2e bataille de l'Aisne

2e bataille de l'Aisne


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En décembre 1916, Robert Nivelle remplace Joseph Joffre en tant que commandant en chef de l'armée française. Nivelle a fait valoir qu'un assaut massif sur les lignes allemandes apporterait la victoire en 48 heures. Le ministre français de la Guerre, Hubert Lyautey, le général Henri-Philippe Pétain et Sir Douglas Haig étaient tous opposés au plan. Quand Aristide Briand, le premier ministre français a soutenu Robert Nivelle, Lyautey a démissionné de ses fonctions.

L'offensive Nivelle est lancée en avril 1917 et implique un million de soldats français sur un large front entre Royle et Reims. Cela comprenait un assaut massif sur les positions allemandes le long de la rivière Aisne. Le 16 avril, 19 divisions des Ve et VIe armées françaises, commandées par le général Charles Mangin, attaquent le front allemand. La septième armée allemande a eu peu de difficulté à défendre ses positions retranchées et les Français ont subi plus de 40 000 pertes le premier jour. L'armée française a également perdu 150 chars Char Schneider. L'utilisation par Nivelle d'un barrage rampant n'a pas réussi à protéger ses soldats qui avançaient.

Nivelle a refusé d'accepter que sa stratégie ne fonctionnait pas et les attaques à grande échelle se sont poursuivies jusqu'au 20 avril. De petits gains ont été réalisés par le général Charles Mangin, à l'ouest de Soissons, mais la percée majeure que Nivelle attendait n'a pas eu lieu. D'autres attaques ont été ordonnées et le 5 mai, un tronçon de 4 km de la crête du Chemin des Dames a été sécurisé. À la fin de la 2e bataille de l'Aisne le 9 mai, l'armée française avait subi 187 000 pertes. Robert Nivelle a été limogé une semaine plus tard.


DEUXIÈME BATAILLE

Où : Secteur Aisne-Marne, à 75 km au nord-est de Paris
Dans une zone triangulaire délimitée par Château-Thierry, Soissons et Reims
Vérifiez l'emplacement sur une carte du front occidental
Quand : 15 juillet - 16 septembre 1918

Unités AEF participantes : neuf divisions américaines sous commandement français, coordonnées par le maréchal Ferdinand Foch
Cliquez ici pour voir une liste des divisions américaines et de leurs commandants
Forces opposées : première, troisième, septième et neuvième armées allemandes

Mémorable pour : Commencer par la dernière offensive allemande de la Grande Guerre et devenir la première offensive victorieuse des Alliés en 1918

La seconde bataille de la Marne marqua le renversement du cours de la Première Guerre mondiale. Elle commença avec la dernière offensive allemande du conflit et fut rapidement suivie par la première victoire offensive alliée de 1918. Le Corps expéditionnaire américain avec plus de 250 000 hommes combattant sous Le commandement français global a joué un rôle clé à la fois dans la défense initiale et les avancées ultérieures. Lors de la seconde bataille de la Marne avec 30 000 tués et blessés, les États-Unis ont commencé à subir des pertes énormes généralement associées aux batailles de la Grande Guerre.

La Marne, 1918

Fin mai, le haut commandement allemand avait ordonné une offensive majeure du Chemin des Dames au nord-est de Paris vers la Marne menaçant à la fois Paris et la liaison ferroviaire Paris - Verdun. Les 2e et 3e divisions de l'AEF ont aidé à défendre le long de la Marne de chaque côté de la ville fluviale de Château Thierry. Il en a résulté un renflement arrondi sur le front ouest de trente milles de large à la base, s'étendant vers le sud sur environ 25 milles jusqu'à son sommet juste à Château Thierry. Avec les encouragements américains, un plan a évolué pour éliminer ce saillant avec un assaut à deux volets de l'ouest et du sud.

En juillet, lorsqu'il devint clair que les Allemands allaient reprendre leur assaut dans la région, la décision fut prise d'absorber l'assaut, de laisser l'ennemi se fatiguer, puis de contre-attaquer peu après.

Il y avait trois parties distinctes à la bataille de la Marne et elles seront discutées séparément dans cet article. Puisque cette pièce a été réalisée pour le Doughboy Center, l'accent sera mis sur la participation américaine. Les forces françaises, britanniques et italiennes se sont également battues avec acharnement et en grand nombre dans cette vaste opération. Voici un résumé de ces trois phases avec quelques dates clés :

Phase I : LA 5ème OFFENSIVE DE LUDENDORFF, 15-17 juillet 1918

15 juillet Trois armées allemandes et demie attaquent au petit matin. La 3e division de l'AEF occupe une position stratégiquement importante à l'extrémité gauche de la ligne de la Marne. 17 juillet Les unités allemandes occupent la rive sud de la Marne entre Epernay et Château Thierry et avancent leur ligne à 7 milles à l'est de Reims.

Regarder les Américains creuser

Phase II : LA CONTRE-OFFENSIVE AISNE-MARNE, 18 juillet - 17 août 1918

Phase III : L'OFFENSIVE OISE-AISNE, 18 AOT - 16 SEPTEMBRE 1918

18 août La 10e armée française lance une offensive majeure près de Soissons 28 août-2 sept. La 32e division américaine prend la ville clé de Juvigny coupant la ligne Soissons-St. Route de Quentin. Les Allemands trouvent la ligne Vesle intenable et se retirent devant l'Aisne. 4 septembre Vesle River a traversé l'avance des 28e et 77e divisions américaines. 16 sept. Dernière division américaine complète dans le secteur [77e] relevée alors que l'axe des opérations offensives françaises et américaines se déplace vers l'est vers les secteurs de Champagne et de Verdun.

La 5e offensive Ludendorff, du 15 au 17 juillet 1918

Ludendorff, lui-même

Cliquez ici pour voir une carte de la première phase de la bataille

A minuit, le 14/15 juillet, l'artillerie s'écrasa et la dernière poussée allemande de la guerre commença. Comme prévu, il s'agissait d'une traversée de la Marne [à l'est de] Château-Thierry. [De Château-Thierry à l'est se trouvaient] la troisième division américaine. où ils étaient depuis que leurs mitrailleurs étaient venus charger la berge six semaines auparavant. Puis vint une autre équipe française et ensuite la garde nationale de Pennsylvanie vert pois - la 28e division - qui n'avait pas de temps de ligne même dans un secteur calme. Ils étaient alimentés par des compagnies pour combattre avec les Français. Plus à l'est

Hommes de la 42e division avant la Marne Plusieurs de ces hommes ont été tués par des tirs d'artillerie à peine 5 minutes après la photo.

Le 38e était aligné juste à l'ouest de l'endroit où la rivière Surmelin se jette au nord dans la Marne. Le Surmelin coule au nord-ouest et de chaque côté de sa douce vallée, il y avait deux bonnes routes qui se dirigeaient vers le sud dans la grande route parisienne. Ce devait être la principale piste allemande, la route par laquelle les canons devaient se déplacer vers le sud et aider à exploiter une percée.

[Westpointer, le colonel Ulysses Grant McAlexander commandait le 38e.] Au bord de la rivière [Marne], il mit le 2e bataillon du major Guy Row. Le 1er Bataillon, seulement à moitié en force, était plus en arrière dans le soutien, et le 3e Bataillon encore plus en réserve.

Le long de la rivière, les hommes de Row avaient trois compagnies en ligne. de gauche à droite - chacun avec deux pelotons retranchés sur la berge, deux autres à environ trois cent cinquante mètres derrière le remblai de la voie ferrée est-ouest Metz-Paris. Le chemin de fer était surélevé sur un remblai construit d'environ neuf pieds de haut et si large qu'il était très difficile de combattre par derrière.

L'histoire se poursuit avec une description de première main de la défense le long de la Marne par le capitaine Jesse Woolridge du bataillon du major Rowe :

. Les prisonniers nouvellement capturés ont commencé à donner de vraies informations - une grande offensive devait être lancée [où] la Marne n'avait qu'une cinquantaine de mètres de large. Nous avions 600 mètres de [ce] front pour nous tous seuls. [Quand cela a commencé], il semblait que [les Allemands] s'attendaient à ce que leur artillerie élimine toute résistance. Les officiers français attachés à notre brigade ont déclaré positivement qu'il n'y avait jamais eu de bombardement égal à Verdun.

À 3h30 du matin, le feu général a cessé et leur barrage rampant a commencé - derrière lequel à 40 mètres seulement, remarquez, ils sont venus - avec plus de mitrailleuses que je ne pensais que l'armée allemande possédait.

L'ennemi a dû se frayer un chemin à travers le premier peloton sur la rive du fleuve - puis ils ont pris le deuxième peloton sur le bord avant de la voie ferrée où nous avions mille fois le meilleur - mais les [Allemands] l'ont progressivement anéanti . Mon troisième peloton [a pris] leur place dans des combats désespérés au corps à corps, au cours desquels certains n'ont réussi qu'à être récupérés par le quatrième peloton qui a été déployé en même temps que le troisième. Au moment où ils ont frappé le quatrième peloton, ils étaient tous dedans et une proie facile.

C'est la vérité de Dieu qu'une compagnie de soldats américains a battu et mis en déroute un régiment complet de troupes de choc choisies de l'armée allemande. À dix heures. les Allemands rapportaient des blessés et des morts [de] la rive du fleuve et nous, dans notre épuisement, les avons laissés faire - ils ont ramené tout sauf six cents que nous avons comptés plus tard et cinquante-deux mitrailleuses. Nous avions commencé avec 251 hommes et 5 lieutenants. J'avais laissé 51 hommes et 2 sous-lieutenants.

Capt Jesse Woolridge, 38e Inf., 3e Division

Le commandant allemand a cité :

. Toutes les divisions [allemandes] [le long de la Marne] ont remporté de brillants succès, à l'exception d'une division sur notre aile droite. Cela a rencontré des unités américaines! C'est ici seulement que la 7e armée, au cours du premier jour de l'offensive, se heurta à de sérieuses difficultés. Elle rencontra la résistance étonnamment obstinée et active de nouvelles troupes américaines.

Tandis que le reste des divisions de la 7e armée réussissait à gagner du terrain et un butin énorme, il nous était impossible de déplacer le sommet droit de notre ligne, au sud de la Marne, dans une position avantageuse pour le développement de la suite lutte. Le chèque que nous avons ainsi reçu était l'un des résultats des combats prodigieux entre notre 10e division d'infanterie et les troupes américaines.

Erich von Ludendorff, quartier-maître général


La contre-offensive Aisne-Marne

Troupes de la 1re Division à l'attaque

Dans les premiers jours de juillet 1918, il devint évident que les Allemands seraient incapables de lancer plus d'une autre grande attaque, et vers le 10 du mois on crut certain que si l'ennemi attaquait le coup tomberait en Champagne. Grâce à l'arrivée des troupes américaines, les réserves alliées étaient désormais suffisamment nombreuses pour justifier une contre-attaque, et si, comme tout haut commandement était confiant, le front de Champagne pouvait tenir avec les troupes qui lui étaient déjà allouées, le commandement allié conservait une totale liberté dans le choix du front sur lequel la contre-attaque doit tomber. La sélection par les Allemands de la Champagne et de la face orientale du saillant de la Marne, comme fronts sur lesquels ils devaient faire leur dernier effort fut heureuse pour les Alliés car cette décision de l'ennemi permit une contre-attaque alliée qui, tout en apportant un soulagement immédiat aux la poussée de l'ennemi, obtiendrait aussi d'autres avantages pour la cause alliée.

Sauter

Paris est toujours la France, et l'approche des lignes allemandes le long de la Marne vers Paris avait fait craindre dans toute la France qu'il était essentiel que la menace sur Paris soit levée le plus tôt possible. Outre des raisons de moral, des raisons purement matérielles exigeaient aussi la réduction du saillant de la Marne comme première tâche des Alliés lorsque l'offensive passerait entre leurs mains. Paris contenait une multitude d'industries de guerre essentielles, et tant que les Allemands maintenaient leurs lignes, ces industries étaient sérieusement entravées par les bombardements à longue portée et les raids aériens constants. Le grand chemin de fer est et ouest à travers Château-Thierry doit également être reconquis par les Alliés comme une première nécessité dans les mouvements de troupes requis dans toute offensive générale.

Train de munitions allemand dans le saillant de la Marne

Mais alors qu'avec chaque jour il y avait une certitude accrue que la contre-attaque alliée pouvait être correctement lancée au nord de Château-Thierry, et tandis que les armées françaises sur ce front commençaient à planifier en conséquence, les ressources alliées n'étaient pas suffisamment importantes pour permettre une décision finale. jusqu'à ce qu'après le lancement effectif de l'attaque ennemie, il s'est avéré que ce n'est que le 16 que la plupart des préparatifs réels ont pu être commencés.

Le plan général de la contre-attaque alliée du 18 juillet consistait à attaquer toute la face ouest du saillant de la Marne. Cette attaque principale devait d'abord pivoter sur Château-Thierry, puis les Alliés de la région de Château-Thierry devaient reprendre l'attaque. Les Alliés devaient également attaquer cette partie du saillant allemand au sud de la Marne et au sud-ouest de Reims. Le plan consistait alors en réalité à attaquer tout le saillant de la Marne, le coup principal portant d'abord sur la face ouest, avec le point critique, où se déterminerait le succès ou l'échec éventuel, au sud-ouest de Soissons. Les trois divisions sélectionnées pour briser la partie la plus sensible de la ligne allemande étaient la 2e américaine, la 1e marocaine (française) et la 1e américaine. Si ces trois divisions pouvaient s'emparer et tenir les hauteurs au sud de Soissons, la position allemande dans le saillant proprement dit devenait intenable et sa réduction ultime était assurée.

À la fin de la réception de l'artillerie alliée

A 4h35 du matin, le 18 juillet, après qu'une partie de l'infanterie américaine se soit alignée deux fois et que certains de leurs canons aient à peine pris position, les 1re et 2e divisions américaines et la 1re division marocaine ont sauté. Malgré leur résistance désespérée, les Allemands furent repoussés et les résultats dont dépendait le succès final furent assurés.

La 2e division a avancé de 8 kilomètres au cours des 26 premières heures, a fait environ 3 000 prisonniers, 2 batteries de canons de 150 mm, 66 canons légers et 15 000 cartouches de 77 mm, ainsi que de nombreux autres biens. Cette division a subi quelque 4000 pertes et, comme elle avait fait des marches épuisantes pour atteindre le champ de bataille, et ayant récemment été retirée de ses combats désespérés à Château-Thierry, la division a été relevée après le deuxième jour.

Les principaux commandants américains à Soissons

Le général de division Charles Summerall

Le général de division James Harbord

La 1re Division a subi 7 000 victimes, dont on pense qu'aucun n'était prisonnier. Soixante pour cent de ses officiers d'infanterie ont été tués ou blessés, dans les 16e et 18e d'infanterie, tous les officiers de terrain étaient des victimes, à l'exception des colonels, étaient des victimes. Malgré ses pertes, la 1re Division, par des attaques constantes pendant quatre jours et quatre nuits, avait percé les retranchements du pivot allemand à une profondeur de 11 kilomètres, avait capturé 68 canons de campagne et des quantités d'autre matériel, en plus de 3 500 prisonniers faits des sept divisions allemandes distinctes qui avaient été lancées contre la 1re division des États-Unis dans l'effort désespéré de l'ennemi pour tenir le terrain, ce qui était essentiel pour conserver le saillant de la Marne.

Jamais plus un ami ou un ennemi ne pourrait remettre en question les qualités de combat du soldat américain !

Mais alors que le travail des 1re et 2e divisions attira le plus l'attention en raison de l'importance particulière de leur attaque, elles n'étaient pas les seules divisions américaines à participer à l'offensive du 18 juillet. [Un peu au sud de la 2e division, les unités de la 4e division avaient été séparées et étaient alignées avec les divisions françaises. Ils se joignirent à l'attaque et continuèrent d'avancer jusqu'au 22 juillet. La 4e division a ensuite été reconstituée en tant que division et allait relever la 42e division dans le saillant le 2 août.] La 26e division était juste au nord-ouest de Château-Thierry et, avec la 167e division française, formait le 1er corps américain, qui était le premier corps américain à exercer un commandement tactique. Ce corps a servi de pivot au début et a ensuite dû avancer dans des conditions particulièrement difficiles. Car la manœuvre de la 26e Division était beaucoup plus compliquée afin que le front de la division puisse se conformer au plan général non seulement il fallait que la division pivote pendant l'attaque, mais à un moment donné, la moitié droite de la division devait attaquer simultanément dans deux sens.

Mémorial au lieutenant Quentin Roosevelt, fils de Theodore Roosevelt KIA Flying à l'appui de l'assaut Aisne-Marne

Notez le relief, 10 milles au N. de la Marne

Malgré la nature difficile de sa tâche et le fait qu'il ait perdu 5 300 officiers et soldats, le 26th est resté à l'attaque jusqu'au 25 juillet, certains éléments ayant combattu sans interruption pendant huit jours et huit nuits. La division avait avancé de plus de 17 kilomètres contre une résistance ennemie déterminée, avait pris les villages de Torcy, Belleau, Givry, Epieds et Trugny et avait capturé de grandes quantités de matériel ennemi. Les 25-26 juillet, la 26e division est relevée par la 42e division qui, après avoir participé avec succès à la résistance à l'attaque allemande du 15 juillet en Champagne, a été ramenée dans la région de Château-Thierry.

Juste à l'est de Château-Thierry et au sud de la Marne, la 3e division avait brisé tous les efforts déployés contre elle le 15 juillet. Le 20 juillet, la 3e division reçut l'ordre de se joindre à la contre-attaque. Grâce au travail habile du commandement et de l'état-major, la division avait bien franchi la Marne le 22 et sans avoir rencontré de résistance sérieuse. Du 22 au 25, la division se livre à d'âpres combats sur les pentes boisées menant au village du Charmel, qui est pris dans la soirée du 25 juillet. En lutte constante, la division s'empare de Ronchères, et finalement le 30 juillet est relevée par la 32e division [qui vient d'être transportée dans le secteur depuis Belfort] après avoir subi une perte totale, dans la défense de la Marne et en écrasant la résistance allemande, d'environ 7 900. (

La 28e division avait également des éléments avec les divisions françaises et américaines pendant l'attaque et a remporté un grand crédit. Comme cela a été mentionné, la 42e division a relevé la 26e le 25 juillet. Le lendemain, la 42e division attaqua et, le 28, elle avait traversé l'Ourcq et pris Sergy. Ici, l'ennemi a offert une résistance désespérée, lançant contre-attaque sur contre-attaque, le village de Sergy changeant de mains quatre fois. Mais le 42e occupa définitivement Sergy le matin du 29 juillet et continua d'avancer jusqu'au 2 août, date à laquelle l'ennemi se replia.

Sgt. Joyce Kilmer 42e division KIA à l'Ourcq

[Fin] juillet, trois divisions américaines, les 3e, 28e et 42e y étaient alignées, côte à côte avec [une autre], la 4e, en appui rapproché [et les 26e et 32e se préparant à se déployer]. En août, les Allemands avaient pris position derrière les rivières Vesle et Aisne, où ils tenaient bon. Le 5 août, tout le front de la VIe armée française est tenu par deux corps américains.

