Australiens morts au combat quelques semaines auparavant. La puanteur de la mort et de la pourriture était partout. À Templeton's Crossing le 8 octobre, Horii mit en place une défense si forte que les Australiens pensèrent que l'ennemi avait reçu des renforts de la base de Gona-Buna.

Les Australiens ont été retenus pendant six jours, et le général MacArthur et d'autres en Australie ont été accusés de traîner les pieds. C'est là qu'ils ont découvert que, quelle que soit l'aide qu'Horii aurait pu recevoir, ce n'était pas de la nourriture. Des journaux intimes et d'autres preuves trouvées sur les corps des Japonais ont confirmé que certains avaient eu recours au cannibalisme.

Les Australiens, comme les Japonais dans l'autre sens, ont rapidement dépassé leurs approvisionnements. Chaque homme portait une lourde charge et 800 porteurs indigènes ont été employés pour transporter des fournitures le long du sentier, mais on a estimé qu'il en fallait 3 000. Certaines fournitures ont été larguées par avion, mais le taux de récupération était faible. Et il y avait le problème des blessés et des malades chroniques.

Une piste a été préparée sur un lit de lac asséché à Myola pour évacuer les blessés par voie aérienne, mais les demandes d'avions n'ont abouti à aucune arrivée. Quelques pilotes ont atterri pour montrer que cela pouvait être fait, et ils ont sorti une poignée de blessés, mais ceux qui étaient restés et qui pouvaient éventuellement bouger ont commencé à sortir. Une sinistre colonne de 212 blessés au combat et 226 malades a commencé le long voyage de retour.

Les Japonais se retirèrent de Templeton's Crossing à Eora Creek pour prendre position derrière trois lignes de fortifications construites par des unités de réserve avec des fosses d'armes hérissées de mitrailleuses lourdes et légères. Piqués par les accusations de tactiques timides des commandants américains et australiens en Australie et à Port Moresby, les Australiens sur la piste ont envahi les fortifications et l'avance sur Kokoda a continué.

Lorsqu'ils atteignirent Kokoda le 2 novembre, ils découvrirent que les Japonais l'avaient abandonné et s'étaient repliés sur les fortifications construites à Oivi. Ici, les Australiens ont utilisé des tactiques d'encerclement japonaises avec de petits groupes se rencontrant et s'entretuant dans la jungle enchevêtrée et détrempée, et tout espace ouvert est devenu un terrain de massacre. Épuisés, les Japonais trouvèrent en quelque sorte la force de contre-attaquer et les combats furent vicieux.

Le taux d'un Australien tué pour deux blessés était une indication de la proximité des combats. Les pertes japonaises étaient très lourdes, mais certains ont échappé à l'encerclement, pour être pourchassés et tués alors qu'ils tentaient de traverser la rivière Kumusi. Le général Horii s'est noyé alors qu'un canot dans lequel il se trouvait a été emporté par la mer et s'est renversé à 10 kilomètres du rivage.

La bataille de Gona

Les premières troupes américaines sont arrivées en Papouasie le 12 septembre 1942. Il s'agissait des 126e et 128e régiments de la 32e division d'infanterie du major-général Edwin F. Harding, et ils ont commencé à tracer une piste destinée à déborder les Japonais à Kokoda. Mais au moment de la mort du général Horii, les Américains, à part le soutien aérien volant, n'avaient pas été utilisés dans la campagne.

Les communiqués de MacArthur indiquaient que les troupes « alliées » avaient remporté la longue campagne pour Kokoda et un article de presse américain déclarait que l'annonce de la présence d'infanterie américaine dans la région « clarifiait le mystère apparent de la retraite précipitée des Japonais à travers la chaîne Owen Stanley ».

Hanson Baldwin, le célèbre journaliste militaire américain, a déclaré dans le New York Times que seule l'intervention de l'infanterie américaine avait sauvé les Australiens de la défaite. « Les soldats américains », a-t-il dit, « ont été précipités dans l'action et ont contribué à sauver la situation. Avec les Australiens, ils ont depuis donné aux Japonais une dose de leur propre médicament, les contournant et s'infiltrant constamment dans les lignes ennemies jusqu'à ce que les Japonais se battent maintenant désespérément pour leur tête de pont.

Le prix de l'agression : un groupe de Japonais morts, tués lors de l'assaut final australien sur Gona, le 17 décembre 1942, repose dans les décombres de leur dépôt de munitions.

Le pont de Wairopi étant tombé, les 16e et 25e brigades australiennes ont traversé le Kumusi sur des ponts improvisés par les ingénieurs et ont continué sur la piste Kokoda jusqu'aux marécages côtiers où tout a commencé quatre mois auparavant. Ici, avec quelques renforts et les Américains, ils feraient face aux Japonais dans leur base fortement défendue à Gona, Buna et Sanananda.

Des plans pour l'attaque de Buna avaient déjà été élaborés au quartier général de MacArthur. Les 16e et 25e brigades australiennes se dirigeraient vers Buna, un bataillon du 126e régiment américain traverserait Jaure et attaquerait par le sud, et le reste du 126e plus le 128e régiment voleraient vers Wanigela et Pongani et attaqueraient à partir de là. Au moment où les Australiens avaient traversé le Kumusi, les Américains se dirigeaient vers Buna en trois colonnes distinctes, soutenus par des commandos et de l'artillerie australiens.

Les Japonais avaient rebondi après leur défaite et transformaient leur tête de pont en un bastion qui maintiendrait leur infime emprise sur la Papouasie. Avec des renforts, ils avaient maintenant quelque 9 000 soldats en tête de pont, et le lieutenant-général Hatazo Adachi de la 18e armée commandait l'ensemble des opérations Papouasie-Nouvelle-Guinée.

Le lieutenant-général Hatazo Adachi commandait les forces d'invasion en Papouasie-Nouvelle-Guinée.

Le matin du 19 novembre, des éléments avancés de la 25e brigade du brigadier Eather ont heurté des positions japonaises juste au sud du village de Gona. Derrière les positions se trouvaient de solides défenses.Les Australiens attaquent les défenses et gagnent du terrain mais sont contraints de se retirer le lendemain avec de lourdes pertes. La brigade, réduite à 736 soldats pour la plupart malades et fatigués, a perdu 204 autres tués et blessés dans l'assaut.