La 4e division releva alors la 42e et le 6 août. le front de bataille se stabilise sur la ligne de la Vesle (nos 4e et 32e divisions étant en ligne). Le 42e avait perdu quelque 5 500 officiers et hommes.

. Or huit divisions américaines (la 1re, la 2e, la 3e, la 4e, la 26e, la 32e et la 42e) avaient été indispensables à la réduction du saillant de la Marne.Nous en avions perdu plus de 30 000, mais les résultats étaient à la hauteur - non seulement le saillant de la Marne était [fortement] réduit, mais l'initiative avait été gagnée par les Alliés et ne devait jamais être perdue - la valeur du soldat américain, qui avait démontrée pour la première fois par les 1re et 2e divisions, avait été vérifiée par la conduite de six autres divisions.

Dès le début, le commandant en chef n'avait jamais dérogé à sa détermination à rassembler les forces américaines. L'offensive allemande avait cependant interrompu l'exécution de ce plan, nous obligeant à déployer tous nos efforts pour que la guerre ne fût pas perdue. Maintenant, cependant, l'initiative était passée aux mains des Alliés et il ne semblait pas y avoir de raison valable pour un délai plus long. Au contraire, les opérations de Château-Thierry avaient entraîné de telles difficultés de ravitaillement et d'évacuation des malades et des blessés (dans lesquelles nous étions largement tributaires de l'action des états-majors français) qu'il était évident que nos troupes devaient être assemblé. Quelques divisions pouvaient être convenablement soignées lorsqu'elles étaient dispersées sous commandement étranger, mais nos forces s'étaient accrues au point qu'il devenait impératif de commencer à les rassembler. [Les préparatifs ont commencé pour l'offensive américaine de Saint-Mihiel et les divisions AEF ont commencé à passer de la Marne au secteur de Verdun. Cependant, d'autres actions devaient suivre dans la région de la Marne.]

DEUX FUTURS COMMANDANTS MARINES CAPTURENT L'ESPRIT DU CORPS ET L'EXPÉRIENCE DE LA DEUXIÈME BATAILLE DE LA MARNE DANS UN MESSAGE LÉGENDAIRE DU CHAMP DE BATAILLE :

De la Compagnie "H"
À: ?
Date : 19 juillet. Heure 10h45
À : Major [Thomas] Holcomb.

Je suis dans une vieille tranchée française abandonnée en bordure de la route menant de votre PC. et 350 mètres. d'un ancien moulin. Je n'ai que deux hommes dans ma compagnie. Nous avons besoin de soutien, mais c'est presque un suicide d'essayer d'arriver ici car nous sommes balayés par des tirs de mitrailleuses et un barrage constant est sur nous. Je n'ai personne à ma gauche et seulement quelques-uns à ma droite. Je vais tenir.

[Clifton] Cates
2e lieutenant 96 Cie.

L'offensive Oise-Aisne 18 août - 16 septembre 1918

Le général Charles Mangin Commandant de la 10e armée française


Pendant un mois, de la première semaine d'août à début septembre, les Allemands calèrent les Français et les Américains sur les lignes de la Vesle. Les Américains ont tenu environ six kilomètres de Saint-Thibaut à Fismes et ont âprement combattu les Allemands dans des actions en dents de scie pour la possession de têtes de pont à Bazoches, Château du Diable et Fismette. Par la suite, Bullard a commenté : « J'ai rarement, voire jamais, vu des troupes dans des conditions plus difficiles. elles étaient sur place et elles y sont restées. Ils étaient également somptueux avec du gaz moutarde. Pendant la majeure partie du mois dans la « Vallée de la mort », un nom que les Pennsylvaniens [28e division] ont donné au front de Vesle, la 28e division dirigée par le corpulent Charles H. Muir a partagé le secteur avec la 77e division [constituée] de recrues de New York Ville et sa banlieue.

Victimes du gaz américain

Ce qui a finalement permis de sortir de l'impasse sur la Vesle, c'est une attaque de la 10e armée française au nord de Soissons fin août. Bien qu'en sous-effectif et pas encore remise des rigueurs de ses combats sur les lignes de l'Ourcq et de la Vesle, la 32e Division participa à cette opération. En fait, leur prise de Juvigny le 30 août fut un coup décisif contre les défenseurs allemands.

La 32e division avant Juvigny

Les Français ont utilisé le surnom "Les Terribles" pour louer les prouesses de cette division au combat. Leurs combats de fin juillet et début août avaient été durs, mais le combat de Juvigny était beaucoup plus dur. Les défenseurs allemands se sont battus avec acharnement et ont utilisé efficacement les grottes de la région pour protéger leurs mitrailleuses, mais "Les Terribles" étaient obstinés dans leur détermination à repousser les Allemands. Ils réussirent à s'emparer des ruines du village de Juvigny et à avancer de deux milles et demi en cinq jours de bataille constante. L'historien de la division a qualifié cette période de « cinq jours d'enfer sur terre ».

. Les Allemands abandonnent la ligne Vesle pour se replier quelques kilomètres plus près de l'Aisne où ils stabilisent à nouveau le front. Ils pouvaient être fiers de leurs actions défensives depuis l'échec de leur dernière offensive. L'attaque de Soissons les avait surpris, mais, après quelques jours d'anxiété, les commandants allemands avaient repris le contrôle de la situation. Certes, ils ont dû abandonner le saillant de la Marne, mais ils ont réussi à retirer leurs forces sur les lignes de phase pré-planifiées sur l'Ourcq et la Vesle dans les délais. De manière significative, [cependant], la définition allemande du succès a changé en juillet, passant du nombre de kilomètres parcourus à la qualité de leur retraite.

Décès allemands

Les résultats de l'opération Aisne-Marne sont sans commune mesure avec son ampleur. l'initiative [sur le front occidental] était passée aux mains des Alliés, où elle resterait, et Ludendorff serait contraint de reporter indéfiniment son offensive chérie des Flandres. Avec l'affaiblissement du moral allemand, il était clair que l'espoir de Ludendorff d'écraser les Alliés avant que les États-Unis ne puissent mettre une grande force sur le terrain ne se réaliserait pas.

Alors même que la seconde bataille de la Marne tirait à sa fin, l'AEF avait commencé sa première offensive majeure en tant que force indépendante à Saint-Mihiel.

À L'ÉTÉ 1918, DE NOMBREUSES MAISONS AMÉRICAINES COMMENÇENT À RECEVOIR DES LETTRES TELLES QUE CELLE-CI :

Votre mari, le sergent Lloyd C. Ackerman, était dans ma compagnie et était le meilleur sergent que j'aie jamais eu. J'ai beaucoup pensé à lui et j'ai été très peiné quand il a été tué. Il était juste à mes côtés quand il a été tué. Nous étions dans un champ de blé à environ cinq milles au nord-ouest de Château-Thierry, et votre mari est enterré juste là. Votre mari est mort en héros. Il était en première ligne et avançait sur les Allemands, lorsque des mitrailleuses se sont ouvertes sur nous et ont tué beaucoup de nos hommes.

Sgt. Ackerman était le meilleur sergent instructeur que j'aie jamais eu et était cool sous le feu. La compagnie et le régiment ont perdu un homme très précieux lorsqu'il a été tué, et je le ressens personnellement très profondément. Je ne saurais trop parler de lui.

Capitaine W.F. Marshall, 318e Inf., 4e Division

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Contenu

Développements stratégiques [ modifier | modifier la source]

Nivelle croyait que les Allemands avaient été épuisés par les batailles de Verdun et de la Somme et ne pouvaient pas résister à une offensive de percée, qui pourrait être achevée en 24 à 48 heures. L'attaque principale sur l'Aisne serait précédée d'une large attaque de diversion des troisième et première armées britanniques à Arras. Le ministre français de la Guerre, Hubert Lyautey et le chef d'état-major général Henri-Philippe Pétain s'opposent au projet, le jugeant prématuré. Le commandant en chef britannique, Sir Douglas Haig, a soutenu le concept d'une bataille décisive mais a insisté sur le fait que si les deux premières phases du plan de Nivelle échouaient, l'effort britannique serait déplacé vers le nord en Flandre. ΐ] Nivelle a menacé de démissionner si l'offensive n'avait pas lieu, Nivelle n'avait pas encore perdu une bataille et il avait le soutien enthousiaste du Premier ministre britannique David Lloyd George. Le Premier ministre français Aristide Briand a soutenu Nivelle mais le ministre de la Guerre Lyautey a démissionné, lors d'un différend avec la Chambre des députés et le gouvernement Briand est tombé un nouveau gouvernement sous Alexandre Ribot a pris ses fonctions le 20 mars. Α]

La deuxième bataille de l'Aisne impliqué c. 1,2 million de soldats et 7 000 canons sur un front de Reims à Roye, avec l'effort principal contre les positions allemandes le long de l'Aisne. Β] Le plan original de décembre 1916 était en proie à des retards et des fuites d'informations. Au début de l'offensive en avril 1917, les Allemands avaient reçu des informations sur le plan allié et renforcé leurs défenses sur le front de l'Aisne. La retraite allemande vers la ligne Hindenburg (Opération Albérich ) a laissé une ceinture de terrain dévasté jusqu'à 40 km de profondeur, devant les positions françaises face à l'est de Soissons au nord jusqu'à Saint-Quentin. Opération Albérich libéré 13-14 divisions allemandes, qui ont été déplacées dans l'Aisne, augmentant la garnison allemande à 38 divisions contre 53 divisions françaises. Γ] Le retrait allemand a devancé les attaques des Britanniques et Groupe d'armées du Nord (GAN) mais aussi des divisions françaises libérées et fin mars, le GAN avait été réduit de onze divisions d'infanterie, deux divisions de cavalerie et 50 canons lourds, qui sont entrés dans la réserve stratégique française. Δ]

Lorsque Hindenburg et Ludendorff ont succédé à Falkenhayn le 28 août 1916, la pression exercée sur l'armée allemande en France était si forte que de nouvelles dispositions défensives basées sur les principes de profondeur, d'invisibilité et de contre-action immédiate ont été adoptées, comme seul moyen par laquelle la force matérielle croissante des armées française et britannique pouvait être contrée, alors qu'une grande partie de l'armée allemande opérait en Russie. Au lieu de mener la bataille défensive sur la ligne de front ou depuis des positions de trou d'obus à proximité, le combat principal devait avoir lieu derrière la ligne de front, hors de vue et hors de portée de l'artillerie de campagne ennemie. "Conduite de la bataille défensive" Grundsätze für die Führung in der Abwehrschlacht est publié le 1er décembre 1916. Le nouveau manuel définit l'organisation de la défense mobile d'une zone, plutôt que la défense rigide d'une ligne de tranchée. Les positions défensives nécessaires à la nouvelle méthode ont été définies dans les « Principles of Field Position Construction » Allgemeines über Stellungsbau . Ζ]

Dans le nouveau manuel défensif, la défense inflexible du terrain, quelle que soit sa valeur tactique, a été remplacée par la défense de positions adaptées à l'observation de l'artillerie et à la communication avec l'arrière, où une force attaquante « se battra jusqu'à l'arrêt et épuisera ses ressources tout en les défenseurs conservent leurs forces". L'infanterie en défense combattrait dans des zones, avec les divisions de front dans une zone d'avant-poste jusqu'à 3 000 yards (2 700 & 160 m) de profondeur derrière les postes d'écoute, avec la ligne de résistance principale placée sur une pente inversée, devant les postes d'observation d'artillerie maintenus loin suffisamment en arrière pour conserver l'observation au-dessus de la zone d'avant-poste. Derrière la principale ligne de résistance se trouvait un Grosskampfzone (zone de bataille), une deuxième zone défensive de 1 500 à 2 500 yards (1 400 à 2 300 m) de profondeur, située le plus loin possible sur un sol à l'abri de l'observation ennemie et à la vue des observateurs de l'artillerie allemande. Η] A rückwärtige Kampfzone (zone de combat arrière) plus en arrière devait être occupée par le bataillon de réserve de chaque régiment. ⎖]

« Principes de la fortification des champs » Allgemeines über Stellungsbau a été publié en janvier 1917 et en avril une zone d'avant-poste (Vorpostenfeld) devant être tenus par des sentinelles avaient été construits le long du front occidental. Les sentinelles pourraient se replier sur des positions plus grandes (Gruppennester) tenu par Stosstrupps de cinq hommes et d'un sous-officier qui rejoindraient les sentinelles pour reprendre les postes de garde par contre-attaque immédiate. Les procédures défensives dans la zone de bataille étaient similaires mais avec un plus grand nombre de troupes. Le système de tranchées avant était la ligne de garde de la garnison de la zone de bataille, qui était autorisée à s'éloigner des concentrations de tirs ennemis, puis à contre-attaquer pour récupérer les zones de combat et d'avant-postes. De tels retraits étaient envisagés comme se produisant sur de petites parties du champ de bataille qui avaient rendu intenable par les tirs d'artillerie alliés, en prélude à Gegenstoss in der Stellung (contre-attaque immédiate dans la position). Une telle bataille décentralisée par un grand nombre de petits détachements d'infanterie présenterait à l'attaquant des obstacles imprévus. La résistance des troupes équipées d'armes automatiques, appuyées par des tirs d'artillerie observés, augmenterait au fur et à mesure que l'avance progressait. Une école a été ouverte en janvier 1917 pour enseigner les nouvelles méthodes aux commandants d'infanterie. ⎗]

Compte tenu de la supériorité croissante des Alliés en munitions et en effectifs, les assaillants pourraient encore pénétrer jusqu'à la deuxième ligne (protection d'artillerie), laissant dans leur sillage des garnisons allemandes isolées dans Widerstandsnester , (nids de résistance, Widas ) infligeant toujours pertes et désorganisation aux assaillants. Alors que les assaillants tentaient de capturer le Widas et creuser près de la deuxième ligne allemande, Sturmbaillons et Sturmregimenteur des divisions de contre-attaque avanceraient de la rückwärtige Kampfzone dans la zone de bataille, dans un Gegenstoss aus der Tiefe (contre-attaque immédiate) en cas d'échec les divisions de contre-attaque prendraient leur temps pour préparer une attaque méthodique mais seulement si le terrain perdu était indispensable au maintien de la position principale. De telles méthodes nécessitaient un grand nombre de divisions de réserve prêtes à se déplacer sur le front. La réserve a été obtenue en créant 22 divisions par réorganisation interne de l'armée, en faisant venir des divisions du front est et en raccourcissant le front ouest, en se repliant sur la base du saillant de Noyon dans l'opération Alberich. Au printemps 1917, l'armée allemande à l'ouest disposait d'une réserve stratégique de 40 divisions. ⎘]

« Expérience de la première armée allemande dans les batailles de la Somme », (Erfahrungen der I Armee in der Sommeschlacht) a été publié le 30 janvier 1917. Lors de la bataille de la Somme en 1916, le colonel von Lossberg (chef d'état-major de la première armée) avait pu établir une ligne de divisions « de secours » (Ablösungsdivisionen) . Dans son analyse de la bataille, Lossberg s'est opposé à l'octroi d'un pouvoir discrétionnaire aux garnisons de tranchées de front pour se retirer, car il estimait que la manœuvre ne permettait pas aux garnisons d'échapper aux tirs d'artillerie alliés, ce qui pouvait couvrir la zone avancée et invitait l'infanterie ennemie à occuper zones sans opposition. Lossberg considérait que les retraits spontanés perturberaient les réserves de contre-attaque lors de leur déploiement et priveraient davantage les commandants de bataillon et de division de la capacité de mener une défense organisée, ce que la dispersion de l'infanterie sur une zone plus large avait déjà rendu difficile. Lossberg et d'autres avaient de sérieux doutes quant à la capacité des divisions de secours à arriver sur le champ de bataille à temps pour mener une contre-attaque immédiate (Gegenstoss) de l'arrière du champ de bataille et souhaite que la pratique de la Somme de combattre en première ligne soit conservée et que l'autorité ne soit dévolue qu'au bataillon, afin de conserver une cohérence organisationnelle, en prévision d'une contre-attaque méthodique (Gegenangriff) après 24 à 48 heures par les divisions de secours. Ludendorff a été suffisamment impressionné par le mémorandum de Lossberg pour l'ajouter au nouveau Manuel d'instruction de l'infanterie pour la guerre. ⎙]


La seconde bataille de l'Aisne

La deuxième bataille de l'Aisne était la partie principale de l'offensive de Nivelle d'avril 1917. Le plan de Robert Nivelle était une énorme attaque contre les forces allemandes le long de l'Aisne, qui, a-t-il déclaré, serait couronnée de succès en 48 heures avec la perte de seulement 10 000 hommes. Nivelle a fait valoir que la défaite serait si bouleversante pour les Allemands qu'ils demanderaient la paix.

Nivelle s'était fait un nom à la bataille de Verdun en 1916 comme le commandant qui avait reconquis l'emblématique fort de Douaumont et qui avait donné le fameux commandement « ils ne passeront pas ». Nivelle croyait fermement en une attaque d'artillerie massive avant une attaque d'infanterie protégée par un barrage rampant. En décembre 1916, Nivelle fut nommé commandant en chef de l'armée française et il entreprit d'élaborer un plan qui combinait le puissant coup de poing d'un assaut d'artillerie total avec une attaque massive d'infanterie soutenue par l'artillerie. Ce plan est connu sous le nom d'offensive Nivelle. Malgré l'opposition à son plan de certains commandants supérieurs de l'armée française (comme Pétain), Nivelle avait le soutien du Premier ministre, Aristide Briand.

Le 4 avril, une attaque apparemment sans conséquence des Allemands contre les lignes françaises a eu lieu. Cependant, les Allemands ont capturé une copie du plan de l'offensive de Nivelle. Un document aussi précieux a donné aux Allemands un énorme avantage. La zone autour de la rivière Aisne qui était tenue par les Allemands était jonchée de nombreuses carrières profondes. Les Allemands savaient également que l'attaque serait précédée d'une importante attaque d'artillerie – 7 000 canons au total. Par conséquent, ils ont déplacé autant d'hommes que possible dans les carrières pendant le bombardement. Ils ont également placé 100 mitrailleuses à chaque kilomètre du front, leur donnant une quantité de feu dévastatrice.

Le 16 avril 1917, dix-neuf divisions des 5 e et 6 e armées françaises attaquent les positions allemandes sur l'Aisne sur un front de quatre-vingts kilomètres. Ils faisaient face à une armée allemande bien enracinée dans des positions défensives fortifiées construites sur un terrain plus élevé - un avantage majeur dans une attaque d'infanterie, en particulier avec la densité de mitrailleuses dont les Allemands disposaient. Le premier jour de l'attaque, les Français ont perdu 40 000 hommes.

Le 17 avril, la 4e armée française lance une attaque secondaire sur les lignes allemandes. Cela a également été repoussé.

Il était ironique que le barrage rampant, si apprécié par Nivelle, ait été mal utilisé et que le barrage qui aurait dû tomber devant les Français ait atterri parmi eux, tuant beaucoup. Ceux qui n'ont pas été tués ou blessés ont dû attaquer des positions allemandes bien placées sans couverture d'artillerie car les obus tombaient derrière eux.