Ils étaient renforcés par le brigadier Ivan N. Dougherty et sa 21e brigade, vétérans des campagnes de Libye, de Grèce et de Crète, et désormais situés entre Kokoda et Ioribaiwa. Doughherty a pris la responsabilité de la région de Gona. Il engagea rapidement sa brigade dans des opérations offensives et, bien que ses premières attaques échouèrent, une série d'assauts écrasants fit sauter les Japonais hors de leurs défenses. Le village de Gona fut occupé le 9 décembre. La garnison japonaise de 800-900 fut presque entièrement anéantie. la brigade a enterré 600 de leurs morts.

Je veux que tu prennes Buna, ou que tu ne reviennes pas vivant

Les opérations australiennes avaient sécurisé le flanc gauche de l'avance, mais le long de la piste de Sanananda et à Buna, l'avance était devenue confuse et dans l'impasse. Les 126e et 128e régiments américains, avançant le long de deux sentiers côtiers du sud vers Buna, n'ont rencontré qu'une résistance isolée à l'approche des principales lignes japonaises, mais la résistance s'est rapidement durcie.

MacArthur, déterminé à ce que ses Américains accélèrent la campagne, a ordonné au commandant australien, le général Thomas Blamey, que ses forces terrestres doivent attaquer la région de Buna-Gona le 21 novembre, en déclarant : « Toutes les colonnes seront poussées vers les objectifs quelles que soient les pertes. "

En pataugeant dans les marais, les Australiens maintiennent la pression sur les Japonais qui se replient sur Buna, en novembre 1942, marquant le premier revirement du Japon sur la voie de la conquête.

Harding lança sa division à l'offensive le matin du 21 novembre, et pendant les neuf jours suivants, il y eut une grande confusion. Les troupes, mal dirigées, mal entraînées et conditionnées à une vie douce avant leur arrivée en Papouasie, ont été gravement mutilées lors de leurs premières attaques contre les principales défenses de Buna.

MacArthur, déçu, a envoyé chercher le lieutenant-général Robert Eichelberger, commandant du I Corps américain, il est arrivé au quartier général temporaire de MacArthur à Port Moresby le 30 novembre. MacArthur lui a dit : « Bob, je te mets aux commandes à Buna. Soulager Harding. Je veux que vous enleviez tous les officiers qui ne combattront pas. Soulagez les commandants de régiment et de bataillon si nécessaire. Mettez des sergents en charge des bataillons et des caporaux en charge des compagnies – toute personne qui se battra & #8230. Je veux que vous preniez Buna, ou que vous ne reveniez pas vivant, et cela vaut aussi pour votre chef d'état-major. Comprenez vous?"

La bataille de Buna

Eichelberger est arrivé à Buna le lendemain et a été consterné par ce qu'il a trouvé. La structure de commandement était chaotique, le moral des troupes était bas et « un malaise général planait sur toute l'opération ». Il a immédiatement relevé Harding et deux commandants de régiment et les a remplacés par des membres de son propre état-major. Il a ordonné le lancement d'une attaque avec des porte-avions australiens Bren en soutien le 5 décembre.

L'attaque a été lancée sur deux fronts, l'un contre le village de Buna, l'autre contre les fortes défenses à l'est du village le long de la piste d'atterrissage connue sous le nom de New Strip. Un certain succès a été obtenu dans la zone du village, mais la garnison principale a tenu bon et les défenses de la piste d'atterrissage n'ont pas pu être brisées malgré les attaques américaines plus lourdes. Le 10 décembre, les Yanks avaient perdu 1 827 hommes tués, blessés, portés disparus et malades, et Eichelberger releva le 126e régiment avec le 127e.

Le 127e frais est entré dans le village de Buna pour trouver les restes de la garnison disparus mais les défenses de la piste d'atterrissage tenaient toujours, et Eichelberger se préparait à un autre assaut. Il a ensuite été informé que la 18e brigade australienne du brigadier Wotten entrait en ligne pour prendre la responsabilité du secteur de la piste d'atterrissage. La brigade aurait avec elle deux troupes hautement entraînées de chars légers Stuart du 2/16th Armored Regiment.

Des membres boueux et trempés de pluie du régiment de cavalerie australien 2/7 se dirigent vers Buna, toujours confiants face à la résistance sauvage de l'ennemi. Le soldat souriant à droite porte une mitrailleuse légère Bren .303 de 23 livres.

Wootten a pris le commandement, dont trois bataillons américains, le 17 décembre. Son intention était de capturer la région du siège du gouvernement Cape Endaiadere-New Strip-Old Strip-Buna.

Le premier objectif était toute la zone côtière entre New Strip et l'embouchure de Simemi Creek, où les Japonais étaient retranchés dans une série de points forts puissants. Chacune était une petite forteresse dissimulée et camouflée, certaines protégées par des rondins de noix de coco entrelacés recouverts de six pieds de terre, certaines couvertes d'acier, d'autres de béton.

L'assaut de Wootten a commencé à 7 heures du matin le 18 décembre, avec les Australiens à la tête de l'opération derrière sept chars. "Leur courage extraordinaire alors qu'ils avançaient dans un torrent de feu et se débarrassaient d'un point fort après l'autre a captivé l'imagination des Américains", a écrit le général Eichelberger après la guerre. «Ce fut un assaut spectaculaire et dramatique, et courageux. De New Strip à la mer, il y avait environ un mile. Les troupes américaines se sont dirigées vers l'ouest en soutien, et d'autres Américains ont été affectés à des tâches de nettoyage. Mais derrière les chars passaient les vétérans australiens frais et enjoués - avec leurs pistolets Tommy flamboyants se balançant devant eux.

« Les positions japonaises cachées, qui étaient encore plus redoutables que nos patrouilles ne l'avaient indiqué, ont pris feu. Il y avait l'odeur grasse des tirs de traçage et des tirs de mitrailleuses lourdes provenant des barricades et des retranchements. Les chars et les fantassins avançaient régulièrement à travers les cocotiers clairsemés et hauts, apparemment insensibles à la forte opposition. »

À la fin du premier jour, les Australiens avaient dégagé les Japonais de leurs positions sur une ligne allant de la mer plein sud jusqu'à l'extrémité est de New Strip, bien qu'ils aient perdu environ un tiers de leur force d'attaque. Mais Wootten maintenait l'élan de ses opérations, et chaque jour apportait de nouveaux gains malgré la profondeur des défenses japonaises.

Une victoire américano-australienne à Buna

Le 1er janvier 1943, les trois bataillons de la brigade avaient atteint Giropa Point. Ils avaient subi 863 pertes, soit 45 pour cent de leur effectif total. Dans le décompte final de la bataille de Buna, la quasi-totalité de la 32e division américaine était impliquée, et le total des pertes alliées s'élevait à quelque 2 870 victimes au combat. Parmi ceux-ci, les Australiens ont subi 913. Les pertes japonaises connues ont été de 900 tués par la 18e brigade australienne à l'est de Giropa Point et de 490 dans le village et le siège du gouvernement local. On ne sait pas combien d'autres ont été tués.

Des fantassins australiens suivent un char menant l'assaut final sur Buna, le 28 décembre 1942. La défaite japonaise a prouvé qu'ils n'étaient pas des surhommes et a donné aux Alliés l'espoir d'une éventuelle victoire, quelle que soit la distance.

Certains historiens américains et britanniques prétendent que Buna est une victoire pour les forces américaines, mais le mérite de la victoire devrait au moins être partagé avec les Australiens. Aussi soucieux que soient les Américains d'obtenir un résultat rapide et décisif à part entière, c'est l'intervention des troupes de Wootten qui brise le dos des défenses japonaises sur la côte.

Frapper la piste de Sanananda

Les flancs gauche et droit de l'avancée alliée vers la côte étant désormais sécurisés, l'attention s'est concentrée sur Sanananda, où les Japonais avaient établi leurs principales positions défensives à cheval sur la piste de Sanananda sur un terrain composé d'un mélange de marais épais, d'herbe de kunai et d'épais Buisson.

De la mi-novembre à la mi-décembre 1942, la garnison japonaise de quelque 6 000 hommes avait obstinément résisté aux attaques de la 16e brigade australienne, une brigade aux dernières étapes de son endurance physique après son combat long et ardu au-dessus des monts Owen Stanley. Lorsqu'ils ont été retirés de la ligne en décembre, la force de combat de la brigade a été réduite à 50 officiers et 488 autres grades.

Les troupes du 126th Infantry Regiment américain qui les ont relevées étaient fraîches et pleines de confiance. Ils ont dit aux Australiens : « Vous pouvez rentrer chez vous maintenant. Nous sommes là pour nettoyer les choses. Mais cet esprit confiant fut bientôt brisé par les marécages paludéens et la farouche résistance japonaise. Ils ont été relevés par deux bataillons de milices australiennes de la 30e brigade, mais les attaques lourdes des bataillons n'ont obtenu qu'un succès limité, et le major-général George Vasey a décidé à contrecœur qu'il devrait attendre que Buna soit éliminé avant de terminer le combat à Sanananda.

Lorsque Buna a été éliminé, il a été décidé que les forces australiennes attaqueraient Sanananda frontalement le long de la piste de Sanananda, tandis que les Américains se déplaceraient sur Sanananda le long de la côte depuis Buna. La 18e brigade du brigadier Wootten serait le fer de lance de l'attaque.

Wootten attaque le matin du 12 janvier, envoyant deux bataillons dans un mouvement de flanc contre les défenses japonaises. Cela a entraîné une longue journée de combats meurtriers dans une chaleur torride et des marécages immondes. À la tombée de la nuit, il semblait que l'attaque allait échouer, mais tôt le lendemain matin, un soldat japonais a été capturé. Il révéla que toutes les troupes japonaises en bonne santé avaient reçu l'ordre de se retirer, ne laissant que les malades et les blessés pour défendre les points forts. Wootten a immédiatement attaqué.

À la tombée de la nuit du 14 janvier, le 18 avait capturé le carrefour qui avait retardé l'avance pendant si longtemps, et les troupes australiennes et américaines ont continué à attaquer les positions défensives restantes jusqu'à ce que toute résistance organisée cesse le 22 janvier.

Première défaite du Japon sur terre

La défense de Sanananda fut une autre démonstration de l'extraordinaire ténacité des soldats japonais. Ils ont perdu quelque 1 600 tués et 1 200 blessés en défendant le marais entourant Sanananda, ont retardé l'avance alliée pendant deux mois et ont infligé de lourdes pertes aux Australiens - 600 tués et 800 blessés - et aux Américains - 274 tués et environ 400 blessés. Le bilan des maladies dans les deux armées était plus élevé que ces chiffres.

La fin des opérations de Sanananda a achevé la première défaite d'une force terrestre japonaise pendant la Seconde Guerre mondiale. Environ 20 000 soldats étaient en action dans les opérations de Kokoda, Milne Bay et Buna-Gona, et on sait que plus de 13 000 d'entre eux ont péri de diverses manières. Environ 2 000 ont été évacués par mer, et quelques-uns relativement peu se sont échappés des zones de combat pour rejoindre des camarades ailleurs. Cependant, la plupart des Japonais restants sont morts de blessures, de maladies et de famine, laissant leurs os dans les montagnes, les marécages et les jungles de Papouasie.

Les Australiens, qui avaient supporté la part du lion des combats, ont subi 5 689 pertes au combat entre le 22 juillet 1942 et le 22 janvier 1943, et les Américains, lors de leur implication dans le secteur de Buna et Sanananda, en ont perdu 2 931.

Une expérience inestimable pour l'armée australienne

Pendant les combats en Papouasie, l'armée australienne a développé des techniques de leadership tactique qui ont été très utiles dans les combats ultérieurs en Nouvelle-Guinée et par les Britanniques en Birmanie. Le soldat australien est devenu un expert de la guerre dans la jungle – au moins égal ou même meilleur que les soldats japonais qui s'étaient forgé une réputation presque surhumaine.