Indépendamment de ces revers, Nivelle a continué et a refusé de réduire les attaques, qui se sont poursuivies en mai. Il y a eu des succès – une partie de la ligne Hindenburg a été capturée au Chemin des Dames – mais à grands frais.

Nivelle a finalement réduit la taille des attaques, mais toutes les attaques ont finalement été annulées le 9 mai. Bien que les Français aient capturé des terres auparavant détenues par les Allemands (à des endroits où ils avaient avancé d'environ 5 miles) et avaient capturé 147 canons d'artillerie allemands et pris 20 000 prisonniers de guerre allemands, ils ont eux-mêmes perdu 187 000 hommes. L'armée française était en déroute et des mutineries ont eu lieu dans 68 des 112 divisions de l'armée française.

Nivelle a été limogé comme commandant en chef et remplacé par Pétain. Fin 1917, Nivelle est affecté en Afrique du Nord où il restera jusqu'à la fin de la guerre.


Batailles - La seconde bataille de l'Aisne, 1917

La seconde bataille de l'Aisne, qui constitue l'action principale de l'offensive de Nivelle, est un désastre quasi total pour l'armée française.Attaque extrêmement coûteuse, impliquant au final 1,2 million de soldats et 7 000 canons, elle n'a guère apporté de gain territorial - certainement pas la percée de 48 heures envisagée - et a également mis fin à la carrière de son instigateur, le commandant en chef français. chef Robert Nivelle, et a déclenché une mutinerie généralisée dans l'armée.

Conçu lors de sa nomination en tant que commandant en chef en décembre 1916, en remplacement de Joseph Joffre, le plan de Nivelle, dont il assurait avec confiance que le gouvernement français mettrait fin à la guerre dans les deux jours, était entravé par des retards et des fuites. Au moment de son lancement principal le 16 avril 1917, les plans étaient bien connus de l'armée allemande, qui a donc pris les mesures défensives appropriées.

La stratégie de Nivelle n'a en aucun cas fait l'unanimité parmi les politiciens français influents. Si le soutien du Premier ministre Briand a effectivement sanctionné le plan, il a conduit à la démission du ministre de la Guerre Hubert Lyautey. Le commandant en chef britannique, Sir Douglas Haig, a exprimé son opposition, de même que le successeur de Nivelle en tant que commandant en chef, Henri-Philippe Pétain. Même le commandant du groupe d'armées de réserve de Nivelle, le général Micheler, s'y opposa.

19 divisions des Ve et VIe armées françaises - sous les ordres de Mazel et Mangin - entrèrent au combat le 16 avril 1917, sur un front de 80 km de Soissons à Reims, après une semaine d'attaques de diversion des Britanniques à Arras.

En face des Français sur un terrain élevé, fortement défendu et fortifié, se trouvait la septième armée allemande de von Boehm, qui mena une défense efficace. Le 16 avril, les Français ont subi à eux seuls 40 000 pertes, une catastrophe similaire à celle subie par les Britanniques le premier jour de la Somme un an plus tôt, le 1er juillet 1916. L'utilisation massive de chars français Char Schneider n'a apporté que peu d'avantages, avec 150 pertes sur le premier jour.

Le deuxième jour, la quatrième armée française d'Anthoine lance une attaque subsidiaire à l'est de Reims en direction de Moronvilliers. Cependant, la première armée allemande de von Below repoussa facilement l'assaut.

Ironiquement, lors des attaques des 16 et 17 avril, la propre innovation de Nivelle - le barrage rampant - a été mal déployée, entraînant une augmentation des pertes françaises alors que l'infanterie avançait sans protection.

Malgré les preuves du contraire, Nivelle croyait que son offensive serait finalement couronnée de succès, poursuivant les attaques françaises jusqu'au 20 avril. Quelques gains ont été réalisés, par Mangin à l'ouest de Soissons, mais les progrès ont été lents. L'offensive a été réduite au cours des deux semaines suivantes, bien que le 5 mai, un tronçon de 4 km de la crête du Chemin des Dames - une partie de la ligne Hindenburg - ait été capturé. L'offensive a finalement été abandonnée dans le désarroi le 9 mai à la suite d'un dernier assaut inefficace de quatre jours.

Les pertes françaises sont importantes, avec 187 000 victimes. Les Allemands ont subi environ 168 000 pertes.

À la maison, la désillusion du public et des politiciens français a conduit à la destitution rapide de Nivelle, remplacé le 25 avril par Henri-Philippe Pétain, beaucoup plus prudent. Pétain n'a pu rétablir l'ordre au sein de l'armée française qu'en améliorant les conditions des tranchées et, surtout, en s'abstenant d'engager ses forces dans des opérations offensives.

Cliquez ici pour voir une carte des préparatifs de Nivelle pour la bataille cliquez ici pour voir une carte retraçant la progression de la bataille.

Cliquez ici pour lire la réaction du Kaiser Guillaume II aux nouvelles du succès allemand cliquez ici pour lire le point de vue d'Erich Ludendorff cliquez ici pour lire le compte rendu du ministre français de la Guerre Paul Painlevé.


3e bataille de l'Aisne

De nombreux livres ont été écrits sur la 3e bataille de l'Aisne (Chemin des Dames) et il n'y a rien de nouveau ajouté ici, mais cette page mettra particulièrement l'accent sur ce qui s'est passé le premier jour, le 27 mai 1918 au 1/Sherwoods (8e Division) avant 9h et au 9th Loyal North Lancashire Regiment (25th Division) avant 18h.

L'opération Bluecher-Yorck, qui a commencé le 27 mai 1918, était la 3e opération de l'offensive allemande de printemps (Kaiserschlacht). L'offensive allemande du printemps a été le dernier du reflux et a finalement échoué pour un certain nombre de raisons stratégiques.

Les Allemands étaient impitoyablement bien préparés tandis que les Alliés travaillaient sous certaines contraintes opérationnelles et politiques. Mais l'éclat tactique miné par des bévues stratégiques signifiait que les Allemands ont gagné la bataille mais ont finalement perdu la guerre.

La 3e bataille de l'Aisne a commencé par un barrage d'artillerie de 3 heures d'une férocité et d'une ampleur sans précédent, composé à la fois d'obus hautement explosifs (HE) et de gaz empoisonné. Cela a été immédiatement suivi par un nombre écrasant de troupes d'assaut allemandes d'élite aguerries (Sturmtruppen) avançant en masse toujours à l'abri de la lumière de l'aube et de la brume épaisse. Les troupes allemandes avançaient rapidement, contournant toutes les poches de forte résistance, les laissant éponger par leur vague secondaire. Les QG de la Compagnie, du Bataillon et de la Brigade britanniques ont été rapidement envahis, ce qui a eu pour conséquence qu'il n'existe aucun dossier officiel complet puisque les papiers ont été sans surprise détruits, perdus ou capturés dans le chaos qui a suivi.

Par conséquent, le récit de ce qui s'est exactement passé, certainement avant 9 heures du matin le 1er jour, ne peut être reconstitué qu'à partir de fragments de journaux de guerre de brigade et de division et à partir de récits individuels écrits beaucoup plus tard. L'un des meilleurs de ces récits est sans aucun doute celui publié en 1937 par Sidney Rogerson, dans ‘The Last of the Ebb’, dont un extrait a été inclus dans le journal de guerre de la 8e division. Le capitaine Rogerson a servi dans l'état-major du 2e West Yorks, (8e division).

Sdt. Arthur Slater 1/Sherwoods était en plein milieu de tout ce chaos avant l'aube, capturé dans le Bois de la Miette un petit bois sur le ruisseau Miette, situé à mi-chemin entre les QG de la 24e et 25e Brigade d'infanterie, (la Miette&# 8217s séparant les deux sections de la Brigade). Sur la base du fait que les trois QG de la brigade de la 8e division ont été abandonnés à 6 heures du matin, nous pouvons raisonnablement conclure qu'il a été capturé à peu près à cette heure. C'est un miracle qu'il n'ait pas été tué.

Le 2e lieutenant A. E. Downing avec le 9e Loyal North Lancashires (9/LNLs) n'a pas été pris dans l'assaut initial car les 9/LNLs étaient dans la réserve divisionnaire à Muscourt. Les Allemands traversaient déjà l'Aisne, à Pontavert (le pont n'ayant pas sauté), au moment où le premier groupe de 9/LNL est appelé en avant pour défendre le canal de Maizy (ouest de Pontavert). Et les troupes avancées allemandes étaient déjà à plus d'un kilomètre au sud de l'Aisne à midi lorsque le reste des 9/LNL s'avança à leur rencontre. L'histoire du lieutenant Downing est enveloppée dans la retraite tactique moins chaotique qui a ralenti le rythme des avances allemandes, rendue possible par le réaménagement et la reconstitution au coup par coup des brigades et divisions écrasées qui ont commencé à avoir lieu en début d'après-midi de le 1er jour, Sud de l'Aisne.

Il est remarquable que ces deux hommes qui ne se connaissaient pas et ne s'étaient jamais rencontrés se soient retrouvés pris dans le même combat, le même jour, à quelques kilomètres l'un de l'autre. L'un tué au combat, l'autre fait prisonnier de guerre. Finalement lié par le mariage lorsque le fils d'Arthur Slater a épousé la nièce d'Alfred Edward Downing 36 ans plus tard.

OFFENSIVE DE PRINTEMPS ALLEMANDE

En mars 1918, les Allemands lancent l'offensive de printemps (Kaiserschlacht). Conscients que les troupes américaines allaient bientôt arriver en Europe, les Allemands y virent leur dernière chance de gagner la guerre. S'ils pouvaient vaincre les armées alliées et atteindre Paris, la victoire serait possible. L'offensive allemande a d'abord été un grand succès. Frappant au point le plus faible de la ligne alliée, le Chemin des Dames, ils se frayent un chemin et progressent rapidement vers la Marne. Cependant, l'avance a finalement calé en raison de pénuries d'approvisionnement et du manque de réserves. Ce devait être le "dernier reflux" de l'effort de guerre allemand.

  • Opération Michael 21 mars 1918
  • Opération Georgette 9 avril 1918
  • Opération Blucher-Yorck 27 mai 1918

L'opération Blücher-Yorck a été planifiée principalement par Erich Ludendorff, qui était certain que le succès dans l'Aisne conduirait les armées allemandes à une distance de frappe de Paris. Ludendorff, qui considérait le Corps expéditionnaire britannique comme la principale menace, pensait que cela, à son tour, pousserait les Alliés à déplacer des forces de Flandre pour aider à défendre la capitale française, permettant aux Allemands de poursuivre leur offensive en Flandre avec plus de facilité. Ainsi, la 3e bataille de l'Aisne était essentiellement une grande attaque de diversion.

Colonel Georg Bruchmüller :
Le colonel Bruchmüller commandait l'artillerie allemande lors de l'opération Blücher-Yorck. Bruchmüller a développé et perfectionné un système de commandement centralisé pour que les batteries puissent tirer, uniquement à partir de références cartographiques, en utilisant un programme qui coordonnait les mouvements sur le champ de bataille au lieu de simplement soutenir des mouvements de troupes limités. Il a conçu un bombardement d'artillerie intense qui a neutralisé les défenses en désorientant ou en tuant la majorité des défenseurs avant que l'avance allemande n'avance derrière un barrage rampant. Dans l'Aisne, les milliers de pièces d'artillerie tirent depuis leurs cartes, dans l'obscurité, permettant à l'infanterie d'avancer aux premières lueurs dans une défense défoncée et désorientée.

LA SITUATION ALLIÉE

La défense de l'Aisne était entre les mains du général Denis Auguste Duchêne, commandant de la 6e armée française. De plus, quatre divisions du IX Corps britannique, sous les ordres du lieutenant-général Sir Alexander Hamilton-Gordon, tenaient la crête du Chemin des Dames où elles avaient été postées pour se reposer et se rééquiper après avoir survécu à l'opération Michael.

Les Alliés ont été confrontés à un certain nombre de défis :

Malgré les protestations britanniques, Duchene a insisté pour que les positions défensives britanniques soient au nord de l'Aisne car il ne voulait pas céder de terrain aux Allemands en raison des lourdes pertes françaises encourues pour gagner le terrain lors de l'offensive de Nivelle de 1917. Les Britanniques auraient préféré placer leur artillerie au sud de l'Aisne et se défendre en profondeur.

Les positions de l'artillerie alliée étaient bien connues des Allemands car les Français étaient là depuis longtemps et les Allemands avaient de nombreux mois pour les localiser avec précision.

Les troupes britanniques étaient fatiguées et épuisées. De jeunes recrues à peine entraînées, sans expérience de combat, composent les chiffres. Ils étaient là pour se reposer, se rééquiper et bien assimiler les nouvelles recrues dans leurs bataillons avant de regagner le front.

Les troupes britanniques étaient là depuis moins d'un mois et se familiarisaient avec leur nouvel environnement et réglaient généralement les choses à leur goût après la longue occupation française plutôt tranquille.

Les forces alliées étaient largement inférieures en nombre en artillerie et en hommes. 8 divisions alliées affrontaient 17 divisions allemandes et 4 000 canons.

ÉVÉNEMENTS DU 27 MAI 1918

Le récit suivant est extrait du (et copyright du) livre 8th Division in War 1914 – 1918, par le lieutenant-colonel J.H. Boraston et le capitaine Cyril E.O. Bax qui à son tour reconnaît que la plupart des informations fournies aux historiens du régiment pour ce récit (ci-dessous) provenaient du capitaine Sidney Rogerson du 2e West Yorkshire Regiment. La section sur les Royal Engineers et les ponts est extraite de (et copyright de) la Histoire du Corps of Royal Engineers, volume V, par le major-général H.L. Pritchard. Des sous-titres et des cartes annotées ont été insérés pour faciliter la lisibilité et illustrer les emplacements et le calendrier des événements.

Pourtant, le sentiment de silence persistait. Pas un obus n'est venu de l'ennemi, et son calme a dissipé tout doute persistant quant à ses intentions.

Comment cette soirée a traîné. Le temps avançait lentement vers zéro heure jusqu'à ce qu'il ne reste que quelques minutes & #8230. Soudain, deux obus à gaz allemands éclatent à portée de main, annonciateurs ponctuels de la tempête. En une seconde, un millier de canons ont rugi leur Iron Hurricane. La nuit était déchirée de draps de flammes. La terre frémit sous l'avalanche de missiles et bondit vers le ciel dans la poussière et le tumulte. Toujours au-dessus du vacarme hurlait le crescendo féroce des obus qui s'approchaient, les oreilles se brisaient alors qu'ils éclataient tout le temps, le bruit sourd, le bruit sourd des détonations - le feu du tambour. Inferno faisait rage et tournoyait autour du Bois des Buttes. Les abris étaient secoués par les vapeurs âcres de la cordite, la saveur sucrée et maladive du gaz. Les bois ont commencé, la terre a coulé du toit, les hommes se sont précipités pour se mettre à l'abri, saisissant des kits, des armes, des masques à gaz, des blocs-notes alors qu'ils plongeaient pour se mettre en sécurité. C'était une descente aux enfers. Encombrés de bousculades, d'humanité en sueur, les abris puaient et, pour aggraver les choses, le quartier général n'était pas plus tôt descendu que le gaz commençait à filtrer.

Des masques à gaz ont été enfilés à la hâte et des précautions anti-gaz ont été prises - l'entrée fermée avec des couvertures saturées, des braseros allumés dans les escaliers. Si le gaz ne pouvait pas entrer, l'air non plus. En fait, les deux l'ont fait en petites quantités et la longue nuit a été passée à douze mètres sous terre, au moment le plus chaud de l'année, dans des trous puants surpeuplés, leurs entrées scellées et des braseros à charbon allumés asséchant l'atmosphère - l'étouffement rendu plus complet par le masque à gaz avec clip sur les narines et bâillon dans les dents.

C'était une heure dans la matinée du 27 mai, ponctuelle à l'heure prédite, que le bombardement allemand fut lâché. L'ensemble de l'avant du IX Corps et de nombreuses zones arrière - têtes de ligne, dépôts de munitions et autres - étaient inondés d'obus à gaz. Les lignes d'avant-postes furent en outre assaillies par des mortiers de tranchée de tout calibre, et la zone de bataille reçut le terrible bombardement d'artillerie de toutes natures qui vient d'être si graphiquement décrit. Nos positions d'artillerie ont également été violemment attaquées avec des obus à gaz et H.E. et on leur a tiré dessus, avec pour résultat qu'à 6 heures du matin, la plupart de nos canons au nord de la rivière étaient hors de combat. Une brume qui s'est formée avec l'ouverture du bombardement, comme évoquée à la volonté du Haut Commandement allemand et en fait accentuée par les obus à gaz et à fumée de l'ennemi, s'est progressivement épaissie au fur et à mesure que la nuit avançait et a rendu la tâche de défense en plus difficile. C'était en effet, presque étrange, comment, en ce printemps 1918, la chance du temps favorisait les Allemands à l'attaque. Chaque nuit précédente passée sur le nouveau front, le temps avait été clair et lorsque, pour la troisième fois, les troupes de la division trouvèrent leur défense entravée par une épaisse couche de brouillard, hommes et officiers commencèrent à croire fermement que l'ennemi avait découvert signifie déposer une brume quand on le voulait.

La première attaque d'Infanterie, assistée de chars qui aplatissaient le fil, fut livrée, il est probable, vers 4 heures le matin, à contre-angle du saillant dans notre sous-secteur droit (25th Infantry Brigade). En raison de la brume dense et du fait que presque toutes les unités de la zone des avant-postes étaient isolées d'un homme, il est difficile de reconstituer avec précision la séquence des événements. Ce n'est que par intervalles qu'un message clair ressort du chaos et de la confusion que le brouillard a nécessairement produit. Même un tel message ne sert qu'à souligner l'aide que le manque de visibilité et la position exposée de nos troupes dans le saillant ont apporté à l'ennemi dans son attaque. Prenons par exemple le message pigeon suivant, chronométré à 5h15, qui a été reçu au quartier général de la division à 6h05: QG 2nd R.Berks Regt, composé du Lieutenant-Colonel Griffen, Capt Clare, RSM Wokins, Sergt Trinder, Corpl Dobson, Ptes Stone, Gregory, Slee, et QM entouré. Les Allemands ont jeté des bombes dans les déterrés et ont continué. Semblait s'approcher de l'arrière droit avec une force considérable. Aucune idée de ce qui s'est passé ailleurs. Tenir dans l'espoir d'un soulagement.

De tels espoirs étaient hélas vains.

L'attaque s'est accélérée, et bien que nos troupes aient résisté obstinément pendant un certain temps dans la zone de bataille et causé de graves pertes à l'ennemi sur cette ligne, la défense a été submergée par le poids du nombre. Le QG de la brigade avait été impliqué très tôt dans les combats, étant pratiquement encerclé avant que l'on sache que la ligne de front avait disparu. C'est près d'ici que le major de brigade, le capitaine B.C. Pascoe, M.C., Rifle Brigade, a été tué alors qu'il faisait une vaillante position. Le général Husey et ce qui restait de son état-major se frayèrent un chemin et retournèrent à Gernicourt pour organiser sa défense. À 6h30 Le général Husey rapporta au QG divisionnaire qu'il y tenait la ligne fluviale avec les restes de sa brigade. À 7h15 il rapporta en outre que tous les ponts à l'est du confluent de la Miette et de l'Aisne avaient sauté et qu'il tenait les hauteurs à l'ouest de Gernicourt. Plus tard dans la matinée, le général Husey, qui n'avait pris le commandement du front de brigade (vice-général Coffin, promu au commandement divisionnaire) que le 7 mai, fut grièvement blessé et gazé, et il mourut quelques jours après aux mains des Allemands.

En attendant, les fortunes ou les malheurs des deux autres brigades restent à considérer. Ces deux brigades ne semblent avoir été sérieusement attaquées que vers 5h du matin. Le bataillon de première ligne de la 24th Infantry Brigade (2nd Northamptonshire) est ensuite progressivement repoussé vers la zone de bataille. Les chars ne semblent pas avoir été utilisés sur ce front, mais à mesure que la lumière augmentait, des avions ennemis ont été observés volant à basse altitude au-dessus de notre système avancé et tirant dans les tranchées. Le colonel Buckle, dont la conduite et l'exemple avaient été une inspiration pour ses hommes, a été tué à l'extérieur de son QG de bataillon, mais son bataillon a combattu et dans la zone de bataille dans ce secteur, l'avance de l'ennemi a été définitivement arrêtée. La position ici était très forte et les attaques répétées ont été repoussées à la fois par le 2e Northamptons et le 1er Worcestershire.

Le dernier message envoyé par le colonel Buckle à ses compagnies de première ligne peu de temps après le début du bombardement allemand, est enregistré en hommage à un officier très vaillant, et comme un exemple de l'esprit dans lequel la défense a été faite. Il courut:

“Tous les commandants de peloton resteront avec leurs pelotons et veilleront à ce que les tranchées soient occupées immédiatement après le début du bombardement. Envoyez un court fil de situation toutes les demi-heures. Aucun bombardement court ne peut couper notre fil et si les sentinelles sont vigilantes, il ne peut pas être coupé à la main. S'ils essaient, tirez sur les diables. C.G.Buckle, lieutenant-colonel”

Ce message a été retrouvé épinglé sur le mur du QG du bataillon creusé par le père du colonel Buckle, qui s'est rendu sur place après l'armistice. Il trouva la tombe de son fils près de l'entrée, et de chaque côté de la tombe un Allemand avait été enterré. Ceux qui connaissaient le colonel Buckle étaient sûrs qu'il se battrait jusqu'au bout et ne se rendrait jamais.

La position ici était, comme on l'a dit, si forte que nos troupes auraient bien pu résister indéfiniment à tout assaut frontal, mais l'ennemi sut profiter de son succès sur notre droite. À 5h45 un grand nombre d'Allemands ont été soudainement observés depuis le QG de la 24e brigade. s'approchant le long de la ligne de Ruisseau Miette qu'ils avaient traversé au sud de la zone de bataille. La ligne de défense principale était prise par ce mouvement en flanc et en arrière et ses défenseurs étaient coupés et encerclés. Le major Cartland, commandant le 1st Worcestershires, fut tué dans les tranchées avec ses hommes et, à 6h00, le QG de la brigade est lui-même attaqué par l'arrière. Le capitaine d'état-major de la brigade a été fait prisonnier, et le général Haig, et son major de brigade par intérim (le capitaine F.C. Wallace, M.C.), qui souffraient tous deux de gaz, ont eu beaucoup de mal à se dégager. Quelques autres, dont l'officier des transmissions, l'officier du renseignement et une partie du personnel du QG de la brigade, ont réussi à se frayer un chemin vers pont de la pecherie, dont ils organisèrent la défense sous le capitaine Pratt, M.C., 1st Worcestershire. Les Allemands, cependant, ont été vus peu de temps après avoir travaillé derrière le groupe du capitaine Pratt et semblent les avoir coupés. Peu après 9 heures au matin, les restes rassemblés de cette brigade, comptant maintenant 3 officiers et 68 autres rangs seulement, tenaient une tranchée du côté nord-est de Roucy.

Les ponts (Royal Engineers)

La 15th Field Company (Major E.C. Hillman) était en pirogue sur le canal de l'Aisne à une courte distance à l'ouest de Gernicourt, avec une section, sous les ordres du sous-lieutenant H.C. Garbutt, maison individuelle près de Berry-au-Bac. Toutes les sections avaient des parties accusées de démolir des ponts. Dès que la nouvelle de l'attaque imminente a été reçue, l'ordre a été donné que les ponts devaient être détruits à la discrétion des commandants des compagnies de campagne sur place. Ainsi, lorsqu'il a reçu l'ordre d'avertissement du C.R.E. (Commandant Royal Engineers) à 20 h le 26, le major Hillman longe le canal pour vérifier l'état de préparation de toutes ses équipes de démolition du pont. Il était à Berry-au-Bac lorsque le bombardement allemand s'est ouvert à 1 h du matin., et est retourné immédiatement à son quartier général pour ordonner l'emballage immédiat et la préparation au déménagement. Il envoya les lieutenants E.H. Jacobs-Larkcom et C. Sutton avec des ordres écrits de faire sauter leurs ponts dès qu'il leur deviendrait évident que l'ennemi avançait, et que le fait de faire sauter les ponts était nécessaire pour l'empêcher de traverser la rivière. Les ponts-canaux devaient être soufflés après les ponts fluviaux. Peu de temps après, toutes les communications téléphoniques ont été coupées et aucune autre instruction n'a été reçue du C.R.E., mais vers 4h30 du matin, le major Hillman a reçu un message de la 25e brigade déclarant que l'ennemi avait pénétré le flanc droit de la brigade de fusiliers. Les traînards et les blessés venant le long de la berge du canal ont signalé que les Allemands avançaient rapidement. À 6 heures du matin, le sous-lieutenant Strong est envoyé sur ses ponts. À 6h15. Le sous-lieutenant Garbutt entra avec sa section et rapporta qu'il avait fait sauter ses six ponts à Berry-au-Bac, et que l'ennemi était empêché de travailler le long du canal par des artilleurs. À 7h00., le lieutenant Jacobs-Larkcom est retourné au quartier général de la compagnie, blessé au visage, et a été évacué. Le major Hillman, qui avait désormais rassemblé un certain nombre de traînards et trois officiers d'infanterie, disposa de sa petite force pour la défense de la berge du canal.

À 10h, il reçut la visite du brigadier-général R.H. Husey, commandant la 25e brigade, et lui ordonna de ramener ses hommes de l'autre côté du canal et de s'efforcer de tenir la lisière avant du bois de Gernicourt. Dans le village même se trouvaient le 22e D.L.I. (Durham Light Infantry – Pioneers) et une partie de la 490th Field Company. À 11h, le major Hillman apprit que les Allemands étaient bien de l'autre côté de la rivière à Pontavert et travaillaient derrière le bois de Gernicourt. Il devenait de plus en plus isolé, et il y avait un écart de 1 000 mètres à sa droite entre lui et l'East Lancashire Regiment, qui se trouvaient au sud-ouest du village de Gernicourt. Vers midi, lorsqu'il devint évident que les Allemands étaient dans le bois, il envoya le capitaine A.D. Black, de la 490th Field Company, avec vingt-cinq sapeurs, vers le sud pour faire ce qu'il pouvait pour empêcher l'ennemi de sortir du bois. Le capitaine Black est manifestement allé trop loin, car au 12h30, les Allemands sont soudainement apparus à quelques mètres du major Hillman dans sa tranchée. Ils ont lancé des bombes, mais les sapeurs n'en avaient aucune à renvoyer. Hillman, voyant que la position était sans espoir, passa le mot pour se retirer vers les East Lancashires. Hillman fut le dernier à sortir et, après une tranchée qui, selon lui, le mènerait à l'infanterie, tomba sur les restes du groupe du capitaine Black, le capitaine Black ayant été tué. Il leur a dit de le suivre, car il avait l'intention de traverser le bois si possible, bien que des groupes d'Allemands puissent être vus de tous les côtés. Traversant une clairière une à une, le petit groupe parvient à s'enfoncer dans le bois et découvre une piste qui part vers le sud. Sur cette piste, Hillman trouva un canon de 18 livres abandonné et enleva le bloc de culasse. Au bout de la piste, ils virent un groupe d'hommes qu'ils prirent pour des Britanniques, mais découvrirent bientôt qu'il s'agissait d'Allemands, leur faisant signe de se rendre. Hillman a crié à ses hommes de le suivre, mais ils étaient manifestement trop près de l'ennemi pour le faire. Hillman, maintenant laissé à lui-même, a doublé à travers le bois, mais est tombé sur six Allemands qui parlaient ensemble. Il s'est précipité vers une tranchée mais il s'est avéré que c'était un cul-de-sac, et il a été fait prisonnier.

La 490th Field Company (O.C. par intérim, Capitaine A.D. Black), qui travaillait en première ligne et était cantonnée à Ferme Le Choléra, s'est avéré à 1h du matin le 27 pour aller en soutien sous les arrangements de la 25e brigade, laissant des équipes de démolition de ponts sous le commandement du lieutenant P. Burr et du sous-lieutenant W.C. Leslie-Carter. De lourdes pertes ont été encourues en remontant, mais la compagnie a occupé ses tranchées jusqu'au jour, lorsque les Allemands sont apparus dans la tranchée à cinquante mètres à leur gauche. Black a donné l'ordre de se retirer à Quartier général de la 25e brigade. Avant que ceux-ci ne soient atteints, la compagnie, maintenant très réduite en effectifs, rencontra quelques hommes de la Rifle Brigade, qu'ils rejoignirent et aidèrent à maintenir leur position jusqu'à ce qu'un char s'abatte sur eux. Ils se sont ensuite retirés devant le quartier général de la brigade et ont atteint Ferme Le Choléra. Ici, le capitaine Black envoya Burr et Leslie-Carter faire sauter leurs ponts, tandis qu'il emmenait son propre groupe à Gernicourt, où des hommes étaient rassemblés dans une tranchée pour prendre position. Au bout de quatre heures environ, la nouvelle fut transmise que les Allemands se massaient sur la gauche, et un groupe de trente R.E. et l'infanterie a été envoyée pour retarder leur avance. À ce moment-là, le major Hillman, O.C. La 15e Compagnie de campagne avait pris le commandement, et le capitaine Black avec quelque vingt-cinq sapeurs et fantassins reçut l'ordre de tenir une tranchée sur la gauche, mais la trouva occupée par les Allemands. Il a donné l'ordre de se retirer, et le mot a été transmis au major Hillman pour lui demander des ordres. La réponse était d'avancer, car l'ennemi tuait des hommes à l'arrière. Le capitaine Black a ensuite ouvert la voie au-dessus de sa tranchée, mais a été immédiatement abattu. Le lieutenant Otway a suivi en toute sécurité, a rassemblé les hommes dans une autre tranchée, puis, comme les munitions étaient épuisées et qu'il n'y avait plus de troupes organisées en vue, il est revenu par étapes avec dix autres rangs vers les lignes de transport de la compagnie.

23e brigade d'infanterie

La 23e brigade d'infanterie avait été attaquée à peu près en même temps que la 24e brigade. L'ennemi a été tenu pendant une courte période par le bataillon avancé (2nd West Yorkshire) qui a ensuite été contraint de retourner dans la zone de bataille, où, avec le 2nd Middlesex, ils ont tenu bon contre toutes les attaques. Le 2e Devonshire maintint ses positions dans le Bois des Buttes avec le même entêtement. L'ennemi a dressé des chars contre ces troupes, mais ceux-ci ont été détruits par les canons antichars français. À 7h00 ces bataillons tenaient toujours. Une fois de plus, cependant, la vaillante défense frontale n'a servi à rien. Le mouvement de retournement qui avait contourné les flancs et l'arrière de la 24e brigade s'est poursuivi contre la 23e brigade, et non seulement mais une brèche avait été faite dans le front droit de la 149e brigade d'infanterie (50e division), la brigade voisine sur la 8e Division partit. À la suite de cette double poussée, les malheureux West Yorkshire et Middlesex furent pris à revers des deux flancs et coupés.

Voici un compte rendu de la réception, tour à tour, de ces nouvelles désastreuses au Q.G de la Brigade. L'aube a commencé à poindre, mais aucune nouvelle n'est venue d'une attaque d'infanterie. L'officier du renseignement de la brigade a signalé qu'une épaisse brume au sol rendait l'observation impossible, mais peu de temps après, il a envoyé le message étonnant : "Des ballons ennemis s'élevant de notre ligne de front". jusqu'au ruisseau Miette. Ne peut pas tenir sans renforts. Une telle nouvelle était surprenante à l'extrême, mais le pire était encore à venir, car à environ 5h30 la 149e brigade sur la gauche a rapporté: “L'ennemi a brisé notre ligne de bataille et avance Ville-au-BoisAinsi, avant que l'on ait appris que le front de la brigade était attaqué, l'ennemi avait tourné les deux flancs et avançait sur la Butte des Buttes.”

Le 2e Devonshire ici posté était bientôt dans une situation désespérée. Fortement attaqué de front et sur les deux flancs, le bataillon recule lentement vers Pontavert. A quelque distance au nord de la ville, le vaillant commandant, le lieutenant-colonel. R.H. Anderson-Morshead, D.S.O., a refusé de se retirer davantage et a demandé à son bataillon de prendre position et de protéger le passage à niveau. C'est ce qu'ils ont fait, mais l'ennemi venant de l'est le long de la rivière est finalement entré dans Pontavert même et les a ainsi entourés et coupés. Le fait que les Allemands soient derrière eux ne changeait rien à l'esprit intrépide des Devons. Ils restèrent là, une île au milieu d'une mer d'ennemis déterminés, combattant avec une discipline parfaite, et, par la régularité de leur feu, fauchant assaut sur assaut. Un chef de batterie, témoin oculaire, fait le récit suivant de l'action :

À une heure tardive du matin, avec ceux de mes hommes qui avaient échappé au cercle de mitrailleuses ennemies et à son redoutable barrage, j'ai trouvé le C.O. du 2e Devon Regiment et une poignée d'hommes s'accrochant à la dernière tranchée au nord du canal. Ils étaient dans une position dans laquelle ils étaient entièrement sans espoir d'aide, mais se battaient avec acharnement. Le commandant lui-même écrivait calmement ses ordres avec un parfait salut de S.E. tombant autour de lui. Je lui ai parlé et il m'a dit que rien ne pouvait être fait. Il refusa toutes les offres de secours de mes artilleurs, qui n'étaient pas armés, et les envoya passer s'ils le pouvaient. Son attitude magnifique, son courage intrépide et sa détermination à aller jusqu'au bout ont ému l'émotion.

Refusant de se rendre et préférant se battre jusqu'au dernier, ce glorieux bataillon périt en masse, ses pertes comprenant le C.O., 28 officiers et 552 N.C.O. et hommes. En guise de reconnaissance de son choix splendide, le bataillon a été cité dans les ordres de l'armée française et a reçu la Croix de Guerre. Son abnégation a permis au général de brigade Grogan d'organiser, avec les restes de sa brigade, une position défensive sur les hauteurs de la Platrerie, plein sud de Pontavert et de l'autre côté de la rivière, où il a déplacé son Q.G. Le commandement des troupes restantes fut confié au capitaine Clive Saunders, adjudant du 2e West Yorkshire.

Ainsi, au petit matin, les restes de la division étaient partout de l'autre côté de la rivière et l'ennemi, suivant rapidement, traversait également la rivière. Avant de poursuivre le récit de la bataille, il conviendra cependant de considérer ce qui était arrivé à notre artillerie pendant la progression de l'attaque initiale.

Artillerie royale de campagne

Il ne fait aucun doute que nos positions de batterie étaient connues de l'ennemi et lorsque son artillerie a été lâchée à 1h du matin toutes nos positions d'artillerie ont été fortement bombardées, d'abord avec des obus à gaz et plus tard avec des obus H.E., ou mélangés avec des obus H.E. et gaz. « H.E et gaz en doses mélangées après le gaz préparatoire », dit un rapport de batterie, et le tir ennemi semblait étrangement précis. Dans ces conditions, il était, dans de nombreux cas, impossible de poursuivre la contre-préparation et le tir de harcèlement qui devaient se poursuivre toute la nuit, mais il a été maintenu chaque fois que possible et aussi longtemps que possible. La 5e batterie (XLV Brigade) par exemple, a continué à tirer toute la nuit jusqu'à, vers 6h30 l'ennemi est apparu sur la position de la batterie. Cependant, de nombreux canons ont été rapidement mis hors de combat par des coups directs. Les trois canons de la position principale de la 57e batterie (Major B.W. Ellis) de la même brigade avaient été complètement détruits par 2h30 et la quatrième fosse (qui était inoccupée) avait été incendiée. La 1ère batterie (Major M.T. Bargh), également de la brigade XLV, avait également trois canons mis hors de combat par des tirs d'obus hostiles.

Les dispositions de la 8e Division d'artillerie au moment de l'ouverture de la bataille étaient les suivantes : La zone de la 25e Brigade d'infanterie à droite, était couverte par le Groupement français Paul, sous les ordres du Commandant Paul. Ce groupe de canons de 75 mm était situé au sud de l'Aisne. La 24th Infantry Brigade, au centre, était couverte par la XXXIII Brigade, R.F.A. (Lieut-Col H.G. Fisher, D.S.O.) tandis que la XLV Brigade, R.F.A. (Lieut-Col J.A. Ballard), couvrait la zone de la 23e brigade d'infanterie. Ces deux brigades de canons de 18 livres se trouvaient au nord de la rivière.

En raison des circonstances, et en raison de la pénétration allemande rapide qui a déjà été décrite, le personnel des deux brigades britanniques s'est engagé, entre 6h et 7h au corps à corps, et les canons qui n'avaient pas été détruits auparavant ont finalement été capturés par l'ennemi. La 1ère batterie était complètement entourée de 7h00. Des blocs de culasse ont été retirés pour rendre les canons inutiles à l'ennemi et les hommes ont combattu avec des fusils et des mitrailleuses Lewis, mais de toute la batterie, seuls 2 sergents et 6 hommes ont réussi à se frayer un chemin et à regagner les lignes de wagons.

Lorsque l'ennemi s'approcha de la même manière de la position de la 32e batterie ( XXXIIIe brigade), le major AG Ramsden, le commandant de la batterie, fit sortir l'un de ses canons de son emplacement, afin de lui donner un arc de feu plus large, et avec lui a gardé l'ennemi à courte portée, les artilleurs et les sous-officiers restants aidant Lewis et les tirs de fusil. L'arme a finalement été placée sur un petit camion de chemin de fer, et après que toutes les cartes, dossiers, kits, etc., qui ne pouvaient pas être déplacés, aient été brûlés et que les autres armes aient été rendues inutiles par le retrait des blocs de culasse et des viseurs, le major Ramsden a pris sa retraite dans le Vallée de la Miette combattant une action d'arrière-garde avec son seul fusil. Bien que presque encerclé et finalement contraint d'abandonner son arme, il réussit finalement à faire traverser le canal au reste du personnel de sa batterie.