La question de savoir si les combats acharnés et les lourdes pertes subies lors des phases finales de la campagne, en particulier à Buna, Gona et Sanananda, étaient stratégiquement justifiées, est ouverte à la question. Peut-être que les garnisons japonaises auraient pu être isolées et laissées pourrir sur la vigne ou être submergées par des forces supérieures – une stratégie que MacArthur a adoptée plus tard dans la campagne de Nouvelle-Guinée.

Ce tableau de l'artiste de guerre australien officiel, le sergent George Browning, qui a servi en Nouvelle-Guinée, exprime de façon dramatique les difficultés que les réguliers australiens et les milices (sans parler de leur ennemi japonais) ont eu à essayer de manœuvrer à travers le
jungles escarpées, torrides et infestées de maladies de la Nouvelle-Guinée et le long du sentier Kokoda, considéré par beaucoup comme l'un des pires environnements de toute la guerre.

Quoi qu'il en soit, la victoire en Papouasie a donné un coup de fouet au moral des Alliés. Cela détruisait également toute chance d'invasion de l'Australie par les Japonais, bien que le haut commandement japonais arrivait à la conclusion que l'invasion, la capture et la garnison d'un pays aussi immense étaient bien au-delà de leurs ressources.

Et, surtout, comme l'a souligné le feld-maréchal Slim, les Australiens « ont rompu le charme de l'invincibilité de l'armée japonaise ».

Commentaires

Une chose à clarifier : les milices australiennes complètement non entraînées ont été ridiculisées en tant que « soldats du chocolat » parce qu'on s'attendait à ce qu'elles fondent sous la pression.

De toute évidence, ils ont fait tout sauf.

salut John
J'ai trouvé votre article très intéressant. Pourriez-vous s'il vous plaît m'envoyer un e-mail directement car j'aimerais discuter de certaines recherches photographiques que je fais sur Buna.
merci Juanita

Merci Jean. Incroyable histoire de courage et de bravoure australiens. Pour aussi
longtemps MacArthur s'est attribué le mérite des sacrifices de notre Croix du Sud
camarades. Bon spectacle.

Merveilleusement écrit. Renforce ma conviction que MacArthur était un tyran égitiste. Que Dieu bénisse chaque fantassin, quel que soit son grade ou son unité !

Lisez Ghost Division pour un compte rendu précis de l'action des troupes américaines dans la campagne.


Japonais blessés à Gona, Papouasie - Histoire

… les Japonais avaient débarqué près de Gona sur la côte nord de la Papouasie (l'extrémité sud-est de la grande île) le 24 juillet 1942, pour tenter d'atteindre Port Moresby par voie terrestre, via la Kokoda Trail. Les unités japonaises avancées du nord, malgré l'opposition australienne, avaient atteint une crête de 32 milles…

Gona tomba aux mains des Australiens le 9 décembre 1942 et le village de Buna aux Américains le 14 décembre. Les Américains prirent le centre administratif fortifié de Buna Mission le 2 janvier 1943, tandis que les Australiens s'installèrent à Sanananda le 18 janvier. Le 22 janvier, le …


Les alliés de la Seconde Guerre mondiale étaient dans un cauchemar en Papouasie-Nouvelle-Guinée

Les jungles humides de Papouasie-Nouvelle-Guinée se sont avérées aussi difficiles pour les Alliés que l'était l'ennemi japonais.

Les planificateurs militaires australiens considéraient également la région de Buna comme une menace majeure car c'était « le terminus nord de la seule bonne piste vers Port Moresby », la piste Kokoda. En juin 1942, les Australiens ont organisé le 39e bataillon, une unité de milice, ainsi qu'une unité de police indigène pour s'emparer de Buna. Le 7 juillet, des éléments de la compagnie du 39e bataillon australien se trouvaient à 30 milles au nord de Port Moresby, prêts à commencer leur ascension du Kokoda Trail huit jours plus tard, la compagnie B du 39e bataillon australien était à la périphérie du village de Kokoda.

Le 24 juillet, le reste du 39e bataillon reçut l'ordre de se rendre au village de Kokoda le plus rapidement possible depuis Port Moresby. Ce village se trouvait dans une vallée à 1 200 pieds au-dessus du niveau de la mer dans les contreforts nord de la chaîne Owen Stanley. En plus d'un poste administratif papou et d'une plantation de caoutchouc, le village de Kokoda possédait également un petit aérodrome, qui était également un objectif principal de la planification stratégique japonaise.

Le 15 juillet, MacArthur ordonna l'établissement de sa base avancée à Buna. En outre, un nouvel aérodrome devait être construit à Dobodura, à 15 miles au sud de Buna, où une plaine herbeuse avait été identifiée qui serait suffisamment grande pour les bombardiers et les chasseurs. Les vols de reconnaissance alliés avaient montré que la bande de Buna était inadéquate pour la base aérienne envisagée par le commandant de la SWPA.

Les Japonais, cependant, avaient battu les Alliés au poing à la fois à Buna et à proximité de Gona. Les 21 et 22 juillet 1942, les croiseurs, destroyers et transports japonais débarquèrent une force préliminaire de 4 400 ingénieurs de la Yokoyama Advance Force (sous le commandement du colonel Yosuke Yokoyama) et du quartier général du détachement des mers du Sud de l'IJA, ce dernier qui avait capturé Rabaul tous sous le commandement commandement du major-général Tomitaro Horii.

Le lieutenant-général Harukichi Hyakutake, commandant de la 17e armée de l'IJA dont le siège est à Rabaul, porterait cette force avancée à 11 100 hommes avec l'ajout du 41e régiment d'infanterie de l'IJA, sous les ordres du colonel Yazawa Kiyomi, et du reste du 144e régiment d'infanterie. Le 13 août, l'IJA occuperait la zone de Buna-Gona et transformerait l'ancien site en base d'opérations.

Peu de temps après le débarquement japonais à Buna, Yokoyama n'a pas tardé à envoyer ses éléments avancés dans leur marche vers le sud vers le village de Kokoda. Cette force, composée du 15e Régiment du génie indépendant, qui construirait des dépôts et dégagerait des routes, et du 1er Bataillon, 144e Régiment d'infanterie, la principale arme de combat de la force, a frappé les Australiens le 28 juillet dans le but de s'emparer du village de Kokoda et de ses aérodrome de prix.