Un compte rendu détaillé a été compilé à partir des déclarations des survivants de l'action héroïque de la 5e batterie (XLV Brigade), déjà mentionné, et il peut être cité assez complètement ici comme un exemple typique des épreuves épouvantables que nos artilleurs ont dû subir cette nuit. , et de l'esprit magnifique avec lequel ils ont été accueillis.

La batterie effectuait son travail de contre-préparation lorsque le déluge des canons ennemis s'abattit sur elle.

« Les masques à gaz ont été instantanément ajustés et environ dix minutes plus tard, la sentinelle de la fusée a signalé S.O.S. fusées à l'avant. L'appel a été immédiatement répondu par nos artilleurs, le capitaine J.H. Massey contrôlant le feu de la batterie, tandis que le lieutenant. C.E. Large et 2e Lieut. CALIFORNIE. Button commandait leurs sections. Continuer à servir les canons indéfiniment pendant un bombardement aussi terrible était une impossibilité physique pour un seul homme, et le capitaine Massey, s'en rendant compte, a organisé un système de relèves, deux artilleurs et un sous-officier. équiper chaque arme à feu. Le reste du personnel se mit à couvert jusqu'à ce que leur tour vienne prendre place aux canons.

Après la période habituelle de tir sur les lignes SOS, les canons furent à nouveau déposés sur les lignes de préparation du comptoir et une cadence de tir constante se poursuivit pendant ce qui sembla une nuit interminable.

Lieut. Grand et 2e Lieut. Button prenait fréquemment leur place avec les artilleurs dans les reliefs, tandis que le capitaine Massey continuait de se déplacer de fosse en fosse et de creusé en creusé, puis vers les sections détachées, encourageant les détachements et les téléphonistes et leur rappelant les splendides traditions de la Royal Régiment.

D'environ 5h du matin Le canon n°4 avait été mis hors de combat à cause d'un éclat d'obus arrachant les guides. Le détachement a été retiré et envoyé pour renforcer les autres détachements.

La pression sur toutes les personnes concernées était terrible, mais enfin à environ 6h45 le barrage ennemi s'est levé hors de la position. Cependant, au lieu du répit attendu, un grand nombre d'infanterie et de canonniers allemands apparurent à moins de 200 mètres de la position de la batterie. Quelques coups ont été tirés à bout portant, mais il a ensuite été signalé que les Allemands montaient à l'arrière. Il ne restait plus qu'à recourir aux fusils et aux pistolets Lewis. Le capitaine Massey, réalisant la situation un peu plus tôt, avait appelé des volontaires et avait poussé avec 4 artilleurs et un canon Lewis vers une petite éminence à l'est dans un effort pour protéger le flanc. On n'a plus entendu parler du capitaine Massey et de ses hommes. Lieut. Large, bien que blessé au pied, prit l'autre canon Lewis, le 2nd Lieut. Button, après avoir détruit toutes les cartes, papiers et dossiers, a été vu pour la dernière fois en train de s'éloigner avec un fusil pour aider le capitaine Massey. Le reste de la batterie s'est battu jusqu'au bout avec ses fusils jusqu'à ce qu'il soit submergé par le poids du nombre.

Seuls trois artilleurs qui n'étaient pas armés et ont reçu l'ordre de se retirer, et un avec un fusil qui s'est frayé un chemin, ont survécu. Des deux F.O.O.’s, 2nd Lieut. C. Counsell et 2e Lieut. H.Reakes, et leurs téléphonistes, on n'a plus entendu parler de rien. La 5e batterie partage avec le 2e Devonshire l'honneur d'être citée dans les ordres de l'armée française et décorée de la Croix de Guerre.

Bien des conflits similaires, menés à la même fin sinistre, galante et inévitable, ont dû se dérouler dans l'aube sombre et brumeuse de cette région au nord de l'Aisne, où se sont rassemblées dans la nuit du 26 mai les troupes combattantes de la 8e division.

Au sud de l'Aisne

Poursuivons maintenant avec l'histoire principale. Par 6h30 la droite de la ligne reposait sur la position de Gernicourt, mais entre celle-ci et la droite de la 24e brigade d'infanterie, il y avait un écart. Le bataillon en réserve divisionnaire (1st Sherwood Foresters) reçut l'ordre d'avancer et de le remplir, et réussit à empêcher l'ennemi de traverser la rivière sur son front à proximité de pont de la pecherie. Ailleurs, cependant, il passait et, bien couvert par l'artillerie (dont la 8e division n'en possédait plus), il déborda et repoussa le groupe du général Grogané (23e brigade), qui tenait les hauteurs au-dessus de la Platerie. L'ennemi s'avança de là et les Sherwood Foresters et les autres défenseurs de la position de Gernicourt furent finalement coupés. La grande force naturelle de la position, qui devait en faire un obstacle des plus sérieux à un assaut direct, ne servait donc à rien. Il a été tourné du sud-ouest et la bataille l'a dépassé. La garnison, y compris les troupes territoriales françaises, semble avoir bien combattu, mais elles sont encerclées et, plus tard dans la matinée, sont maîtrisées. Tous les 75’ français et les canons de la brigade VX, R.F.A. qui étaient en action dans ce quartier ont été perdus.

Compte tenu de l'avancée rapide de l'ennemi, le commandant de division a décidé, peu après 10 heures du matin, d'utiliser ses réserves restantes - quelque 600 hommes de l'école de tir Lewis, des hommes des lignes de transport, etc. position. Celui-ci longeait le versant nord des hauteurs au sud de l'Aisne sur la ligne générale Bouffignereux – Roucy – Concevreux. Les troupes de la 25e division se dirigeaient déjà vers cette ligne conformément aux ordres du corps. A 13h20, la 75e brigade d'infanterie, qui avait initialement reçu l'ordre d'avancer de la 25e division en réserve pour combler un vide entre les restes de la 8e division et ce qui restait de la 50e division, a été placée sous les ordres du général Henekers et la ligne d'environ ce temps s'est déroulé généralement comme suit. Sur le front droit, isolés et encerclés, les vestiges du 22nd Durham L.I. et le 1st Sherwood Foresters détenaient encore des portions du bois de Gernicourt. La 75e brigade d'infanterie tenait la deuxième position de Bouffignereux à Concevreux comme suit : A droite, de Bouffignreeux à Roucy, la 2e South Lancashire avec les restes des 24e et 25e brigades d'infanterie : à gauche, de Roucy à Concevreux, la 11e Cheshires, avec les restes de la 23e brigade d'infanterie. Le 8th Border Regiment était en appui rapproché derrière Roucy. A droite divisionnaire, la houle avant de la colline à droite de Bouffignereux était occupée par la 7e brigade d'infanterie de la 25e division, à sa gauche à Concevreux se trouvait la 74e brigade d'infanterie.

Au cours de l'après-midi, il y eut une accalmie dans les combats. « La journée était extrêmement chaude, le soleil brillant et, à l'exception du bourdonnement profond des obus lourds qui se frayaient un chemin vers l'arrière, tous les bruits de la bataille se sont temporairement arrêtés. Vue des collines au-dessus de Roucy, la zone de bataille offrait un spectacle vivant. L'Aisne et le canal qui l'accompagnait brillaient comme des rubans d'argent au soleil, tandis que dans la zone de tranchées vacante au-delà pendait un voile de brume et de poussière, qui se soulevait par intervalles révélait les routes épaisses avec des régiments en marche en gris des champs, avec des fusils, des camions et des wagons .

Au-dessus, comme de grands yeux qui ne clignent pas, chevauchaient des ballons d'observation, tractés par des transports motorisés. Ces ballons furent rapprochés de très près et les préparatifs allemands pour un nouvel assaut se poursuivirent méthodiquement et sans presque aucune agression.

Entre 4 et 5 heures de l'après-midi, sous le feu nourri des mortiers de tranchée et des mitrailleuses, l'attaque est reprise sur toute la ligne. Notre ligne de droite, au point de jonction avec la 7e brigade d'infanterie, est percée et le village de Bouffignereux est pris. Ce succès fut vigoureusement exploité et toute notre lignée refoulée. A 19h15, il avait été repoussé de 3000 mètres et courait le long des sommets des collines séparant la vallée de l'Aisne de la vallée de la Vesle. La 75e brigade d'infanterie du GOC (Brig-Gen H.A Kennedy) appelait de toute urgence des renforts et des munitions. Ce dernier a été envoyé à la fois. Pour répondre à la première demande, le général Heneker a envoyé des officiers pour rassembler tous les retardataires qu'ils pouvaient trouver et ceux-ci, complétés par sa garde de QG et le personnel de son QG - une force totale d'environ 500 hommes - ont été envoyés en avant sous son ADC, Major GR Hennessy et ont été remis au général Kennedy à 22 heures. Notre ligne, souvent déconnectée des formations voisines, continue de reculer et, avant minuit, Ventelay et Bouvancourt sont aux mains de l'ennemi. L'avancée de l'ennemi était si rapide que dans ce dernier village, toute la 25e Ambulance a été capturée. Le village a été encerclé avant que l'ambulance ne sache qu'il y avait un danger. Par la suite, l'O.C., le lieutenant-colonel T.P. Puddicombe, D.S.O., et un autre officier, le Lieut. Kelly, un médecin américain, a réussi à s'échapper et à regagner nos lignes.

Le QG divisionnaire, qui était déjà à 17 heures cet après-midi replié sur Montigny-sur-Vesle, fut ouvert à 23h30 à Branscourt au sud de cette rivière, mais pendant la nuit l'ennemi réussit à tourner notre flanc droit, notre les troupes sont contraintes de se replier sur la ligne de la Vesle, et le QG divisionnaire doit à nouveau se retirer, ouvrant à Faverolles à 9h45 le 28 mai. Pendant ce temps, le général Grogan, 23e brigade d'infanterie du GOC reçut l'ordre à 6 heures du matin de prendre le commandement de toutes les troupes dans les environs de Jonchery et de tenir un front sur la rivière Vesle s'étendant sur 1 mile de chaque côté de cette ville.

LA PERSPECTIVE ALLEMANDE

Ce qui suit est extrait du (et Copyright du) livre de John Reith, Régiment de fer de l'Allemagne impériale de la Première Guerre mondiale, Histoire du régiment d'infanterie 169, (www.ironregiment169.com) qui détaille les actions de la RI 169 alors qu'elle attaquait les lignes de la 8e division, participait à l'attaque du Bois de Buttes et attaquait sur l'Aisne entre La Pecherie et Pontavert. La principale source allemande provient des mémoires du Leutnant Otto Lais, qui a servi en tant que directeur général de la 2nd Machine Gun Company de l'IR 169 pendant cette bataille.

Les commandants allemands ont désigné 4 h 40 (x + 160) comme le moment de l'attaque au sol. Dans les 20 minutes qui ont précédé l'attaque, le génie a placé des ponts spéciaux au-dessus des tranchées afin que les chars puissent passer. D'autres escouades du génie se sont aventurées dans le no man's land pour se frayer un passage à travers les champs d'obstacles. À 4 h 39 du matin, les commandants des troupes d'assaut ont levé la main pour faire signe à leurs hommes de préparer leurs armes. Des escouades de grenades à main ont sorti leurs grenades et des filiers de communication ont préparé leurs volumineuses cargaisons de fils téléphoniques de campagne enroulés. Les moteurs des chars ont été démarrés et lancés à des niveaux de couple élevés. Précisément à 4:40, les bras des commandants ont été abaissés et le stormtrooper est sorti de leurs tranchées pour la course de 200 mètres vers les tranchées britanniques. La confiance dans le Feurewalze était absolue, car les tirs d'artillerie de soutien ne se sont levés des tranchées de tête que quelques secondes avant que les troupes d'assaut n'atteignent leurs objectifs.

Les troupes britanniques opposées, dont le 1er Bataillon, 2e Régiment du West Yorkshire, ont été stupéfaits. La férocité du bombardement a soufflé dans les tranchées, les bunkers effondrés et les champs d'obstacles défensifs détruits. Les unités de tempête allemandes n'ont pas perdu de temps pour nettoyer complètement les tranchées, car c'était le travail des vagues de suivi de l'infanterie conventionnelle. En quelques instants, les première et deuxième lignes de tranchées étaient aux mains des Allemands. Les Britanniques ont tenu une position plus déterminée dans les troisièmes tranchées, causant de lourdes pertes des deux côtés. Les 9e et 10e compagnies de la RI 169 ont participé à ce segment de la lutte. Alors même que les combats pour la troisième tranchée faisaient rage, les ingénieurs allemands mettaient déjà en place des ponts sur les premières tranchées pour permettre le passage des chars, de l'artillerie et des wagons de soutien qui suivraient bientôt. Les West York ont ​​tenté une défense résolue, mais avaient peu de chance de ralentir l'avalanche qui se déversait sur eux.

Pour le commandant et l'état-major du quartier général de la 8e division britannique, les indications du désastre sur le front se sont déroulées à une vitesse terrible :

« La 24e brigade sur la droite a signalé « L'ennemi remontant le ruisseau Miette près du quartier général de la brigade. Ne peut pas tenir sans renforts ». De telles nouvelles étaient surprenantes à l'extrême. Mais le pire était encore à venir, et vers 5h30 du matin, la brigade de gauche, la 149e a signalé que "l'ennemi a rompu notre ligne de bataille et avance sur Ville au Bois". Ainsi, avant que l'on eût entendu parler de l'assaut du front, l'ennemi avait tourné les deux flancs et se rapprochait du bois des Buttes.

Avec les trois premières tranchées aux mains des Allemands, la seule forme de résistance britannique organisée avant l'Aisne était le 2e bataillon du Devonshire. Le secteur du Devonshire comprenait le Bois des Buttes, une butte jumelle à crête d'une trentaine de mètres de haut et 500 mètres de large à l'immédiat sud du village de La Villa. La colline était parsemée de carrières souterraines, avec de profondes galeries sèches et naturellement protectrices contre les tirs d'obus. Le vaste réseau souterrain, fortifié par les troupes allemandes et françaises au fil des ans, était suffisamment grand pour protéger un quartier général de brigade et trois bataillons d'infanterie. Des passages reliaient le complexe à un autre système de bunker fortifié pour la 5e batterie de campagne de l'artillerie royale. De cette dernière caractéristique, l'historien de la 8e division a observé : « C'était à la fois une commodité tactique et sociale – non seulement nous étions en contact étroit avec nos canons, mais nous n'en manquions jamais un quatrième au pont les nuits ! » Les Devonshire, sous le commandement du lieutenant-colonel Anderson-Morshead, ne sont entrés dans la forêt que le soir de l'attaque, après avoir passé la semaine dernière en statut de réserve à former de nouveaux remplaçants.

La protection des carrières a permis au bataillon de résister au bombardement allemand relativement intact, mais avec peu de conscience de la situation à l'extérieur. Une fois le bombardement levé, les troupes se sont précipitées vers des positions dans des tranchées et des bunkers avec les compagnies B, C et D en avant, avec la compagnie A dans la réserve. La forte brume matinale a permis aux premiers groupes d'Allemands, menés par les troupes d'assaut de la 50e Division, de se rapprocher à bout portant. Des grenades allemandes tirées à la carabine et lancées à la main ont volé dans les tranchées. Les Britanniques ont repoussé trois attaques distinctes, faisant de nombreux morts et blessés des deux côtés. Le soleil a commencé à dissiper le brouillard du début, exposant les formations allemandes arrivantes aux tirs de mitrailleuses Lewis à plus longue portée. Dans l'un des nombreux cas d'héroïsme, le soldat Borne, âgé de 20 ans, a tiré avec son pistolet Lewis sur des «hordes allemandes» tandis que tous ses camarades étaient abattus autour de lui. Alors que les Allemands se rapprochent à 100 mètres, il recule sur une courte distance et reprend son feu avant de tomber mortellement blessé.

Les commandants allemands ont commencé à apprécier l'étendue de la résistance déterminée et ont brièvement interrompu l'attaque au sol pour reprendre les tirs d'artillerie. Les avions ont volé dans des mitrailleuses, bombardés et marqués les positions britanniques pour les frappes d'artillerie. Des ballons d'observation, certains attachés à des chars, ajoutent à la précision des tirs d'artillerie. Les Allemands reprirent les attaques d'infanterie en si grand nombre qu'il semblait presque impossible pour les fusiliers britanniques de rater une cible. Des tranchées ont été prises, contre-attaquées et reprises. Le poids écrasant des attaques d'infanterie et des tirs d'artillerie a dévasté les rangs du Devonshire. Les quelques survivants de trois compagnies de première ligne ont été renversés du sommet de la colline à 7 heures du matin.

Bien que le commandement du lieutenant-colonel Anderson-Morshead ait été réduit à une poignée de troupes, il a organisé la compagnie A et le quartier général du bataillon en une dernière défense sur le versant inverse de la colline. De cette position, ils pouvaient encore tirer sur les troupes allemandes avançant vers la tête de pont de l'Aisne à Pontavert.

L'expérience récente de l'IR 169 dans l'entraînement avec des chars a été utile lorsqu'une paire de Mark IV allemands convertis a rejoint la bataille. De concert avec d'autres unités allemandes, les escouades IR 169 ont accompagné les chars dans la dernière série d'assauts qui ont anéanti les Devonshire. Les Britanniques, sans armes antichars disponibles, étaient impuissants à arrêter les blindés. Les chars avançaient lourdement, tirant des mitrailleuses et des canons pour déloger les Britanniques à la lisière de la forêt. Ces chars ne furent arrêtés que lorsqu'ils se révélèrent incapables de gravir les bermes abruptes des dernières positions d'artillerie. [Bien que le rôle des chars au Bois des Buttes puisse difficilement être qualifié de décisif, il a conféré à la RI 169 la rare distinction d'être l'une des rares unités d'infanterie allemandes dans la guerre à attaquer aux côtés de leur propre blindage.]

Les escouades IR 169, augmentées d'équipes de mitrailleuses, se sont rapprochées des dernières positions restantes. Un officier de remplacement nouvellement affecté a commencé à tirer des mitrailleuses dans un bunker lorsqu'il a été mis en pièces par une grenade à main. Une escouade de pionniers a ensuite manœuvré derrière le bunker et l'a détruit avec une charge explosive. Leutnant Spies a dirigé un peloton de troupes d'assaut, soutenu par des mitrailleuses de la 1re et de la 3e compagnie MG, dans le complexe de bunkers pour éliminer les défenseurs restants. Dans une autre tranchée, un groupe de soldats britanniques a levé la main pour se rendre. Leutnant D.R. Barth entra en position pour les faire prisonniers. Comme Lais l'a décrit :

«Un scélérat fanatique a sorti un pistolet Browning et a tiré sur Barth dans le ventre, le laissant avec une blessure grave. L'Anglais a payé de sa vie son acte de trahison. Les prisonniers restants se tenaient immobiles, avec des visages blancs comme neige alors qu'ils levaient les bras aussi loin que possible. Tous ont été évacués avec une bouffée d'air audible de leurs poumons.

À 9h30, le bois des Buttes était entièrement en possession allemande et le chemin de l'Aisne était libre de toute résistance organisée. Le lieutenant-colonel Anderson-Morshead, observé pour la dernière fois avec un pistolet dans une main et une cravache dans l'autre, figurait parmi les nombreux morts britanniques. Le 2e Bataillon, Devonshire Regiment a été pratiquement anéanti, avec 552 membres tués ou capturés et moins de 80 survivants sont partis pour se regrouper avec les forces britanniques en retraite. L'armée britannique a reconnu l'héroïsme du 2e Bataillon du Devonshire en inscrivant la bataille du Bois des Buttes avec un honneur de bataille d'unité exclusif.

Capitaine D.R. Knapp, commandait le 2e bataillon de l'IR 169 dans cette action. Lais a décrit Knapp, qui était procureur à Constance avant la guerre, comme étant respecté comme un leader capable qui possédait un sens profond de la curiosité intellectuelle. Un colonel britannique capturé, qui était déplacé vers l'arrière, a remarqué l'état-major du 2e bataillon et lui a demandé s'il pouvait parler à son commandant. Après avoir été présenté, il s'est adressé à Knapp dans un allemand parfait : « Herr Hauptmann, ich begluckwunsche sie zu einer solchen Leistung Ihrer Truppe » (« Capitaine, je vous félicite pour la performance de vos troupes. »)

Lorsque les combats se sont calmés, Lais s'est souvenu de s'être arrêté pour réfléchir au magnifique paysage du champ de bataille qui a laissé des jalons importants à son service en temps de guerre. A deux milles au sud-est se trouvaient les ruines de Berry-au-Bac. Lors de la bataille d'avril 1917, les champs au-delà de la ville sont témoins de la destruction de 24 chars français, dont l'un est exploré par une nuit pluvieuse depuis les tranchées de Juvincourt. A deux milles au sud-ouest se trouvait le village de Pontavert et son pont de pierre qui traversait l'Aisne. Quelques kilomètres plus loin à sa droite se trouvait le Winterberg désolé, qui, après tant d'effusions de sang au cours de l'été 1917, était enfin de nouveau sous contrôle allemand.

Avec le Bois des Buttes finalement pris, l'objectif suivant était de traverser la rivière Aisne et le canal, à seulement un mile au sud après la forêt.

La défense stoïque du Devonshire a permis aux ingénieurs britanniques de faire sauter cinq petits ponts de guerre qui enjambaient la rivière entre Berry-au-Bac et Pontavert. Cependant, ils n'eurent pas le temps de détruire le principal pont de pierre de Pontavert. À 9 heures du matin, les troupes d'assaut allemandes et les unités d'infanterie étaient bientôt sur la rive proche de la rivière, faisant des prisonniers les troupes britanniques incapables de traverser la rivière et le canal à la nage.

Un mile à l'est de Pontavert et juste à côté de la rivière se trouvait un important complexe de pêche, enregistré par les combattants sous le nom de « La Pêcherie Ferne ». Sur la rive sud de l'Aisne, des troupes britanniques désorganisées ont tenté de se rallier pour défendre le pont de pierre. Les forces de réserve françaises, décrites par Lais comme des «hommes âgés à la barbe grise», ont pris position dans une ligne de bois de l'autre côté de la rivière depuis la Pêcherie. Un autre quart de mille au sud de la rivière commençait le bois de Gernicourt, une forêt épaisse d'un mille de large et d'un demi-mille de profondeur. Le bois de Gernicourt était encore entouré de traces du gaz toxique vert clair mortel que les Allemands utilisaient pour cibler les positions arrière britanniques. La RI 169 s'est réunie pour son rôle dans l'assaut fluvial entre la Pêcherie et Pontavert.

Lais est arrivé à l'avant à la tête des wagons d'armes à feu et de munitions de la 2e MG Company. Ce fut un voyage difficile, le convoi de wagons ayant été piégé dans un champ d'obstacles pendant plus d'une heure avant de pouvoir enfin être démêlé. En approchant des lignes avancées, Lais a noté de grands groupes de prisonniers britanniques attendant l'évacuation vers l'arrière. Les visages des prisonniers de guerre reflétaient la stupéfaction alors que des formations sans fin d'infanterie et d'artillerie allemandes suivaient derrière les unités de troupes d'assaut.

Lais a conduit les wagons MG derrière la structure de la cour des dépendances de La Pêcherie. Un grand cimetière, rempli de morts des trois dernières années de combat, couvrait une grande partie du terrain. Les troupes françaises venues directement de l'autre côté de la rivière et les mitrailleuses britanniques de Pontavert ont bombardé les Allemands de coups de feu. Les troupes de soutien de la compagnie MG ont distribué des munitions et des wagons et ont sorti le matériel pour installer les mitrailleuses lourdes. Le Leutnant Fahr a placé une section de mitrailleuses à un point voisin où la rivière et le canal se côtoyaient directement et a ouvert le feu.

Une fois ses tâches d'approvisionnement en munitions remplies, Lais a pris quelques instants pour explorer les bâtiments de la ferme.Il a trouvé l'une des pièces utilisée comme poste de secours, toujours occupée par du personnel médical britannique capturé : Lais a écrit : « Les médecins et médecins anglais soignent amis et ennemis. Tous ont du respect pour ces personnes, qui assistent de manière désintéressée à tout pendant que la bataille fait rage à proximité. » Dans un autre bâtiment, les hommes de Lais sont tombés sur un gros tas de litière. Ils ont pris avec plaisir toutes les couvertures qu'ils pouvaient transporter, laissant des piles de poteaux et de cadres de lit seuls, mais notés pour une utilisation future.

Les Allemands se sont dépêchés d'improviser des moyens de traverser la rivière et le canal avant que l'ennemi ne puisse se regrouper. Dans un premier temps, une compagnie d'infanterie a trouvé deux barges abandonnées. Lais a écrit comment quelqu'un de la 2nd MG Company a eu l'"idée géniale" d'utiliser les magasins abandonnés de cadres de lit et de poteaux comme cadre pour construire des passerelles improvisées. Les pionniers ont rapidement trouvé du travail, attachant ensemble les poteaux avec des fils et utilisant des planches de bois pour le pontage. En une heure, ils avaient construit des passerelles suffisamment longues pour traverser la rivière et le canal de 40 mètres de large à ce point particulièrement étroit.

Une collection de soldats d'assaut IR 169 et la 6e compagnie ont été chargés de mener l'assaut de la rivière. La 9e Compagnie, commandée par le Leutnant D.R. Kastner, a pris position le long de la rive nord pour rejoindre les mitrailleuses en fournissant des feux de couverture. L'un des sous-officiers de la 9e compagnie, le sergent-chef adjoint Howe, a été grièvement blessé mais est toujours resté en ligne pour tirer avec sa mitrailleuse légère. L'adresse au tir ennemie s'est avérée solide, car plusieurs autres personnes à proximité ont été tuées par balles dans la tête.

À 10 heures du matin, les ponts piétonniers rudimentaires étaient terminés et traînés jusqu'à la rivière. Un certain nombre de pionniers ont été abattus alors qu'ils nageaient dans la rivière pour aménager l'autre côté du pont. Une escouade de stormtroopers, dirigée par Leutnant Selle, a été la première à charger. Selle et toute son unité ont été tués à une courte distance du passage à niveau. Lais, qui considérait Selle comme un « cher camarade », a été marqué de l'image du cadavre de son ami allongé face contre terre dans la boue. D'autres troupes ont continué leur chemin. Traverser le pont vacillant était une affaire périlleuse. Non seulement les assaillants ont fait face à un feu mortel venant de l'avant et des flancs, mais ils étaient lourdement chargés de fusils, de packs d'assaut, de grenades à main et d'outils de retranchement. Une chute dans la rivière entraînerait probablement une noyade.

Escouade par escouade, suffisamment d'Allemands ont traversé la rivière et le canal pour pouvoir manœuvrer contre les troupes françaises juste avant eux. L'un des dirigeants allemands était le roux Leutnant Ries, décrit par Lais comme étant complètement imperturbable. Sale sale, et avec un long chaume d'une barbe rousse, il a attaqué avec une grande fureur. S'approchant de la position française, il a crié de sa riche voix de ténor « a » bas les armes ! (A bas vos armes !) Lais, avec un peu de sympathie, a relaté le sort de ces réservistes français :

« Effrayé par ce diable rouge, le commandant français du landstrum n'a pas pu lever les mains assez vite. C'était une mauvaise situation pour les hommes âgés, habitués à la bière et au confort de garder les dépôts de Jonchery et de Fimes [grands dépôts de l'armée française à 8 miles au sud], d'être récupérés tôt le matin par des camions et jetés dans une bataille acharnée contre ce Dieu du Tonnerre, le feu du diable rugissant.

Juste devant, se trouvait le bois de Gernicourt, sinistre et silencieux. En raison de la forte concentration du gaz spécial «croix jaune» ciblé là-bas, la plupart des unités allemandes contournèrent les bois pour ouvrir des champs à chaque extrémité. Un petit groupe de troupes d'assaut, portant des masques à gaz bien inspectés, a reçu l'ordre d'explorer le centre des bois. Là, ils ont constaté que le gaz de la croix jaune fonctionnait bien comme facturé. Les équipages de toute une batterie d'artillerie britannique étaient morts. Ailleurs, d'autres ont été retrouvés mourants ou souffrant d'une horrible agonie. Lais a réfléchi :

“Le bois de Gernicourt était un grand cimetière. Le gaz est une arme cruelle et ne distingue pas les commandes ou les victimes. Nous étions les vainqueurs de cet endroit meurtrier parce que nous avions de meilleurs masques à gaz. » Préfigurant la destruction de l'IR 169 cinq mois plus tard, Lais a noté comment "nous avons également dû faire l'expérience de la défaillance de nos propres masques à gaz lors d'une attaque au gaz américaine très insidieuse fin octobre 1918".

De petites unités allemandes ont ouvert une brèche dans l'Aisne en plus grand nombre, obligeant les Britanniques à abandonner leur défense de l'extrémité sud du pont de Pontavert. Les pionniers allemands ont rapidement mis en place des ponts plus importants à travers la rivière et le canal qui pourraient supporter des wagons et des véhicules. L'Aisne était désormais entièrement sous contrôle allemand.

La ligne suivante de la résistance britannique se tenait au petit village de Bouffignereux, un mile plus au sud de Gernicourt Woods. A 10h30, le 1er Bataillon, Wiltshire Regiment, est venu des positions de réserve pour tenter de ralentir l'avance allemande. Les Wiltshire établissent une ligne devant le village, avec les compagnies D, B et A en avant, et deux pelotons de la compagnie C en réserve. Le terrain entre Bouffignereux et le bois de Gernicourt était des champs ouverts. À l'est se trouvait une forêt où une batterie d'artillerie britannique à cheval s'arrêtait le long d'un chemin au milieu d'un bosquet d'aulnes.

En plus de la batterie, la retraite britannique confuse a laissé une collection de chariots de ravitaillement, de fournitures médicales et de munitions s'emmêler dans les petits sentiers boisés. En début d'après-midi, un escadron de quatre avions allemands a attaqué dans les bois, envoyant certains des wagons s'écraser dans la couverture du sous-bois. Peu de temps après, des salves d'artillerie bien ciblée ont explosé au-dessus des wagons et des sections d'artillerie britanniques, faisant paniquer hommes et chevaux. Une section de la batterie d'artillerie cachée, avec des caissons, des avant-trains et des canons en collision, se précipita sur la route pour se heurter à l'infanterie allemande qui avançait. Le commandant de batterie et d'autres chefs de section sont tués dans la première salve allemande et les artilleurs restants sont faits prisonniers. Deux chevaux de batterie ont été tués et deux autres grièvement blessés et abattus par pitié. A proximité, un groupe de wagons de ravitaillement a tenté de s'échapper des bois. Les équipages de tête ont également été abattus et le reste du personnel capturé.

Lais a noté comment les chevaux anglais, de forte race normande, étaient bien nourris, avaient un pelage brillant et étaient en excellent état. Le premier ordre du jour était de dételer les chevaux nouvellement capturés pour remplacer les montures allemandes plus usées. Certains chevaux étaient indisciplinés, ce qui a conduit les Allemands à faire pression sur les maréchaux-ferrants britanniques pour les aider à les maîtriser. Lais a écrit que même si les Allemands ne chercheraient jamais à nuire à leurs prisonniers, ils n'appréciaient pas non plus l'"attitude plutôt insolente" affichée par ce lot particulier de prisonniers de guerre.

L'assaut principal sur la ligne Bouffignereux a lieu à 5h30. Le journal du Wiltshire Regimental rapporte que l'attaque a frappé avec une artillerie écrasante et des tirs de mitrailleuses, obligeant les troupes du Wiltshire à se retirer en petits groupes à travers le village pour combattre les actions d'arrière-garde.

Lais est arrivé à Bouffignereux juste après la prise du village. L'intensité des combats était attestée par les nombreux soldats britanniques morts gisant dans les rues du village. Des cadavres encore chauds ont été traînés sur les côtés des maisons afin que les chariots aient le libre passage. Au crépuscule, un groupe important de prisonniers, décrits par Lais comme ayant un comportement plus poli que ceux pris dans la forêt, se sont rassemblés sans surveillance au centre du village, attendant l'évacuation vers l'arrière. Des unités d'artillerie sont entrées dans le village avec une batterie lourde prenant position dans la cour de l'église. Les wagons MG de Lais se sont également installés près des hauts murs de l'église et ont occupé une maison après avoir nourri et abreuvé leurs chevaux.

Ailleurs dans l'avancée de la RI 169 ce jour-là, des compagnies d'infanterie ont atteint les hauteurs près de Bouvancourt, deux milles plus au sud. Leutnant Spies, après avoir mené ses troupes d'assaut dans le nettoyage des bunkers britanniques dans le Bois des Buttes ce matin-là, a remporté un prix unique - un char britannique fonctionnel. Les Spies populaires racontèrent son histoire avec beaucoup de plaisir. Tout a commencé par le fait qu'il dirigeait une patrouille de reconnaissance à deux kilomètres des lignes allemandes les plus avancées. La patrouille est tombée sur le char isolé et a surpris son équipage, tuant deux hommes et capturant le reste. Réalisant l'opportunité à portée de main, Spies a ramené le conducteur dans le réservoir et, grâce à une combinaison de gestes et de coups secs sur ses côtes, l'a guidé vers les lignes allemandes. Alors qu'il approchait des positions avancées allemandes, il réalisa que le char serait probablement perçu comme l'avant-garde d'une contre-attaque britannique et risquait d'attirer des tirs amis. Le cœur battant furieusement, Spies ordonna à l'un de ses hommes d'enlever sa chemise et de l'agiter sauvagement au-dessus de la trappe du réservoir. Le stratagème a fonctionné et Spies et ses hommes sont revenus à un accueil joyeux alors que tous exploraient le char de quatre hommes avec un grand intérêt.

Ce soir-là, les Allemands de Bouffignereux se régalèrent de rations britanniques. Ils n'avaient pas eu l'occasion de goûter à la nourriture britannique depuis qu'ils avaient fait des prisonniers lors de la campagne de la Somme en 1916. Avec un grand plaisir, l'infirmier de Lais, Dirksen, a rempli tout espace supplémentaire dans les avant-trains avec des mets délicats comme du pain blanc, du beurre, de la confiture de pêches et du bœuf salé. Le meilleur de ces articles gastronomiques était les grains de café noir. Lais se souvint à quel point leur bouche avait envie de café qui n'avait pas le goût d'être un sous-produit des glands allemands.

Ce fut un moment remarquable dans le voyage en temps de guerre de l'IR 169. Pour la première fois depuis septembre 1914, le régiment attaquait sur un front sans tranchées ennemies, sans enchevêtrements d'obstacles de barbelés ou de nuages ​​de gaz toxiques juste devant eux.

CAPTURER LES DÉCLARATIONS

Ce qui suit sont les déclarations de capture des officiers du 1/Sherwoods.

Capt Clarence Harrison (Compagnie O.C. “C”)

Mon bataillon a été envoyé vers 6h30 du matin le 27 mai 1918 pour combler une brèche sur la berge du canal au nord de GERNICOURT WOOD.

En me déplaçant dans le bois, j'ai reçu des ordres de mon C.O. faire avancer ma compagnie et former une ligne sur la rive sud du canal et essayer d'arrêter l'ennemi qui à ce moment-là s'approchait de la rive nord. J'ai mis ma compagnie en position vers 8 heures du matin, et avec la compagnie B à ma droite, j'ai engagé l'ennemi et je suis resté malgré de lourdes pertes, et avec mon flanc gauche exposé.

J'ai renvoyé chercher des renforts, mais aucun n'est arrivé avant midi, aussi près que je puisse m'en souvenir, et à ce moment-là, l'ennemi avait traversé le canal sur ma gauche et avait tué ou fait prisonniers les quelques membres qui restaient de ma compagnie, également un peloton. et la Compagnie QG de la Compagnie Lettre « D » qui avait été envoyée en renfort.

2/Lt. William Edward Brown (société “B”)

A l'aube du 27 mai 1918, le Bataillon débarqua à ROUCY et se dirigea vers les tranchées entre PONTAVERT et BERRY AU BAC. Avant d'atteindre le BOIS DE GERNICOURT, nous avons subi des tirs d'obus et subi des pertes. En entrant dans le bois, nous avons traversé un lourd barrage. Avant de défricher le bois, mon commandant (feu le lieutenant-colonel R. F. MOORE) m'a ordonné d'essayer d'atteindre la rive du canal de l'AISNE et d'engager l'ennemi, qui se trouvait alors de l'autre côté de la rivière AISNE. J'avais 3 pelotons et j'ai réussi à prendre la position commandée après avoir subi de lourdes pertes. C'était vers 5h30 – 5h45. J'ai immédiatement engagé l'ennemi à une distance ne dépassant pas 50 mètres. Vers 12h30, j'ai reçu l'ordre de me retirer et d'éloigner le plus d'hommes possible. J'étais alors pratiquement encerclé et je n'ai pas pu me retirer, et j'ai combattu jusqu'à ce que je sois obligé de me rendre à 12h40. Je n'avais plus que 6 hommes quand je me suis rendu. Je suis sûr que si j'avais reçu l'ordre quelques minutes plus tôt j'aurais pu me retirer, mais j'avais reçu l'ordre de m'y tenir.

2/Lt. Arthur Nield (société “D”)

Le matin du 27 mai 1918, mon bataillon reçut l'ordre d'endiguer l'avance allemande sur l'AISNE et atteignit finalement GERNICOURT WOOD où nous trouvâmes l'ennemi dans nos lignes d'artillerie.

Vers 8h30, on m'a demandé d'emmener mon peloton à un point indiqué sur la carte et de faire un rapport sur 3 ponts traversant le canal AISNE.

Avant de sortir du Bois, je m'avançai avec mon coureur pour faire une reconnaissance personnelle, trouvai un O.P. d'artillerie et l'enfourchai laissant mon homme au pied. J'ai observé que les troupes ennemies avaient dépassé le versant ouest du bois, tandis que d'autres se reposaient sur les pentes menant au canal.

Alors que je descendais pour rapporter, j'ai été observé par une partie de l'ennemi, et en atteignant le sol, j'ai été fait prisonnier.