Initialement, cette force était chargée d'évaluer l'état et la qualité des routes et la nécessité de réparer la route Buna-Kokoda. Cependant, la force de Yokoyama, au lieu de mener une reconnaissance de génie civil, a reçu l'ordre de pas moins que l'empereur et le quartier général impérial japonais de se préparer à une attaque terrestre pour s'emparer de Port Moresby (opération MO), sous le commandement du quartier général de la 17e armée de l'IJA, sans une étude de faisabilité approfondie.

Un général Horii sceptique doutait qu'une ligne de ravitaillement de porteurs indigènes (32 000 étaient considérés comme un nombre requis) puisse être maintenue, quel que soit l'état dans lequel se trouvait réellement la « route » existante. En fait, la piste Kokoda était une route 145- chemin de boue d'un mile, pas plus large que trois ou quatre pieds, qui a grimpé des montagnes jusqu'à 6000 pieds et a traversé certains des terrains les plus inhospitaliers au monde, composé de gorges escarpées, de ruisseaux à courant rapide et de roches et de rondins toujours humides et couverts de mousse .

Pendant ce temps, Port Moresby était renforcé avec la 25e brigade australienne ainsi que des unités aériennes, du génie et antiaériennes alliées.

La Yokoyama Advance Force attendait également des renforts, qui devaient inclure les deux bataillons restants du 144th Infantry Regiment et un bataillon d'artillerie de montagne, qui a dû débarquer de force à Basabua, à l'ouest de Buna près de Gona, en raison de l'interdiction aérienne alliée et puis être transporté à Buna pour renforcer le commandement de Yokoyama à Isurava.

Le 28 août, Hyakutake ordonna à Horii d'avancer vers le côté sud des Owen Stanley et d'attendre le résultat d'un deuxième assaut - l'assaut amphibie IJN à Milne Bay, destiné à s'emparer du nouvel aérodrome allié et à servir de base pour un autre assaut naval sur Port Moresby. Les débarquements amphibies de Milne Bay ont commencé le 25 août, mais ils ont échoué et les Japonais ont évacué leurs troupes d'assaut le 7 septembre.

Sans un assaut amphibie simultané sur Port Moresby depuis Milne Bay, Horii était seul sans couverture aérienne de l'IJN. Le détachement des mers du Sud de Horii était gravement sous-alimenté et ravagé par la maladie.

Début septembre, le général Horii et l'infanterie de l'IJA des 41e et 144e régiments sont arrivés en mauvais état au village de Kokoda. La logistique était un cauchemar pour Horii, et il était en retard dans sa traversée des Owen Stanley pour attaquer Port Moresby.

Le 16 septembre 1942, les Japonais se sont battus jusqu'à la crête d'Ioribaiwa, d'où les Australiens s'étaient récemment retirés vers la crête d'Imita au sud de l'autre côté de la vallée. Les Japonais ont littéralement pleuré de joie car ils pouvaient maintenant voir les plaines et la mer autour de Port Moresby. La nuit, depuis la crête d'Ioribaiwa, les Japonais ont aperçu les projecteurs de l'aérodrome allié à la périphérie de Port Moresby, à 27 miles aériens. C'était aussi près de Port Moresby que les Japonais ne le seraient jamais.

Le système d'approvisionnement japonais était poussé à ses limites et l'offensive avait entraîné la mort, la blessure et l'incapacité d'une grande partie de la force à cause de maladies telles que le paludisme, la dysenterie, la dengue et le béribéri. La nature impitoyable des Australiens et de la Papouasie avait stoppé l'avancée du sud japonais depuis Buna sur la chaîne Owen Stanley. Seuls 1 500 des 6 000 soldats qui avaient quitté Buna à la mi-août sont restés en assez bonne santé pour combattre après seulement quatre semaines de marche acharnée et de combats dans la jungle.

Une résistance australienne renforcée à Imita Ridge par deux bataillons de milices australiennes et renforcée plus tard par des formations de vétérans du Moyen-Orient plus aguerris au combat de la 28e brigade de l'AIF, ainsi qu'une présence aérienne alliée quasi constante qui attaquait les lignes d'approvisionnement japonaises remontant vers Buna, obligea Horii pour arrêter sa course sur Port Moresby à Ioribaiwa Ridge et préparer des travaux défensifs en attendant des renforts.

Cependant, le 24 septembre, le haut commandement japonais ordonna à Horii de se retirer le long de la piste Kokoda et d'établir des positions défensives à Buna et Gona. Les Japonais, qui avaient positionné des canons et creusé des fosses d'armes et des tranchées le long de la crête d'Ioribaiwa au cours de la dernière semaine de septembre, se sont retirés de leurs positions le 28 septembre sous l'attaque de l'infanterie australienne. Il s'agissait d'un retrait stratégique pour les Japonais en raison d'un besoin croissant de renforts de troupes à Guadalcanal.

Avec un corps américain naissant composé des 32e et 41e divisions d'infanterie en formation en Australie, MacArthur avait besoin d'un commandant de corps. Marshall lui a envoyé par hasard le lieutenant-général Robert L. Eichelberger (classe West Point de 1909). Les 32e et 41e divisions, commandées par le major-général. Edwin Harding et Horace Fuller, respectivement, ont également été envoyés.

Le 10 septembre, MacArthur ordonna au quartier général du I Corps d'Eichelberger de déployer la 32e division de Harding en Nouvelle-Guinée pour alléger le fardeau des Australiens qui se retiraient sur la piste Kokoda jusqu'à la crête d'Imita avant que le haut commandement japonais n'arrête l'avance de Horii sur la crête d'Ioribaiwa.

MacArthur a engagé les 126e et 128e régiments relativement verts de la 32e division à Port Moresby sans aucune formation sérieuse à la guerre dans la jungle. De plus, la 32e division, étant une unité de la Garde nationale qui a été déployée tôt en Australie, a raté la formation que d'autres divisions des forces terrestres de l'armée étaient en train d'acquérir aux États-Unis.

Les deux régiments atteignirent Port Moresby le 28 septembre, jour où les troupes du général Horii évacuèrent leurs positions sur la crête d'Ioribaiwa. Cependant, en raison de carences en matière de transport maritime et aérien, les quatre bataillons d'artillerie de division de Harding - 48 canons de campagne, dont les excellents obusiers de 105 mm anti-bunker - ont été laissés en Australie. Ces deux régiments ont reçu l'ordre de capturer le vaste groupe d'installations fortifiées japonaises à Buna. Eichelberger, cependant, était sceptique quant aux capacités de combat du 32e non testé.

En raison du vaste littoral du nord de la Papouasie près de Buna, les troupes de la 32e division ont navigué de Port Moresby sur une collection hétéroclite d'embarcations côtières et de goélettes en bois. Ces navires inadéquats étaient vulnérables aux attaques aériennes japonaises et ne pouvaient pas transporter d'artillerie, de chars ou d'équipement lourd. Il n'était pas étonnant que les officiers de la marine américaine ne veuillent pas risquer leur plus gros engin dans des eaux inexplorées contre un ennemi qui contrôlait les aérodromes. De plus, les marines alliées étaient occupées à combattre les navires de surface japonais dans les eaux au large de Guadalcanal.

Une fois engagés sur la défensive à Buna, les fantassins japonais et les troupes du SNLF ont cherché des emplacements de dissimulation (c. Si les méthodes de dissimulation japonaises réussissaient, les troupes d'assaut américaines et australiennes ne verraient jamais les défenseurs et subiraient un feu foudroyant.

Les frappes aériennes étant limitées par la densité de la canopée de la jungle, les attaquants alliés ont dû apprendre, souvent sur place, à identifier les positions défensives probablement cachées et à les sonder. Une fois identifiés, les Alliés les feraient exploser avec des bazookas, des lance-flammes, des chars et de l'artillerie.


We Band of Brothers : Une biographie de Ralph Honner, soldat et homme d'État

Nous Bande de Frères est l'histoire du lieutenant-colonel Ralph Honner, l'un des grands commandants de bataillon australiens de la Seconde Guerre mondiale.

Honner a combattu en tant qu'officier subalterne dans les premières et triomphantes batailles nord-africaines de Bardia, Tobrouk et Derna. Il prend ensuite part aux campagnes déchirantes et désastreuses en Grèce et en Crète où il est l'un des derniers Australiens à être évacué par sous-marin, trois mois après la chute de la Crète.

Mais c'est en 1942, à Isurava sur le Kokoda Trail et à la tête de pont japonaise de Gona en Papouasie-Nouvelle-Guinée, que Ralph Honner joue un rôle décisif dans la construction d'une légende australienne. Adoré par ses hommes, il fut grièvement blessé en 1943 et, après une longue convalescence, servit l'Australie avec distinction en tant que fonctionnaire, personnalité politique et diplomate.

Écrit par l'un des auteurs australiens les plus vendus en histoire militaire, qui connaissait Ralph Honner et avait accès à ses lettres et papiers privés, Nous Bande de Frères contient des descriptions captivantes et pleines d'action des combats en Afrique du Nord, en Grèce, en Crète et en Papouasie-Nouvelle-Guinée. L'histoire d'un homme remarquable, elle couvre les événements de l'adolescence de Honner dans les derniers vestiges de l'Australie pionnière jusqu'à sa carrière politique et diplomatique distinguée, couvrant près d'un siècle de l'histoire de son pays.


Japonais blessés à Gona, Papouasie - Histoire

Gravement touché par des éclats de mortier à la tête, à la cuisse et au bras, ce creuseur a des pansements rugueux appliqués sur le terrain par ses compagnons. (AWM 013731/14)

Gona était le site d'une mission de l'Église d'Angleterre qui desservait les villages voisins de la côte nord de la Papouasie. Le 21 juillet 1942, les navires japonais mouillèrent au large et commencèrent à débarquer des troupes et du ravitaillement à l'est de la mission. C'était le début de leur plan pour prendre Port Moresby avec une attaque sur deux fronts, en avançant sur terre depuis la côte nord de la Papouasie et en débarquant de la mer dans la région de Milne Bay. Ces troupes avancées devaient se rendre à Kokoda et reconnaître la route à suivre pour la plus grande force.

Papouasie, Gona. Un officier australien reçoit un traitement. Il a rampé à l'intérieur après 8 jours de blessure couchée à seulement quelques pieds des forces japonaises. (AWM 013813)

Cette force, du détachement des mers du Sud, se composait d'environ 2 000 soldats avec 1 200 indigènes de Rabaul. Dans l'après-midi du 23 juillet, les troupes, utilisant des pistes bien balisées, approchaient de Wairopi, à quelque 50 kilomètres à l'intérieur des terres. Après avoir écarté une compagnie du 39e bataillon, l'ennemi avance et prend Kokoda en lui renvoyant un rapport favorable. Suite à cela, les 7 000 à 8 000 corps principaux du détachement japonais ont débarqué à Gona et leur avance vers Port Moresby qui a finalement été arrêtée à Ioribaiwa. Les Japonais se sont ensuite retirés vers le nord jusqu'aux têtes de pont d'où ils étaient venus.

Sous la direction de spécialistes japonais de la fortification, les défenses de Gona étaient construites en rondins de cocotiers avec une bonne couverture aérienne, puis habilement camouflées. Des champs de tir ont été coupés et, à part la protection des marécages autour du côté terrestre, l'herbe de kunai avait été coupée au sol pour forcer les attaquants à avancer sans couverture. L'habileté consommée du plan de défense s'est reflétée dans la disposition de postes forts et de tranchées de communication se soutenant mutuellement, ce qui a permis aux défenseurs de semer la confusion chez les attaquants en changeant rapidement les points d'origine des tirs. Les défenseurs japonais étaient fortement endoctrinés avec le code du Bushido et leurs dirigeants leur avaient fait comprendre que la reddition apporterait la honte à eux, à leurs familles et à leur empereur.

Avec des blessures pansées par des Australiens, des Japonais abattus sont assis sur des sacs de riz, attendant d'être escortés vers des postes de secours. (MN 013879)

La 25e brigade dirigée par le brigadier Eather et comprenant le 3e bataillon de milice, épuisée et fatiguée, atteint Gona le 19 novembre avec la "Chaforce" qui avait été placée sous son commandement à Wairopi. La brigade, dirigée d'abord par le 2/33e bataillon, a lancé plusieurs attaques, certaines ont été soutenues par des attaques aériennes et de l'artillerie, mais la brigade a subi de lourdes pertes et le 26 novembre a été limitée à l'activité de patrouille.