2/Lt. Fitz Donald Severn (compagnie “D”, 13e peloton)

A 6h du matin le 27-5-1918 j'ai marché avec mon bataillon de ROUCY vers la ligne de front, sur la route qui traverse le BOIS DE GERNICOURT. Traversant un barrage de tirs d'obus, nous sommes entrés en contact avec les Allemands sur la rivière AISNE. La compagnie D a été laissée juste à l'intérieur du bois avec le soutien du bataillon. A 10h30 (environ) mon peloton (No 13) avec le QG de la Compagnie, a reçu l'ordre de renforcer la Compagnie C.

Nous avons rampé sous de lourds M.G. feu jusqu'à ce que nous atteignions l'endroit sur l'herbe où le capitaine C. HARRISON, O.C. La compagnie C mentait. J'ai reçu l'ordre d'emmener mon peloton jusqu'à la rivière et d'aligner la rive la plus proche. J'ai commencé à exécuter cette commande mais le M.G. le feu s'est immédiatement intensifié, rendant impossible toute avancée. Le Capitaine HARRISON a alors donné l'ordre de rester où nous étions. J'ai ordonné à mon peloton de faire face à eux et de rester sur le qui-vive. Cette position était à 10 mètres devant une épaisse ceinture de fil de fer et il n'y avait aucune couverture d'aucune sorte. Nous y sommes restés sous de lourds M.G. feu et T.M. feu, avec un avion allemand survolant la ligne. Il n'y avait pas d'unité sur notre flanc gauche. A 12h30, le feu s'est soudainement arrêté. J'ai alors vu l'ennemi avancer à environ 60 mètres de distance et j'ai immédiatement ordonné à mon peloton d'ouvrir un feu rapide. En regardant vers la gauche, j'ai vu une partie de l'ennemi s'avancer sur le fil et j'ai ouvert le feu sur eux avec mon revolver alors que les flancs étaient en l'air.

Lorsque l'ennemi était à moins de 20 mètres, j'ai entendu le capitaine MENZIES, O.C. Compagnie D, criez « Abandonnez-vous, HARRISON, nous ne pouvons rien faire. » Le capitaine HARRISON a alors donné l'ordre de se rendre. Nous ne pouvions pas nous retirer à cause de la ceinture de fil à l'arrière. Nous comptions à l'époque environ 25 tous grades confondus et les Allemands attaquaient avec au moins 250 hommes.

Capitaine Eric Bosworth Greensmith (Batterie C.O. 24 LTM)

Au moment de la capture, je commandais la 24th Light Trench Mortar Battery et le secteur de la brigade était le saillant de JURNICOURT.

Le QG se trouvait à environ un kilomètre derrière la ligne de front dans une tranchée désaffectée partant de la tranchée principale de communication (VERDUN).

J'ai reçu un avertissement de mon QG de brigade dans l'après-midi du 26 mai qu'une attaque était possible et j'ai pris des mesures en conséquence.

Vers 1 heure du matin le 27 mai, l'ennemi a abattu un barrage exceptionnellement lourd qui a duré jusqu'à environ 4 heures du matin.

J'ai occupé le parapet avec les quelques détails à mon QG. Aucun ennemi n'a été vu s'approcher frontalement de mon poste, mais vers 5 heures du matin, mon petit groupe a été débordé par un nombre supérieur et contraint de se rendre.

1. Je n'avais pas de mortiers de tranchée à mon QG mais j'avais trois paires de canons qui étaient disposés avec trois officiers de section juste derrière la ligne de front conformément au plan de défense de la brigade. La communication a été maintenue avec les coureurs.

2. Mon groupe de QG se composait du sergent-major, d'un domestique, d'un commis, de deux aides-soignants.

3. Mon QG se trouvait dans une tranchée désaffectée allant de la tranchée de communication principale et il n'y avait aucune troupe sur les flancs ou en contact immédiat. Deux coureurs de mon QG ne sont pas revenus avec des informations pendant le bombardement intensif.

4. Peu de résistance était possible car aucun ennemi n'était vu de face (la visibilité était mauvaise à cause de la fumée et de la poussière). Le premier signe d'ennemi a été donné par l'arrivée de bombes du flanc gauche.

Lieutenant John Edward Mills Walker (batterie 24 LTM)

Dans la soirée du 26 mai 1918, je reçus des ordres de mon C.O. retirer les groupes de canons de gauche et du centre (deux canons dans un groupe) à environ 300 mètres et en cas d'attaque hostile tirer le plus de munitions possible et se retirer avec les canons.

En raison des bombardements ennemis extrêmement intenses et de l'échec de certains ordres, je n'ai pas eu le temps de retirer le groupe du centre, un canon étant détruit par des tirs d'obus hostiles. J'ai décidé de rester avec l'unique arme car il était trop tard pour atteindre le quartier général.

La première indication que j'ai eue d'une attaque hostile était quelques coups de fusil tirés de la ligne de front à moins de 100 mètres de mon front. J'ai tiré quelques coups mais comme aucun S.O.S. on pouvait voir que j'avais cessé le feu. La brume était dense mais lors d'une remontée temporaire, j'ai vu un groupe de l'Ennemi derrière moi se déplacer en diagonale vers mon arrière droit. J'ai réalisé que j'étais coupé et que je devais me battre pour revenir. Tenter cela avec une arme à feu était inutile, alors je l'ai détruit. Je me suis retiré avec environ six hommes, dont trois avaient été très durement secoués par des tirs d'obus hostiles.

Dès que j'ai quitté la tranchée, j'ai vu dans la brume un groupe d'hommes qui se dirigeait vers l'arrière. Je leur ai crié de savoir qui ils étaient. Ils étaient l'ennemi et ont crié que nous étions prisonniers et quand nous sommes retournés dans la tranchée, ils ont lancé des bombes. J'ai décidé de me retirer le plus possible par les tranchées pour éviter l'observation. En essayant de le faire, j'ai tourné un coin et j'ai trouvé un groupe de l'Ennemi sur le côté de la tranchée me couvrant de leurs fusils. La résistance étant inutile, je me rendis. Trois de mes hommes qui me suivaient ont été capturés quelques instants plus tard.

Victimes de la 8e division

1ers prisonniers de guerre SHERWOODS

Rang Non. Prénom Milieu Nom de famille Capturé
Sdt 109103 Allen Alexandre Pontelay
Sdt 108974 James Beesley Berry au Bac
Sdt 205420 Samuel Bennett Berry au Bac
Sdt 109111 Edouard Newton Clarkson Berry au Bac
Cpl 205391 John Crawford Berry au Bac
Sdt 108903 William Davis Berry au Bac
Sdt 235154 James William Ellis Berry au Bac
L/Cpl 205474 William Evans Berry au Bac
Cpl 205391 Frédéric hm Meubler Berry au Bac
Sdt 60596 William Gand Berry au Bac
Sdt 10120 Joseph Manipulateur Berry au Bac
Sdt 205439 Fred Helenson Berry au Bac
Sdt 205435 Horace Holden ? Berry au Bac
Sdt 73160 George Arthur Hugues Berry au Bac
Sdt 108901 Richard Jones Berry au Bac
Sdt 205445 Franc Quille Berry au Bac
Sergent 17579 Harold Église Berry au Bac
Sdt 109053 Alfred Hubert Madelry Berry au Bac
Sergent 7195 Thomas Margett Berry au Bac
Sdt Fred Martin Colline 108
Sdt 108844 Alfred Mayer Berry au Bac
Sdt 70742 Charles Mercier Berry au Bac
Sdt 93158 Albert Pattinson Berry au Bac
Sdt 109066 William Richard Berry au Bac
Sdt 109117 Joseph Riley Berry au Bac
Sdt 108955 George Tour Berry au Bac
Sdt 109122 James Sanderson Berry au Bac
Sdt 13130 Daniel Mou Berry au Bac
Sdt 205455 Arthur Couvreur Bois de Miety
Sdt 205454 John Spencer Berry au Bac
Sdt 205456 Edouard Spragg Berry au Bac
Sdt 93746 Harry Stanier Berry au Bac
L/Cpl 97386 Thomas Stephenson Berry au Bac
Sdt 108906 Joseph Taylor Roucy
L/Cpl 205469 Edouard Tomlinson Roucy
Sdt 307460 Percy Wheldon Bois de Miety
Sdt 307228 Fred Woodhatch Berry au Bac
Sdt 108909 Christophe Géo Zabel Bois de Miety

1er SHERWOODS KiA

Rang Non. Prénom Milieu Nom de famille
Sdt 11231 Victor William Adams
Sdt 83381 George William Allen
Sergent 8722 H. G. Ansell
Sdt 72670 George Anstey
Sdt 108900 John James Ashton
Sdt 109007 William Ashton
Sdt 109008 Stanley Harold Atherton
Sdt 109102 Herbert Austin
Sdt 56045 John Bagshaw
Sdt 24991 Harry Bailey
Sdt 109105 George Wain Baird
Sdt 109108 Charles boulanger
L/Cpl 12592 Albert Bardill
Sergent 11753 T. Aboyeur
Sdt 108914 John Barnes
Sdt 109011 Joseph William Barratt
Sdt 100056 Thomas Redmond Barrett
Sdt 72075 Robert Barrie
Sdt 95887 James Réginald Batchelor
Sdt 80904 Garry au bâton
L/Cpl 93812 Robert Bennett
Sdt 235151 James gaffé
Sdt 91410 George Noeud
Sergent 13907 William Brackner
L/Cpl 72672 William Bristow
Sdt 108926 Charles Broadhurst
Sdt 91666 Fred Brocklesby
Sdt 109020 Harold brun
Sdt 109015 Henri Brûlures
Sdt 90167 Charles Calladine
Sdt 67033 Sidney Chantrie
Sdt 95925 Rowland Cheshire
Sdt 70734 Arthur Enfant
Cpl 269228 George Henri Clayton
Sdt 31307 Harold armement
Sdt 73901 Franc Bert Cornwell
L/Cpl 95924 Cris Coton
Sdt 100061 Cyrille Cowdell
Sdt 95807 Clarence Stéphane Barreur
Sdt 93587 W. escrocs
Sdt 268527 F. H. Crosby
Sdt 91578 William Cummins
Sdt 109023 Allen Plongeur
Sdt 108934 Walter Emmott
Sdt 109028 William Evans
Sdt 267054 Franc favoriser
Sergent 4882 Joseph Bernard Homme libre
Sdt 107512 Ernest John Ganley
Sdt 107510 James Bois vert
Sdt 95899 William Ernest Hamès
L/Cpl 241519 Henri Harrison
Sdt 109134 William J. Hawkins
Sdt 108816 Walter Victor Hudson
Sdt 108942 Robert Hugues
Sergent 74276 John Hulme
Sdt 107521 Archibald chasseur
Sdt 91562 Cyrille George Huskinson
Sdt 93868 Joseph George Hutchinson
Sdt 109139 George Edouard roi
Sdt 108830 Edouard Henri Knowles
L/Cpl 205442 Arthur Loi
Sdt 109046 Alfred Lee
Sdt 93678 Francis John Poireau
Sdt 108836 Bernard Michael Léonard
Sdt 108837 William Léonard
Sdt 109155 Joseph Lockley
Sdt 108841 James Lynagh
Sdt 102107 Thomas le marais
Sdt 41508 Edwin Joseph Peut
Sdt 205395 Ernest Moulins
Sdt 47679 F. Edwin Millward
Sdt 72152 John William Moore
Sdt 108852 George Murfin
Sdt 102120 Stéphane Naysmith
Sdt 109056 James Nelson
Sdt 102118 Herbert Newstead
Sdt 95749 Ernest Arthur Nielsen
Sdt 109006 Francis Edouard Cinglé
Sdt 108858 Albert Ormerod
Sdt 109113 John Oxford
Sdt 108979 Thomas JP Howes
Sdt 109114 Herbert Owen Parer
Sdt 242251 Frédéric Pois
Sdt 94496 James Chevilles
Sdt 108864 Ernest Plumley
Sdt 109116 Joseph Powell
L/Cpl 108866 Frédéric presse
Sdt 109089 John Fendre Riley
Sergent 13566 William Roberts
Sdt 109118 Francis Joseph Rogers
L/Cpl 108878 Arthur Jonathan Sables
Sdt 70718 Thomas Écharpe
Sdt 108879 Albert Scott
Sdt 71940 John Simcock
Sdt 97353 John William Simmons
Sdt 205453 William Vitesse
Sdt 109073 John Acier
L/Cpl 108957 JE. Stewart
Sdt 59515 Rupert Forgeron Calcul
L/Cpl 72652 R. H. Strickland
Sdt 93749 Alfred George Sutton
Sdt 109124 Fred Syer
Sdt 307116 John James Récit
Sdt 92326 William Henri Thompson
Sdt 60678 H. E. Tonks
Sdt 108993 Archibald C. Pneu
Sdt 95970 Gilbert Walter Watson
L/Cpl 108965 William Sauvage
Sdt 109084 H. Williamson
Sdt 109147 Albert Woolley
Lieut Lénard Leslie Dawson
Lieut Cécile Willie Lois

ORDRE DE BATAILLE, BRITISH IX CORPS (Sir Alexander Hamilton Gordon)

8e division: (Major-général W C G Heneker)
23e Inf. La brigade: (Brigadier-général W St G Grogan – VC)
2e Yorkshire de l'Ouest
2e Middlesex
2e Devonshire

24e Inf. la brigade: (Brigadier-général-général R Haig – blessé)
2e Northants
1er Worcestershire
1ers forestiers de Sherwood
25 e batterie de mortier de tranchée

25ème Inf. La brigade: (Brigadier-général R H Husey – tué au combat)
2e Royal Berkshire
2e brigade de fusiliers
2e Lancashire oriental

Brigades de l'Artillerie royale de campagne (RFA) :
XXXIII
XLV

Ci-joint:
Compagnies de campagne des Royal Engineers (RE): 2, 15, 490
22e Durham LI (Pionniers)
8 e bataillon de mitrailleuses

25e division: (Major-général Sir E G T Bainbridge)
7ème Inf. La brigade: (Brigadier-général C J Griffin)
10e Cheshire
4e du Staffordshire du Sud
1er Wiltshire

74e Inf. la brigade: (Brigadier-général H M Craigie Halkett)
11e Fusiliers du Lancashire
3e Worcestershire
9e Loyal North Lancashire

75e Inf. La brigade: (Brigadier-général A A Kennedy)
11e Cheshire
8e régiment frontalier
2e South Lancashire

Brigades de l'Artillerie royale de campagne (RFA) :
110
112
Compagnies de terrain du Royal Engineer (RE) :
105
106
130
Pionniers :
6e pays frontaliers du sud du Pays de Galles


Commémoration des morts de la Première Guerre mondiale

La mort de Ralph Bell a été l'une des rares à manquer aux enregistreurs de la Radleian Society pendant la Première Guerre mondiale. Par conséquent, il n'est pas nommé sur le monument aux morts de Radley.

La dernière entrée pour lui dans le Radley Register publiée en 1923 indiquait simplement qu'il avait quitté l'école en 1907. Cette entrée a été réimprimée en 1962. Dans les années 1980, la Radleian Society prévoyait une version mise à jour du registre et a donc mené des recherches approfondies sur ces RUP avec lesquels ils avaient perdu contact au fil des ans. Une note manuscrite dans la copie annotée de l'archiviste du registre de 1962 a mis à jour les informations sur Ralph Bell :

«Je suis allé au Canada 1st W Ontario Regt et le capitaine du 98th Sqn RFC s'est marié. Mort en service actif en France le 27 mai 1918'.

George Coote, A Social 1910, Lt, 50th Bn, Machine Gun Corps

Tué au combat 2e Bataille de l'Aisne

Il était un préfet d'école qui a joué pour le Cricket XI.

Il a obtenu une commission dans le Royal West Kents en décembre 1914. et plus tard a été transféré au M.G.C. Dans En juillet 1917, il est blessé et revient en Angleterre. Il rentre en France en avril 1918, et est tué au combat le 27 mai 1918. La nouvelle de sa mort sera un grand chagrin pour beaucoup d'anciens Radléiens. Il était de nature retirée, mais c'était un personnage, comme celui de son grand ami Rupert les gens, – dont la simplicité même forçait l'admiration.

Son meilleur ami, Rupert ffolkes, a été tué le 30 décembre 1917. Richard Coote, le frère aîné de George, a été tué au combat lors de la bataille de Hulluch le 13 octobre 1915. Leur frère aîné, Peter, a été grièvement blessé en 1917.

Il est enregistré au Mémorial de Soissons, Aisne

Souvenir du capitaine Ralph Bell sur le mémorial volant d'Arras. Photographié pour ‘Marching in Memory’ juillet 2015


L'échec allemand au Chemin des Dames : comment ils ont perdu en 1918

Les troupes allemandes se dirigent vers l'avant tandis que d'autres profitent d'un bref répit. Les gains réalisés lors de la troisième bataille de l'Aisne étaient purement tactiques, n'entraînant aucun avantage opérationnel ou stratégique.

Une feinte allemande sur le Chemin des Dames en mai 1918 a gagné plus de terrain que prévu avant de dégénérer en cauchemar logistique

En mai 1918, les Allemands ne n'avait aucune chance de gagner militairement la Première Guerre mondiale.

Deux grandes offensives allemandes contre le Corps expéditionnaire britannique (BEF) en Flandre – les opérations Michael (21 mars-5 avril) et Georgette (9-29 avril) – avaient capturé d'énormes étendues de terrain et infligé 367 000 pertes aux Alliés.

Pourtant, les gains allemands étaient purement tactiques, n'entraînant aucun avantage opérationnel ou stratégique. La situation opérationnelle allemande s'était en fait aggravée, car ils se retrouvaient avec deux saillants très grands et vulnérables face aux Britanniques. La situation stratégique allemande était encore pire. Les deux offensives leur avaient coûté 326 000 victimes, mais contrairement aux Alliés, ils ne pouvaient pas compenser les pertes. Pendant ce temps, des troupes américaines fraîches, bien qu'inexpérimentées, continuent d'arriver en France en grand nombre.

Les Allemands n'avaient pas d'autre alternative réaliste que de passer à la défensive et de travailler à une fin négociée de la guerre. Mais le général Erich Ludendorff - qui avec le maréchal Paul von Hindenburg exerçait ce qui équivalait à un contrôle suprême des forces militaires allemandes - ne pouvait se résoudre à accepter un règlement négocié, d'autant plus que les Britanniques insisteraient pour que l'Allemagne abandonne le contrôle de la côte belge, ce qui à la fois parties savaient qu'elle était vitale pour contrôler la Manche. De plus, les succès tactiques étonnants obtenus pendant Michael et Georgette n'ont convaincu Ludendorff qu'il pouvait forcer l'effondrement des Alliés avec seulement une ou deux poussées plus dures.

Il a décidé de viser ces poussées principalement vers le BEF en Flandre.

Quelques jours après la fin de l'opération Georgette, Ludendorff a ordonné au prince héritier de Bavière Rupprecht de préparer son groupe d'armées homonyme pour l'opération Hagen, que Ludendorff envisageait comme un renouvellement de Georgette à une échelle beaucoup plus grande. Si Hagen pouvait repousser le BEF hors du continent, Ludendorff était certain que les Français s'effondreraient, malgré l'afflux d'Américains.