Le 28 novembre, la 21e brigade commandée par le brigadier Dougherty commença à arriver et fut rejointe par le 39e bataillon qui avait été en partie renforcé après son courageux retrait de combat à travers les Owen Stanley Ranges.

Le 29 novembre, la 21e brigade attaque fortement Gona depuis l'est et prend le contrôle de la plage du débarquement. Les 21e et 25e brigades ont contenu Gona jusqu'au 4 décembre, date à laquelle la 25e brigade a été retirée et ramenée par avion à Moresby. Dans une série d'attaques, bunker par bunker, les quatre bataillons anéantissent l'ennemi. Honner, “Gona’ est parti”.

À cette époque, d'importantes forces japonaises, qui débarquèrent la nuit sur la rivière Mambare, se trouvaient entre Gona et la rivière Amboga. Le lieutenant Haddy Chaforce les avait harcelés en leur infligeant des pertes. Le lieutenant Haddy, toujours en tête du front, est resté jusqu'au dernier et a été tué. Le 7 décembre, une patrouille du 2/14e bataillon a été rejointe par le reste du bataillon et a pris la responsabilité de la zone à l'ouest de Gona jusqu'à la rivière Amboga. Cette force a été rejointe par le 39e bataillon le 10 décembre et les Japonais ont finalement été éliminés le 18 décembre lorsque 170 ont été enterrés au village de Haddy.

La victoire à Gona a coûté plus de 800 morts aux défenseurs japonais, mais le coût australien a été excessivement élevé. Le total des pertes australiennes s'élevait à 893, la 21e brigade et le 39e bataillon subissant les pertes les plus lourdes.

Le nettoyage de la zone de Gona a été effectué par le 36e bataillon à l'ouest et par le 55/53e bataillon à l'est, qui s'occupait également des retardataires s'échappant de Gona et de Sanananda.


Japonais blessés à Gona, Papouasie - Histoire

Initialement, l'avance japonaise à l'intérieur des terres a fait des progrès rapides contre la légère résistance australienne. L'opposition aux Japonais était la "Maroubra Force", comprenant le bataillon d'infanterie papou de 300 hommes et une unité de milice australienne, le 39e bataillon Des patrouilles se sont affrontées à Awala le 23 juillet avant que les défenseurs ne se replient sur Kokoda, lui-même attaqué cinq jours plus tard. Les Australiens ont été forcés de partir aux premières heures du lendemain matin, à la suite de la mort au combat du commandant du 39e, le lieutenant-colonel W. T. Owen. (Son nom est inscrit sur le panneau 68 du Tableau d'honneur).

Le 8 août, le remplaçant d'Owen, le major Alan Cameron, revient à la tête de 480 hommes pour tenter de reprendre la place. En infériorité numérique et à court de munitions, ils ont de nouveau été contraints d'abandonner le contrôle après deux jours de combat et se sont repliés le long de la piste de la jungle menant au sud dans les montagnes, jusqu'au prochain village indigène appelé Deniki. Après avoir repoussé plusieurs tentatives japonaises pour les éjecter de cette position également, le 14 août, le 39e bataillon et l'infanterie papoue commencèrent à se replier à nouveau, cette fois sur Isurava.

Pendant près de deux semaines, les Japonais n'ont pas fortement pressé les Australiens. Pendant ce temps, le 39e bataillon a été rejoint par une autre unité de milice, le 53e bataillon, et le quartier général de la 30e brigade sous les ordres du brigadier Selwyn Porter. Le 23 août, une partie de la 7e division chevronnée de l'AIF avait également atteint la zone avancée. Il s'agissait de la 21e brigade dirigée par le brigadier Arnold Potts et comprenait deux autres bataillons (le 2/14e et le 2/16e) comptant un peu plus de 1000 hommes au total. Le commandement de la force Maroubra revenait désormais à Potts.


Soldat Bruce Kingsbury VC 2/14e Bataillon d'infanterie
MN 100112

Lorsque les Japonais reprirent leur avance le 26 août, le jour même où les marines japonais débarquèrent à Baie de Milne Potts a été contraint d'organiser une retraite de combat désespérée et difficile visant à nier le terrain et à retarder au maximum l'ennemi. Au cours de la quatrième journée consécutive de combat à Isurava, le soldat Bruce Kingsbury a mené une contre-attaque vaillante contre une brèche dans le périmètre australien qui lui a valu la Croix de Victoria - la première remportée sur le sol australien (ce qu'était alors la Papouasie). Malheureusement, ce vaillant soldat est tombé sous la balle d'un tireur d'élite pendant sa charge et sa récompense était à titre posthume. (Il est également inscrit au Tableau d'honneur, sur le panneau 38.)

Potts et ses hommes se replient d'abord à Eora Creek le 30 août, puis à Templeton's Crossing le 2 septembre et à Efogi trois jours plus tard. Comme un écrivain l'a décrit : « Du 31 août au 15 septembre, les Australiens, contre un nombre largement supérieur, se sont livrés à un jeu militaire décisif du chat et de la souris le long de la piste. Compagnie par compagnie, peloton par peloton, section par section, ils se sont défendus jusqu'à ce que leurs camarades franchissent leurs lignes, ont rompu le contact parfois à 20 à 30 mètres de l'ennemi et ont répété la procédure encore et encore le long de la piste.

Tout au long de ces combats, la résistance australienne augmentait en force et devenait mieux organisée tandis que les Japonais montraient des signes de ressentir la tension de leur propre ligne d'approvisionnement qui s'allongeait. Les deux côtés, cependant, commençaient à subir les effets d'une efficacité réduite causée par l'épuisement et la maladie entraînés par l'exploitation sur un terrain aussi accidenté. De plus, l'accumulation australienne, bien qu'encore relativement modeste, s'est avérée impossible à maintenir via la seule ligne de ravitaillement s'étendant au-dessus des montagnes, qui dépendait des transporteurs indigènes pour transporter les rations et les munitions vers l'avant, et pour évacuer les malades et les blessés à l'arrière. Le commandant du 1er corps australien à Port Moresby, le lieutenant-général Sydney Rowell, décide donc de retirer le 39e bataillon fatigué le 5 septembre pour résoudre le problème.