En fait, les forces alliées en Flandre étaient plus fortes que Ludendorff ne l'avait prévu. En réponse aux récentes offensives allemandes, le général français Ferdinand Foch, le nouveau commandant suprême des forces alliées, avait déplacé un nombre considérable de renforts français au nord de la Somme. Les Allemands devraient puiser dans ces réserves avant d'espérer réengager le BEF. Ainsi Ludendorff conçut une attaque de diversion à grande échelle en Champagne, au sud de Saint-Quentin et à l'ouest de Reims, conçue pour ressembler à une attaque sur Paris. Ludendorff a estimé que les Français retireraient toutes leurs divisions de réserve de Flandre pour établir une force de blocage pour couvrir leur capitale.


Les fantassins allemands franchissent un canal le 27 mai, premier jour de la bataille. / Musées impériaux de la guerre

Le 18 avril, Ludendorff ordonna Le groupe d'armées du prince héritier allemand Wilhelm commencera à planifier et à préparer l'opération Blücher. Les forces de Wilhelm devaient balayer vers Paris sur la crête du Chemin des Dames, avancer d'une dizaine de kilomètres au sud, traverser la Vesle et prendre les hauteurs sur la rive opposée. Une fois que les divisions de réserve françaises ont commencé à se déplacer vers le sud pour protéger Paris, les Allemands se sont rapidement déplacés vers le nord et ont lancé Hagen.

Le fer de lance de Blücher était la septième armée allemande, commandée par le colonel général Max von Boehn, qui frappa vers le sud avec 29 divisions sur un front de 43 milles, de Chauny sur l'Oise à l'est de Loivre sur le canal Aisne-Marne, au nord-nord-ouest de Reims. Comme lors de leurs deux précédentes offensives du printemps, les Allemands ont fortement pondéré l'attaque avec l'artillerie, avec à nouveau l'expert en artillerie, le colonel Georg Bruchmüller, en charge de la planification des tirs. Les Allemands ont massé 5 263 canons contre 1 422 canons français et britanniques. Le ratio résultant de 3,7 pour 1 était la supériorité d'artillerie la plus élevée que les Allemands aient obtenue dans n'importe quelle bataille du front occidental.

Jusqu'à quelques jours avant la bataille, Foch croyait que les Allemands renouvelleraient leur offensive dans le nord. Pendant ce temps, la défense française dans le secteur de la Champagne s'est concentrée sur la tenue de la crête du Chemin des Dames, avec la rivière Ailette à son nord immédiat. Les Français avaient repris cette caractéristique dominante aux Allemands lors de l'offensive Nivelle d'avril-mai 1917. Face à la principale attaque allemande se trouvait la faible sixième armée française du général Denis Auguste Duchêne, avec 11 divisions d'infanterie en première ligne et cinq en réserve. La force comprenait le IXe corps du lieutenant-général britannique Sir Alexander Hamilton-Gordon, qui avait été sévèrement battu lors des offensives allemandes du printemps.

Après avoir subi plus de 42 000 victimes en Flandre, le IX Corps avait été transféré au sud pour se reconstituer dans un secteur prétendument calme. La sixième armée a été déployée comme suit : sur la gauche, le XXXe corps français tenait la ligne de Pontoise-lès-Noyon à l'est jusqu'à Vauxaillon, au centre, le XIe corps français s'étendait à l'est jusqu'à Craonnelle (juste à l'ouest de Craonne) et sur la droite, le IXe corps britannique couvrait la ligne est jusqu'à Loivre. Plus à droite encore se trouvait la 45e division française, au nord-ouest de Reims.

Le XIe corps d'armée français, sous les ordres du général Louis de Maud'huy, détenait un secteur de 23 milles. Déployées d'ouest en est en première ligne, entre la crête du Chemin des Dames et l'Ailette, se trouvaient les 61e, 21e et 22e divisions. Derrière eux, les 74e, 39e et 157e divisions, respectivement, tenaient la principale ligne défensive verte, qui courait à peu près derrière la rivière Aisne. La ligne britannique du IX Corps, tenue par les 50e (Northumbrian), 8e et 21e divisions, s'étendait de Bouconville-Vauclair (près de Craonne) à Berméricourt (près de Loivre). Des hauteurs de la crête du Chemin des Dames, la ligne britannique descendait vers le sud-est jusqu'à Berry-au-Bac, où elle traversait l'Aisne puis longeait le canal Aisne-Marne en direction de Reims. La 25e division est restée en réserve de corps, tandis qu'une cinquième division britannique, la 19e (Western), attendait plus loin près de Châlons-sur-Vesle en réserve de niveau militaire. La mission du IX Corps et de la 45e Division française à sa droite était de tenir le Plateau de Californie, le contrefort oriental du Chemin des Dames. Les Allemands considèrent le plateau et le terrain autour de Craonne comme le terrain clé de leur attaque initiale. Le secteur chevauchait la frontière entre la 22e division française et la 50e division britannique.

L'artillerie allemande a ouvert à 2 heures du matin le 27 mai, prenant les Alliés par surprise. Bien que le magistral barrage préparatoire de Bruchmüller ait duré moins de trois heures, les artilleurs allemands ont réussi à endommager ou à détruire la plupart des positions avancées, tranchées de communication, postes de commandement et batteries des Alliés. L'effet du feu a été particulièrement dévastateur, car Duchêne avait ignoré les instructions du commandant de l'armée française, le général Philippe Pétain, d'adopter une défense en profondeur.

Lorsque Pétain tenta de forcer l'exécution de ses ordres, Foch soutint Duchêne, qui avait été son chef d'état-major lorsque Foch commandait le XX Corps en 1914. Les bombardements de Bruchmüller, renvoyant ses subordonnés alliés avec un arrogant, « J'ai dit » (« J'ai parlé »). Refusant de céder un pouce de sol français sans combattre, Duchêne a bêtement emballé ses forces dans les lignes de front, faisant d'eux des canards assis pour les canons de Bruchmüller. L'artillerie allemande a tiré 3 millions de coups le premier jour de Blücher.

Franchissant la ligne de départ à 4h40, 20 minutes avant l'aube, l'infanterie allemande avance, précédée d'un double barrage rampant. En attaquant en amont le long de la base nord du Chemin des Dames, ils ont sécurisé l'extrémité est de la crête en deux heures. Le premier coup allemand est tombé sur les 22e et 21e divisions françaises, qui affrontaient huit divisions allemandes, tandis que sept divisions allemandes attaquaient les trois divisions britanniques en première ligne.

Vers 7 h 30, le IX Corps britannique engage sa 25 division de réserve. Moins de quatre heures après le début de l'assaut d'infanterie, les unités allemandes de tête traversèrent l'Aisne, à 4 milles et demi au sud de la crête du Chemin des Dames. Ils repoussèrent les 50e et 8e divisions britanniques de l'autre côté de la rivière et enveloppèrent la 21e division sur son flanc droit. Dans le secteur du XIe Corps français, les Allemands repoussent les 22e et 21e divisions, tandis que la 61e division de gauche tient pour le moment. L'effet était de pousser l'aile droite du XIe corps français vers le sud-ouest et loin du IXe corps britannique, ouvrant une brèche dans le centre allié.

À 11 h 15, Duchêne ordonna au XIe corps de se retirer sur la Ligne verte, mais la position n'avait pas été préparée pour la défense. Utilisant des tactiques d'infiltration qu'ils avaient maîtrisées pendant Michael et Georgette, les Landser qui avançaient se sont déplacés si vite que les Français et les Britanniques ont été contraints d'abandonner leur artillerie sur la rive nord de l'Aisne. Les assaillants ont capturé quelque 45 000 prisonniers et 650 canons alors qu'ils se précipitaient vers l'avant. Le IX Corps britannique a perdu la plupart de son artillerie. Les Alliés ont également échoué à faire sauter plusieurs ponts clés sur l'Aisne, facilitant encore l'avance allemande. Hamilton-Gordon avait reçu la permission de faire sauter les ponts de son secteur à 12 h 30. Heureusement, il l'avait déjà fait de sa propre initiative.


Des soldats allemands posent devant une grotte de ravitaillement et d'hébergement capturée par les forces françaises lors des attaques de juin vers Reims / Musées impériaux de la guerre

Vers 20h les Allemands avaient repoussé la 22e division française et la 157e division derrière elle au sud de la Vesle. Les éléments de tête allemands ont alors traversé la rivière, ayant avancé de 13 milles, dépassant l'objectif opérationnel. Il s'agit de la plus grande avancée d'une journée sur le front occidental pendant la guerre. Les 22e, 21e, 61e et 157e divisions françaises avaient perdu plus du tiers de leurs canons.

Le 28 mai, les Allemands repoussèrent les 22e et 157e divisions françaises encore plus au sud-ouest, élargissant l'écart entre elles et la 25e division britannique à près de 10 milles. La 19e division britannique, commandée par le major-général George Jeffreys, reçut l'ordre d'avancer. Toujours sérieusement en sous-effectif après les coups qu'elle avait reçus ce printemps-là, la division n'a déployé qu'environ 9 000 soldats. À la fin de la journée, la 25e division avait été gravement mutilée, tandis que seuls les restes des 50e, 8e et 21e divisions ont survécu. Le IX Corps a reçu l'ordre de tenir la ligne de la Vesle, mais comme les Britanniques n'avaient presque pas d'artillerie, les Allemands ont pu les déborder à plusieurs reprises par la gauche. Vers 18h les Allemands avaient poussé le IX Corps au sud de la rivière, centré sur Jonchery.

La pénétration allemande à ce point avait près de 15 milles de profondeur et 42 milles de large à sa base. Bien que Ludendorff ait atteint son objectif géographique bien plus rapidement que prévu, rien n'indique encore qu'un nombre important d'unités de réserve françaises quittent la Flandre.

Ludendorff a dû prendre une décision. Comme il l'avait fait dans Michael et Georgette, il abandonna le plan initial et chercha à exploiter les succès tactiques locaux.Sans identifier clairement de nouveaux objectifs opérationnels, il ordonna à la Septième armée de continuer à pousser vers le sud. En soutien, il s'est redéployé des divisions d'assaut des Flandres qu'il gérait pour Hagen. À ce stade, neuf divisions alliées, dont quatre britanniques, avaient été presque détruites. Reconnaissant qu'il n'était plus possible de rétablir une ligne le long de la Vesle et contre-attaquer à partir de là, Pétain à 23 heures. redirige l'effort principal des Alliés contre les flancs allemands, en mettant particulièrement l'accent sur la tenue de la Montagne de Reims, les hauteurs immédiatement au sud de la ville du même nom.

Le 29 mai, le centre français s'effondre et les Allemands repoussent l'aile gauche britannique vers le sud-est. La 19e division britannique arriva dans le secteur ce jour-là, et à midi le lendemain, les éléments survivants des 21e, 8e, 50e et 25e divisions se regroupèrent sous la 19e. Les Allemands prennent Soissons le 29 et Fère-en-Tardenois, sur l'Ourcq, le lendemain. Alors que les Allemands avançaient à quelques kilomètres de la Marne, la résistance alliée semblait se désintégrer. Pétain engagea ses 16 divisions de réserve disponibles avec peu d'effet. Puis, faisant exactement ce que Ludendorff avait initialement prévu, Pétain a demandé le transfert des réserves alliées en Flandre à son contrôle personnel. Foch, cependant, a reconnu Blücher comme une impasse opérationnelle. Contrairement à Michael ou Georgette, il devrait culminer avant d'atteindre un objectif significatif. Il décline donc pour le moment la demande de Pétain.

Le 30 mai, le XIe corps français, qui avait été continuellement poussé vers le sud-ouest, se trouvait au sud de Soissons. A 11h45, Foch décide enfin d'engager une partie de sa réserve stratégique, la 10e armée, de quatre divisions, qui se trouve alors derrière la BEF, au nord de la Somme. Cela laissait encore le BEF en Flandre soutenu par le détachement de l'armée française du Nord, avec neuf divisions. Pètain a demandé ces forces aussi, mais Foch a refusé.

Bien que les éléments de tête allemands atteignent la rive nord de la Marne à Château-Thierry le 1er juin, la poussée allemande vacille sur les épaules de l'immense saillant. Jusqu'à présent, les Alliés avaient réussi à conserver les centres ferroviaires importants de Reims à l'est et de Compiègne à l'ouest. Ces carrefours clés contrôlaient l'accès à la seule ligne ferroviaire principale dans le saillant de Blücher. Sans accès à cette ligne, la logistique allemande deviendrait rapidement problématique.

Au matin du 1er juin les Allemands avaient forcé l'aile gauche de la 19e division britannique au sud de la rivière Ardre, bien que les Britanniques tenaient toujours les deux rives au-dessous de Bligny. Se défendant avec ténacité, le 19 ce jour-là a bloqué l'avance allemande jusqu'à l'Ardre, l'approche principale de la Montagne de Reims. Si les Allemands avaient pris cette partie clé des hauteurs au sud de Reims, la ville serait tombée. Si cela s'était produit, les Allemands auraient pu ouvrir une voie ferrée majeure dans leur énorme saillant.

Parmi les renforts que Foch a apporté à Pétain se trouvaient les 2e et 3e divisions américaines. En trois jours de combats autour de Château-Thierry, à partir du 1er juin, les Américains repoussent les tentatives répétées des Allemands de franchir le fleuve, remportant le titre de « Rocher de la Marne » que la 3e Division porte encore. Le pire cauchemar des Allemands s'était produit : les Américains faisaient sentir leur présence sur le front occidental bien plus tôt que prévu.

Enfin, le 6 juin, le groupe d'armées du prince héritier Guillaume arrêta Blücher et ordonna à la 7e armée de se replier. Bien que Paris n'ait jamais été leur véritable objectif, les Allemands se trouvaient à moins de 45 milles de la capitale française. Alors que la situation des Alliés semblait désespérée, les Allemands n'étaient pas en mesure d'exploiter leur avantage. Ils manquaient de puissance de combat, de mobilité ou de logistique pour atteindre Paris, même s'ils l'avaient voulu.

Plus de 11 jours de combats, les Alliés ont subi plus de 127 000 pertes. Les Allemands avaient perdu moins d'hommes, environ 105 000, mais tout ce qu'ils avaient à montrer, c'était un autre énorme saillant à défendre. Pire, les lignes de communication vers le saillant de Blücher étaient médiocres et incapables de supporter le flux logistique nécessaire au maintien des troupes qui le défendaient. Pire encore, Ludendorff avait dilapidé 13 des 26 divisions d'attaque Hagen à Blücher, et ces divisions devaient être reconstituées. Avant même de penser à essayer de lancer Hagen, Ludendorff devrait prendre le contrôle de la ligne ferroviaire Compiègne-Reims en s'emparant du hub à chaque extrémité. Cet impératif a conduit les quatrième et cinquième des offensives de Ludendorff en 1918, les opérations Gneisenau (9-13 juin) et Marneschutz-Reims (15-18 juillet). Avec l'échec de ces opérations, les Allemands ont été contraints de nettoyer Hagen, et le 18 juillet, les Alliés ont lancé une contre-attaque massive dans le saillant Blücher surdimensionné des Allemands, ouvrant la deuxième bataille de la Marne.

Que restait-il du IX Corps britannique unités transférées en Flandre entre le 19 et le 30 juin. Les pertes du IX Corps de Blücher s'élèvent à 1 298 officiers et 27 405 autres grades. Les restes des 8e et 25e divisions avaient été réduits à deux bataillons composites, et les survivants des 50e et 21e divisions étaient regroupés en deux brigades composites.

Bien qu'étant un succès tactique allemand exceptionnel, l'opération Blücher (la troisième bataille de l'Aisne) a non seulement refusé à Ludendorff de nouveaux succès en Flandre, mais a également établi les conditions d'une victoire décisive des Alliés au niveau opérationnel sur la Marne, leur donnant un saillant surdimensionné pour attaquer , à peine défendu par des troupes épuisées et insuffisamment approvisionnées.

Si Reims était tombée, la situation opérationnelle au début de juin 1918 aurait été bien différente. En empêchant les Allemands de capturer les hauteurs clés de la Montagne de Reims, les restes du IX Corps britannique combattant sous sa 19e Division ont probablement empêché Reims et son centre ferroviaire vital de tomber aux mains des Allemands. Dans le processus, les Allemands ont perdu leur dernière possibilité opérationnelle viable pour toute sorte de victoire sur le champ de bataille - ou même une impasse sur le champ de bataille - en 1918. Son échec à prendre Reims a prouvé le dernier clou dans le cercueil stratégique de l'Allemagne. Si l'échec des Allemands à prendre Amiens en mars était leur équivalent stratégique de Stalingrad pendant la Première Guerre mondiale, alors leur échec à prendre Reims était leur Koursk. MH

Le général de division de l'armée américaine à la retraite David T. Zabecki est l'historien militaire en chef de Historynet. Pour une lecture plus approfondie, il recommande son propre The Generals’ War: Operational Level Command on the Western Front in 1918, ainsi que The Nineteenth Division, 1914-1918, d’Everard Wyrall.

Cet article est paru dans le numéro de mai 2021 de Histoire militaire magazine. Pour plus d'histoires, abonnez-vous ici et visitez-nous sur Facebook :


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Le bois de Belleau est situé sur les hauteurs à l'arrière du cimetière et mémorial américain Aisne-Marne au sud du village de Belleau (Aisne), France.

Voyager en voiture :
Depuis Paris, prendre l'autoroute à péage A-4. Prendre la sortie Montreuil-aux-Lions (#19), puis emprunter la N-3 (appelée aussi D1003), suivre les panneaux du cimetière « Lucy-le-Bocage » et continuer par la D82 à travers le bois de Belleau.

Depuis Reims, emprunter l'autoroute à péage A-4. Le cimetière est accessible par la sortie Château-Thierry (#20). Continuer jusqu'au centre de Château-Thierry puis suivre les panneaux Cimetière Américain Aisne-Marne en direction de Meaux/ La Ferté sous Jouarre par la D1003. Environ un mile après Château-Thierry, il y aura des panneaux pour Belleau via D9 sur votre droite, en haut de la colline. Une fois dans le village de Belleau, prenez la première route à gauche vers Bouresches puis suivez les panneaux du Bois Belleau.

Voyager en train:
Il existe un service ferroviaire de Paris (Gare de l'Est) à la gare de Château-Thierry. Le trajet dure environ une heure. De Château-Thierry à Belleau, le trajet est de 15 minutes en taxi. (Aucun transport en bus n'est disponible)

Voyager en avion :
Paris est à environ 100 km du cimetière.

Voyager en transports en commun :
Les transports en commun vers le cimetière ne sont pas disponibles.


Conséquences

Les combats le long de la Marne coûtent aux Allemands environ 139 000 morts et blessés ainsi que 29 367 capturés. Les morts et les blessés alliés sont au nombre de 95 165 Français, 16 552 Britanniques et 12 000 Américains. Dernière offensive allemande de la guerre, sa défaite a conduit de nombreux commandants allemands supérieurs, tels que le prince héritier Wilhelm, à croire que la guerre était perdue. En raison de la gravité de la défaite, Ludendorff a annulé son offensive prévue en Flandre. La contre-attaque de la Marne était la première d'une série d'offensives alliées qui finiraient par mettre fin à la guerre. Deux jours après la fin de la bataille, les troupes britanniques attaquent à Amiens.


Voir la vidéo: La bataille de lAtlantique 12