Après une autre bataille acharnée à Brigade Hill entre le 8 et le 10 septembre, Potts a remis le commandement au brigadier Porter, qui a décidé d'un nouveau retrait vers Ioribaiwa. Ici, les Japonais attaquèrent le lendemain mais firent peu de progrès. En fait, de violents combats se sont poursuivis autour d'Ioribaiwa pendant une semaine. Mais l'avance japonaise perd de son élan, tandis que la défense australienne se renforce grâce à l'arrivée de plus d'unités de la 7e division. Le commandement de la zone avancée est passé au brigadier Ken Eather, à la tête de la 25e brigade, AIF, le 14 septembre. En plus de ses bataillons normaux (2/25e, 2/31e et 2/33e), cette brigade avait également attaché le 3e bataillon et le 2/1e bataillon de pionniers - un total de 2 500 soldats de combat.

C'est pour continuer sa défense depuis le terrain disponible le plus solide qu'Eather choisit de se retirer sur Imita Ridge le 17 septembre. Bien qu'il s'agisse de la dernière barrière efficace empêchant une marche sur Port Moresby, les limites de l'avance ennemie étaient en fait déjà atteintes à ce stade. Les lignes de ravitaillement avaient été étirées au-delà du point de rupture, laissant de nombreuses troupes japonaises affamées et sans soutien, et d'autres événements se produisaient - principalement l'inverse subi par les forces japonaises combattant les marines américains à Guadalacanal dans le sud des îles Salomon. Dès le 18 septembre, il était devenu clair pour le commandant japonais à Rabaul, le lieutenant-général Hyakutake Harukichi, que le pari qu'il avait pris avec une avance terrestre en Papouasie avait échoué. À ce moment-là, Guadalcanal était une zone de plus haute priorité vers laquelle d'autres efforts devaient être détournés.

Après que le commandant japonais local, le général de division Horii Tomitaro, eut reçu l'ordre d'établir une position défensive principale autour de ses bases de débarquement sur la côte nord, il commença à se retirer le 24 septembre. Les Australiens ont pu suivre les Japonais en retraite, inversant le chemin qu'ils avaient été contraints de suivre lors de l'avance ennemie. C'est une phase des combats qui atteint son point culminant triomphal le 2 novembre, avec la réoccupation de Kokoda.

De là, les forces australiennes et américaines ont continué vers le nord pour s'emparer de Poponetta, qui est devenue la principale base avancée d'une longue et coûteuse campagne visant à expulser les Japonais de leurs bastions côtiers à Buna, Gona et Sanananda. Mais cela, comme le dit le proverbe, est une autre histoire.

Le Kokoda Trail avait fait un lourd tribut aux hommes des deux côtés qui étaient engagés dans les combats. Plus de 600 Australiens avaient perdu la vie et plus d'un millier de blessures subies au combat, peut-être jusqu'à trois fois le nombre de blessés au combat, étaient tombés malades pendant la campagne. Les pertes parmi les Japonais avaient été tout aussi sévères, environ 75 % des 6 000 soldats engagés étant considérés comme malades, blessés ou tués. Au moment où les derniers bastions ennemis à la fin de la route terrestre sont tombés le 22 janvier 1943, la vie de plus de 12 500 Japonais serait perdue.

Le professeur David Horner, l'un des principaux historiens australiens de cette campagne, a observé que :

Il est ironique que bon nombre des raisons de cette tragédie soient similaires à celles qui ont causé des souffrances et la mort aux Australiens (bien que pas à la même échelle). Aucune des deux parties n'a apprécié l'effet débilitant du terrain, de la végétation, de la chaleur, de l'humidité, du froid (à des altitudes plus élevées) et des maladies lors des opérations dans la chaîne Owen Stanley.

En réfléchissant après un intervalle de 60 ans, il serait facile de négliger à la fois la dimension et l'importance de ces événements. Il est particulièrement intéressant de noter que le plus gros des combats initiaux est tombé, du côté australien, sur de jeunes soldats mal équipés et mal entraînés - dont beaucoup étaient des jeunes de 18 ans qui n'avaient jamais tiré avec un fusil de colère - qui étaient souvent en infériorité numérique peut-être cinq contre un d'ailleurs, leurs adversaires japonais, vétérans de Chine, de Guam et de Rabaul, étaient équipés de mitrailleuses lourdes, de mortiers et de canons de montagne, armes qui manquaient aux Australiens. C'est pour cette raison que le Kokoda Trail est considéré à juste titre comme un point culminant de l'histoire australienne. Avec Milne Bay, la campagne de Kokoda reste la plus importante jamais menée par les Australiens pour assurer la sécurité directe de l'Australie.

La campagne était également remarquable parce que tant de malentendus existaient en Australie à l'époque sur ce qui se passait réellement le long du Sentier. Alors que les défenseurs australiens reculaient régulièrement devant l'avancée japonaise, ce n'était pas une retraite abjecte mais un retrait tenace, intransigeant et mesuré - un fait que le général Douglas MacArthur et ses officiers supérieurs n'ont pas réussi à apprécier ou à reconnaître.Les limogeages de commandants présumés n'avoir pas réussi à maintenir ou à inverser une situation qui était beaucoup plus difficile que les stratèges en fauteuil ne pouvaient l'imaginer, et les insultes à propos d'hommes courant comme des lapins (faites par Tom Blamey, le CinC australien), sans tenir compte de la véritable ampleur de la performance et des réalisations des troupes sur le Sentier.

De nos jours, cependant, le nom Kokoda touche une corde sensible chez les Australiens ordinaires, et il est reconnu et apprécié que les hommes courageux qui se sont battus si courageusement pendant les mois sombres de 1942 - en particulier ceux dont les noms apparaissent sur les murs derrière moi ici - a remporté une victoire majeure, renversant la tendance des succès japonais à cette époque et protégeant la patrie australienne de la menace d'une attaque soutenue ou grave. Nous nous souvenons d'eux tous avec respect et fierté.

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